Depersonalizzazione, emicrania e prosopagnosia in “Alice nel Paese delle Meraviglie”.

PS_20180114102755“Non credere mai di essere altro che ciò che potrebbe sembrare ad altri che ciò che eri o avresti potuto essere non fosse altro che ciò che sei stata che sarebbe sembrato loro essere altro.”

Quando lo psichiatra britannico John Todd nel 1955 notò che alcuni suoi pazienti, che soffrivano di emicrania o di epilessia, avevano vissuto illusioni relative al proprio corpo quali, ad esempio, sentirsi troppo alti o troppo bassi o avere l’impressione che parti corporee mutassero forma o dimensione, fu coniata l’espressione sindrome di Alice in Wonderland (AIWS).I dati clinici erano simili a quelli indicati precedentemente da Lippman (1952) relativi a due pazienti che affermavano di avere avuto la sensazione di diventare piccoli o grandi durante un attacco di emicrania. Tali percezioni sembravano richiamare quelle descritte nel libro Alice’s Adventures in Wonderland, scritto nel 1865 da Charles Lutwidge Dodgson sotto lo pseudonimo Lewis Carroll. La storia narra di Alice, una bambina che, saltando nella tana di un coniglio bianco, entra in un mondo dove vive esperienze fantastiche, tra cui aumentare e diminuire di dimensione. L’ipotesi avanzata da alcuni autori (Todd 1955; Lippman, 1952; Fine, 2013) è che lo scrittore, soffrendo egli stesso di emicrania, si sia ispirato alle sue personali sensazioni per ideare tale vicenda.  Nel momento in cui Alice arriva nel Paese delle Meraviglie, passa attraverso una serie di strani cambiamenti metamorfici, diventando più grande o più piccola dopo aver ingerito determinati cibi e liquidi. L’AIW è comunemente sperimentata durante l’infanzia e tende a scomparire durante gli anni dell’adolescenza. Oltre alle distorsioni di dimensioni, i pazienti possono anche sperimentare cambiamenti nella forma o nella distanza degli oggetti e una percezione distorta del tempo. Queste sensazioni possono essere accompagnate da un prolungamento di input sensoriali, come sensazioni uditive o tattili dopo che la fonte è stata rimossa. L’aura emicranica è un disturbo percettivo che precede l’emicrania, ma in alcuni casi l’aura può essere vissuta da sola. L’aura si sviluppa in genere per oltre 5 minuti e può durare fino a 2 ore. Sebbene la sua esatta causa sia sconosciuta, potrebbe essere dovuta a una lenta propagazione dell’eccitazione seguita da una depressione dell’attività neuronale attraverso la corteccia cerebrale (lo strato esterno del cervello). Questo fenomeno è chiamato “depressione di diffusione corticale” e spesso ha origine nella corteccia visiva o somatosensoriale, spostandosi attraverso la corteccia ad una velocità di 3,5 mm al minuto.

 

“Lasciami pensare: ero lo stesso quando mi sono alzato questa mattina? Penso quasi di ricordare di sentirmi un po’ diverso. Ma se non sono la stessa cosa, la prossima domanda è ‘chi sono io nel mondo?’ “

 

