Evoluzione del cervello nell’adolescenza

PS_20171012155306La comprensione di come il cervello evolva durante le fasi della crescita umana è ancora non certa, ma sarebbe vantaggiosa per poter prevenire l’insorgere di tanti problemi psichici. L’adolescenza è un periodo di cambiamento: fisico, sociale ed intellettuale. Durante gli anni dell’adolescenza, il cervello subisce cambiamenti nella struttura e nella connettività che portano a miglioramenti in settori quali l’autocontrollo, le abilità sociali e la cognizione. L’adolescenza è anche un momento in cui le abilità cognitive, come la soluzione dei problemi e la memoria, diventano più stabili Mentre un bambino svolgerà un compito decisamente migliore in alcuni giorni o processi rispetto ad altri, gli adolescenti diventano sempre più coerenti. Ma perché le prestazioni cognitive oscillano in base ai giorni? Gli studi sulle scimmie suggeriscono che le fluttuazioni momentanee nei processi come l’attenzione e la vigilanza sono legati a cambiamenti nel livello di attività all’interno delle regioni del cervello attive durante un compito. Le aree del cervello che sono relativamente attive tendono a diventare ancora più attive, mentre quelle che sono relativamente inattive riducono ulteriormente la loro attività. Queste modifiche portano ad accuratezza e tempi di reazione variabili. Un articolo appena pubblicato dal gruppo di ricerca diretto da Montez, appena pubblicato sulla rivista eLife, ha ipotizzato che quando gli adolescenti diventano migliori nei processi di controllo quali l’attenzione e la vigilanza, mostrano minori e / o piccole fluttuazioni nell’attività cerebrale durante un compito. Questo a sua volta porta a prestazioni più stabili. Per testare questa idea, chiesero a dei volontari sani di età superiore agli 8 anni di eseguire un compito di memoria mentre si trovavano all’interno di uno scanner cerebrale. Nei successivi dieci anni, i volontari tornarono circa una volta all’anno per eseguire nuovamente l’attività, rivelando così come la loro attività cerebrale cambiava man mano che diventavano più anziani. Nel corso dell’adolescenza, i volontari hanno svolto l’attività in modo sempre più accurato e costante. Come previsto, il loro livello generale di attività cerebrale durante l’attività è anche diventato meno variabile nello stesso periodo. Questi risultati sfidano la visione attuale dello sviluppo degli adolescenti, che presuppone che gli adolescenti acquisiscano nuove abilità cognitive con l’età. I risultati di Montez et al. suggeriscono invece che i miglioramenti nelle prestazioni cognitive riflettano la crescente capacità degli adolescenti di impegnarsi in modo stabile nelle competenze che hanno posseduto sin dall’infanzia. Questa differenza ha implicazioni per l’istruzione, la sanità, la parentela e anche per il sistema giustizia minorile.

Daniele Corbo

Bibliografia: The expression of established cognitive brain states stabilizes with working memory development. David Florentino Montez, Finnegan J Calabro Beatriz Luna. eLife 2017

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