Capacità interocettive nei neonati

PS_20171112104500Dall’inizio alla fine della vita di una persona, inizia un dialogo costante tra le diverse parti del corpo e il cervello che si concretizza in una trasmissione continua di segnali. La maggior parte di questo processo avviene senza che la persona ne sia ancora a conoscenza, ma le persone possono diventare consapevoli dei segnali in determinate circostanze. Ad esempio, possiamo sentire la nostra frequenza cardiaca aumentare o le “farfalle nel nostro stomaco” quando siamo ansiosi o eccitati. Questa capacità di prendere consapevolezza dei segnali provenienti dal corpo è chiamata interocezione e alcune persone sono più consapevoli di questi segnali rispetto ad altri. Queste differenze tra le persone possono influenzare un’ampia gamma di processi psicologici, compresi quanto possano sentire le emozioni, le decisioni e la loro salute mentale. Nonostante il ruolo fondamentale che l’interocezione svolge nei processi di pensiero negli adulti, gli scienziati non sanno praticamente nulla di come abbia un primo sviluppo. I progressi in questo campo sono stati ostacolati in gran parte perché non c’era modo di misurare la sensibilità ai segnali interocettivi nei neonati. Ora, Maister et al., in un articolo recentemente pubblicato sulla rivista eLife, hanno sviluppato una nuova attività denominata iBEATS che può misurare la sensibilità di un neonato al proprio battito cardiaco. Durante l’attività, ai neonati di cinque mesi è stato mostrati un personaggio animato che si è spostato in sincronia con il proprio battito cardiaco o fuori dalla sincronia con il loro battito cardiaco. I neonati hanno trascorso più tempo a guradare il personaggio che stava spostando dalla sincronia di quello che si muove in sincronia, suggerendo che anche in questa prima età i neonati possono sentire i propri segnali interocettivi. Come per gli adulti, alcuni neonati erano più sensibili ai loro battiti cardiaci rispetto ad altri, e Maister et al. Hanno misurato queste differenze svolte nell’attività cerebrale dell’infante tramite elettrodi disposti sulla testa del neonato. I neonati che avevano mostrato una forte preferenza nell’operazione iBEATS mostravano anche un segnale del cervello più grande noto come il Potenziale Evocato dal Cuore (o HEP). Inoltre, questo segnale del cervello è aumentato quando i neonati hanno visto un video clip di un volto arrabbiato o temibile. Ciò suggerisce che i cervelli dei neonati stessero monitorando più attentamente i propri cuori quando si trovavano ad affrontare emozioni negative. Questo studio fornisce una misura validata di interazione per i partecipanti molto giovani. Utilizzando questo compito, i ricercatori possono ora indagare quali fattori influenzano la consapevolezza dei segnali interocettivi, comprese le interazioni sociali e il temperamento dei bambini. Maister et al. hanno anche pianificato di effettuare esperimenti a lungo termine per imparare esattamente come l’interocezione può influenzare lo sviluppo delle abilità emotive, e anche quale ruolo potrebbe svolgere in disturbi quali l’ansia e la depressione. I risultati di questi esperimenti futuri possono eventualmente condurre interventi per trattare queste condizioni.

Daniele Corbo

Bibliografia: Neurobehavioral evidence of interoceptive sensitivity in early infancy. Lara Maister, Teresa Tang Manos Tsakiris. eLife 2017;6:e25318

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