Gli infanti sono superiori agli adulti nell’apprendimento passivo

PS_20171101114132La concezione comune circa i bambini molto piccoli è che non abbiano capacità di apprendimento e che la loro vita sia fatta solo di poppate e dormite. Su una strada affollata della città, attribuiamo automaticamente i suoni delle auto alle auto, perché è un’esperienza sensoriale passata acquisita, e non alle moto o ai camion sulla stessa strada. Allo stesso modo assegniamo le voci che sentiamo ai pedoni che ci circondano, e non ai cani con cui camminano i pedoni. Come adulti, ci sforziamo di affrontare senza problemi queste sfide quotidiane, ma come imparano i neonati prima di adattarsi a quello che vedono con quello che sentono? Quando i giovani animali sono esposti a nuovi stimoli, i loro cervelli subiscono cambiamenti. Modifiche simili appaiono solo negli animali adulti se si dedicano deliberatamente agli stimoli e se sono associati a ricompense. Rohlf ed i suoi collaboratori, nel loro articolo appena pubblicato sulla rivista eLife, hanno pertanto predetto che i neonati umani imparerebbero automaticamente ad associare visioni e suoni quando sono esposti in modo passivo a loro. Gli adulti, d’altra parte, riescono ad imparare queste associazioni solo se viene loro espressamente chiesto di farlo. Per verificare questa previsione, Rohlf presenta toni e forme colorate ai bambini di 6 mesi e ai volontari sani adulti usando elettrodi collocati sul cuoio capelluto per monitorare l’attività elettrica nel loro cervello. Alcune forme e toni si sono verificati frequentemente insieme, mentre altre combinazioni degli stessi stimoli erano rare. I bambini di 6 mesi di età hanno costantemente superato gli adulti nell’associare i toni e le forme: l’attività elettrica nel cervello infantile si distingue in modo affidabile tra le combinazioni comuni e le rare. I cervelli adulti hanno fatto questa distinzione solo quando gli adulti sono stati invitati a prestare attenzione alle combinazioni di tono-forma come parte di un compito. Questa alta sensibilità alle combinazioni di visioni e suoni che si verificano regolarmente consente ai neonati di conoscere rapidamente il mondo che li circonda. Come gli adulti lo avranno fatto in precedenza, la strategia più efficace per gli adulti è quella di aggiornare la propria conoscenza esistente solo quando tale apprendimento consente loro di raggiungere un obiettivo. Ulteriori ricerche sono necessarie per scoprire cosa succede nel cervello per causare questo cambiamento nella strategia di apprendimento. Comprendere come l’apprendimento si differenzia nei neonati e negli adulti contribuirà a identificare le fasi di sviluppo in cui il cervello apprende particolarmente facilmente. Ciò può infine aiutare ad ottimizzare le strategie di apprendimento per individui di età diversa.

Daniele Corbo

Bibliografia: Infants are superior in implicit crossmodal learning and use other learning mechanisms than adults. Sophie Rohlf, Boukje Habets, Marco von Frieling, Brigitte Röder. eLife 2017;6:e28166

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