In diversi punti della storia, Alice interroga la propria identità e si sente “diversa” in qualche modo da quando si è svegliata per la prima volta. Approssimativamente l’1% della popolazione del Regno Unito vive questa sensazione costantemente e soffre di una sindrome nota come disturbo di depersonalizzazione (DPD). La DPD è caratterizzata da un’interruzione nell’integrazione della percezione, della coscienza, della memoria e dell’identità, producendo un senso di sé disordinato e frammentato. Questo disturbo comprende una vasta gamma di sintomi, inclusi sentimenti di non appartenenza al proprio corpo, mancanza di proprietà di pensieri e ricordi, che i movimenti sono iniziati senza intenzione cosciente e un intorpidimento delle emozioni. I pazienti spesso commentano di sentirsi come se non fossero realmente lì nel momento presente, paragonando l’esperienza al sogno o alla visione di un film. Questi sintomi si verificano in assenza di psicosi e i pazienti sono generalmente consapevoli dell’assurdità della loro situazione. La DPD è spesso una caratteristica dell’emicrania o delle api epilettiche ed a volte viene vissuta momentaneamente da individui sani, in risposta a stress, stanchezza o uso di droghe. Esiste un’alta associazione tra DPD e abuso infantile e l’insorgenza dei sintomi spesso coincide con situazioni stressanti o pericolose per la vita, il che indica che potrebbe inizialmente sorgere come risposta adattativa a una situazione schiacciante. DPD agisce come una sorta di meccanismo di difesa, consentendo a un individuo di disconnettersi da eventi avversi della vita, rendendo la situazione più facile da gestire. Infatti, si stima che il 51% dei pazienti con DPD soddisfi anche i criteri per il disturbo da stress post-traumatico (PTSD). Oltre alla sensazione di non appartenenza al loro corpo, le persone con DPD possono anche avere esperienze extracorporee (la sensazione che il “sé” si trovi al di fuori del corpo fisico) e sperimentare l’autoscopia (la percezione di vedere il sé da un altro punto di vista). La giunzione temporoparietale (TPJ) è coinvolta nell’integrazione delle informazioni sensoriali per creare la sensazione di trovarsi in un particolare corpo in uno spazio particolare.Le persone affette da DPD hanno anche un’attività ridotta in un’area del cervello chiamata insula anteriore che si trova nel profondo del cervello e necessaria elaborazione cosciente delle emozioni e creazione di un senso di agire (la sensazione di responsabilità per le proprie azioni). Un’altra regione del cervello implicata nella consapevolezza emotiva è l’amigdala, che mostra anche un’attività attenuata tra i pazienti con DPD. L’amigdala è pensata per “colorare” le percezioni coscienti con l’emozione e gioca una parte importante di come percepiamo il nostro ambiente. È stato suggerito che il processo di percezione può avvenire attraverso due percorsi paralleli. Il primo riguarda l’elaborazione letterale e semantica dell’ambiente – il percorso “che cos’è?”. Il secondo percorso assegna un significato emotivo a questa informazione. Nelle persone affette da DPD, il percorso “che cos’è?” È intatto, tuttavia il percorso emotivo viene interrotto. Ciò può far sì che i pazienti sentano che le cose sembrano in qualche modo diverse e irreali. Pertanto, i pazienti con DPD sono in grado di riconoscere se stessi, le loro famiglie e il loro ambiente. Tuttavia, man mano che la “colorazione” emotiva della situazione viene persa, tutto appare estraneo e senza vita.

 

“Addio, e speriamo di incontrarci ancora! Disse il più gentilmente che potè. “Potrei non riconoscerti se ci incontrassimo di nuovo”, rispose Humpty Dumpty in tono scontento. “La tua faccia è la stessa di tutti gli altri – i due occhi, così-” (segnando i loro posti nell’aria con il pollice) “naso in mezzo, bocca sotto. È sempre lo stesso. Ora se tu avessi due occhi sullo stesso lato del naso, per esempio – o la bocca in alto – sarebbe un aiuto. “

 

Mentre Alice dice addio a Humpty Dumpty, le dà una descrizione precisa della prosopagnosia, una forma rara di agnosia caratterizzata dall’incapacità selettiva di riconoscere i volti. Non è chiaro se la prosopoagnosia di Humpty Dumpty di Carroll su una persona reale o fosse semplicemente un frammento della sua immaginazione. Indipendentemente da ciò, questo resoconto è probabilmente una delle prime descrizioni di questa sindrome neurologica in letteratura. Humpty descrive la sua menomazione nel riconoscere volti familiari, anche se è consapevole dell’organizzazione generale di un volto ed è in grado di identificare correttamente la posizione delle caratteristiche facciali. La prosopagnosia è causata da traumi cerebrali (probabilmente il risultato della grande caduta di Humpty), ictus o neurodegenerazione o può manifestarsi durante l’infanzia. È stato dimostrato che la Prosopagnosia è fortemente ereditaria, sebbene non siano ancora stati scoperti geni causali. Le persone con prosopagnosia tendono a fare affidamento su caratteristiche discriminanti per distinguere le persone, come l’acconciatura, gli occhiali e la presenza di difetti o il suono della loro voce. Gli individui affetti hanno anche difficoltà a riconoscersi allo specchio, oltre che a seguire la trama di un film. A causa del fatto che il cervello collega le informazioni apprese sulle persone alla memoria visiva di quella persona, può essere difficile per i prosopoagnosici attribuire informazioni specifiche alle persone giuste e socializzare normalmente con gli altri. Ciò può comportare il ritiro sociale, l’ansia e la perdita di fiducia nelle situazioni sociali, che è alimentata dalla mancanza di consapevolezza della prosopagnosia nella popolazione generale. In una di queste tragiche condizioni, un paziente ha sviluppato una prosopoagnosia grave a seguito di un ictus. Le sue condizioni lo costrinsero ad isolarsi dalla società e trasferirsi in una zona remota per lavorare come agricoltore. Ha imparato a riconoscere e distinguere le sue pecore, ma non ha mai riguadagnato la capacità di riconoscere i volti umani. La prosopagnosia è stata collegata al danno nel giro fusiforme, un’area del cervello localizzata nei lobi occipitale e temporale, responsabile del mantenimento delle memorie visive. Una regione localizzata all’interno del giro fusiforme, definita area faccia fusiforme (FFA), conserva le immagini facciali delle persone che abbiamo incontrato durante tutta la nostra vita, e questa è l’area interessata nei prosopoagnosici.  Nei prosopoagnosici, il circuito emotivo è intatto, quindi il paziente è in grado di rilevare facce familiari “inconsciamente”, ma il cervello non riesce a trasmettere queste informazioni ai centri cerebrali superiori. Pertanto, la condizione di prosopagnosia sembra riflettere una disconnessione strutturale tra le aree del cervello coinvolte nel riconoscere i volti. Lo scenario opposto si riflette in una condizione nota come “iperfamiliarità”. In questo disturbo, il paziente ha una forte familiarità con persone e luoghi a causa di una forte attività nei centri emotivi. Nonostante il fatto che i sintomi della sindrome di Alice nel paese delle meraviglie, depersonalizzazione e prosopagnosia possano essere angoscianti, forniscono una visione dei meccanismi neurali che producono processi fondamentali come la coscienza e la percezione che di solito diamo per scontati. Attraverso lievi cambiamenti nell’attività neurale in regioni cerebrali relativamente localizzate, possono insorgere fenomeni che sono tanto peculiari e affascinanti come quelli vissuti da Alice quando cadde per la prima volta nella tana del coniglio.

Daniele Corbo

Bibliografia: The Tutor Pages “The Neurological Disorders in Alice in Wonderland.” NeuroscienceNews. NeuroscienceNews, 12 January 2018.

13 commenti Aggiungi il tuo

  1. Sara Provasi ha detto:

    Troppo interessante! Adoro Alice, non sapevo queste cose! Ho iniziato a rileggerlo, ci farò caso 😮

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    1. Alice è fantastico e secondo me spulciando, si trovano tanti altri riferimenti al disagio psichico (cappellaio matto, Stregatto, ecc…)

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      1. Sara Provasi ha detto:

        È vero!! Sapevo della lettura in chiave esoterica, ma anche questa ci sta!

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  2. Bluebellsweet ha detto:

    Bellissimo articolo Daniele! Interessantissimo, è sempre un piacere conoscere questi aspetti 🙂

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    1. Grazie, mi fa piacere che ti sia piaciuto! Effettivamente è piaciuto anche a me scrivere un articolo di questo tipo…

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  3. Rain ha detto:

    Alice è un grande specchio, purtroppo sottovalutato, della psiche e della condizione umana… Comunque c’è da notare che qualsiasi tipo di disturbo, fisico o psicologico che sia, ha sempre delle ricadute anche minime sulla percezione che abbiamo di noi: una cosa che mi ha sempre fatto riflettere, giungendo alla consapevolezza che quel posto oggettivo che crediamo di occupare nel mondo inrealtà è molto più soggetto a prospettiva di quanto vogliamo credere!

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    1. è verissimo quello che dici, io sono arrivato a pensare che di oggettivo ci sia ben poco ed è per questo che non mi sento mai di giudicare nessuno, tanto meno me stesso. La visuale che abbiamo dalla Terra è limitata, per cui non ci permette di avere una visione d’insieme e completa delle cose. Faremmo bene a ricordarlo….

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      1. Rain ha detto:

        Esattamente.. però saperlo rende tutto estremamente più complicato, perchè viene meno la base primaria su cui agire

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      2. bisogna agire sulla conoscenza, intesa come tensione al sapere, è quella che arricchisce e che riempie la vita. Non importa arrivare all’oggettività delle cose, basta il cammino, secondo me…

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      3. Rain ha detto:

        Concordo.. il quotidiano però sembra pretendere altro

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      4. Credo che il quotidiano sia una parte di te, quando inizierai ad inglobarlo nel cammino di conoscenza di te e del mondo farai fuoriuscire anche il magma.

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      5. Rain ha detto:

        Il mondo non è più a misura umana, ormai

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      6. eh, questo è vero purtroppo… io non mi rassegno però!

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