Lo sviluppo del cervello sociale

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Putti (Alexander bihter)

Le relazioni sociali degli esseri umani sono possibili grazie ad un’abilità nota come teoria della mente, cioè la capacità di attribuire stati interni, conoscenze, desideri e credenze agli altri (in modo più o meno preciso e più o meno in profondità) grazie alla quale si possono prevedere i comportamenti di chi ci circonda. Studi comportamentali hanno suggerito che i bambini iniziano a raggiungere una misura chiave di questa abilità, nota come compito di falsa credenza, intorno all’età di 4 anni. Tuttavia, un nuovo studio del MIT ha scoperto che la rete cerebrale che controlla la teoria della mente si è già formata in bambini piccoli di 3. Lo studio del MIT è il primo a utilizzare la risonanza magnetica funzionale (fMRI) per scansionare il cervello di bambini piccoli di 3 anni mentre svolgono un compito che richiede la teoria della mente – in questo caso, guardando un breve film animato che coinvolge le interazioni sociali tra due personaggi. Le regioni cerebrali coinvolte nel ragionamento della teoria della mente si comportano come una rete coesa, con risposte simili al film, dall’età di 3 anni, che è prima che i bambini inizino a passare a compiti espliciti di falsa convinzione. Nel 2003, è stato dimostrato che la teoria della mente è situata in una regione del cervello nota come giunzione temporo-parietale destra (TPJ), che insieme ad altre regioni, incluse diverse parti della corteccia prefrontale, forma una rete attiva quando le persone pensano agli stati mentali degli altri. Il test più comunemente usato della teoria della mente è il test della falsa credenza, che verifica se il soggetto comprende che altre persone possono avere credenze che non sono vere. Un esempio classico è il test Sally-Anne, in cui viene chiesto a un bambino dove Sally cercherà un oggetto che crede sia nel suo cestino, ma che Anne ha trasferito in un posto diverso mentre Sally non stava guardando. La risposta corretta è che Sally guarderà dove pensa che il marmo sia (nel suo cestino), non dove sia effettivamente. Fino ad ora, i neuroscienziati avevano ipotizzato che gli studi di teoria della mente che coinvolgono le scansioni cerebrali di fMRI potevano essere fatte solo con bambini di almeno 5 anni, perché i bambini devono essere in grado di stare fermi su uno scanner per circa 20 minuti, ascoltare una serie di storie e rispondere a domande su di loro. Per studiare i bambini più piccoli i ricercatori hanno elaborato un nuovo protocollo sperimentale, che richiede scansionare i bambini mentre guardano un cortometraggio che include semplici interazioni sociali tra due personaggi. Il film d’animazione che hanno scelto, chiamato “Parzialmente nuvoloso”, ha una trama che si presta bene all’esperimento. Presenta Gus, una nuvola che produce cuccioli e Peck, una cicogna il cui compito è consegnare i bambini. Gus e Peck hanno alcuni momenti di tensione nella loro amicizia perché Gus produce piccoli alligatori e porcospini, che sono difficili da trasportare, mentre altre nuvole creano gattini e cagnolini. Peck viene attaccato da alcuni feroci animaletti e non è sicuro di voler continuare a lavorare per Gus. I ricercatori hanno trascorso circa quattro anni raccogliendo dati da 122 bambini di età compresa tra 3 e 12 anni. Hanno scansionato l’intero cervello, concentrandosi su due reti distinte che sono state ben caratterizzate negli adulti: la rete della teoria della mente e un’altra rete nota come matrice del dolore, che è attiva quando si pensa allo stato fisico di un’altra persona. Hanno anche scansionato 33 adulti mentre guardavano il film in modo che potessero identificare scene che provocano risposte in entrambe le reti. Queste scene sono state soprannominate eventi di teoria della mente e eventi di dolore. Le scansioni di bambini hanno rivelato che anche nei bambini di 3 anni, le reti di teoria della mente e del dolore rispondevano preferenzialmente agli stessi eventi a cui rispondevano gli adulti. I ricercatori hanno anche scoperto che le risposte nei bambini di 3 anni non erano così forti come negli adulti, ma gradualmente aumentavano con l’età dei bambini. I risultati offrono il supporto per un’ipotesi esistente secondo cui i bambini sviluppano la teoria della mente ancor prima di poter superare test di falsa credenza espliciti e che continuano a svilupparsi man mano che invecchiano. La teoria della mente comprende molte abilità, comprese le abilità più difficili come capire l’ironia e assegnare la colpa, che tendono a svilupparsi in seguito. Un’altra ipotesi è che i bambini subiscono uno sviluppo abbastanza rapido della teoria della mente intorno ai 4 o 5 anni, riflesso dal loro successo nel test della falsa credenza. Gli scienziati si sono concentrati molto intensamente sui cambiamenti nella teoria della mente dei bambini che avvengono intorno all’età di 4 anni, quando i bambini capiscono meglio come le persone possono avere convinzioni errate o distorte o disinformate”, ma cambiamenti davvero importanti nel modo in cui pensiamo alle altre menti accadono molto prima, e molto dopo, questo famoso punto di riferimento. Anche i bambini di 2 anni cercano di capire perché a persone diverse piacciono cose diverse – questo potrebbe essere il motivo per cui sono così interessati a parlare dei colori preferiti di tutti. E anche i bambini di 9 anni stanno ancora imparando sull’ironia e la negligenza. La teoria della mente sembra sottoporsi a un processo di sviluppo continuo molto lungo, sia nei comportamenti dei bambini che nei loro cervelli. Ora che i ricercatori hanno dati sulla tipica traiettoria della teoria dello sviluppo della mente, sperano di esaminare il cervello dei bambini autistici per vedere se ci sono differenze nel modo in cui si sviluppano le loro reti di teoria della mente. Sarà anche interessante studiare i bambini la cui prima esposizione al linguaggio è stata ritardata, per testare gli effetti dell’apprendimento del linguaggio sullo sviluppo della teoria della mente.

Daniele Corbo

Bibliografia: Development of the social brain from age three to twelve years. Hilary Richardson, Grace Lisandrelli, Alexa Riobueno-Naylor & Rebecca Saxe. Nature Communicationsvolume 9, Article number: 1027 (2018).

8 commenti Aggiungi il tuo

  1. Maria ha detto:

    Nei bambini autisti si riscontrano invece abilità particolari! Ne conoscevo uno che sapeva fare calcoli a mente anche con numeri abbastanza grandi.
    Quanto c’è da imparare riguardo il cervello umano! Chissà quanto potenziale ancora ignoriamo…

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      1. avevo capito.. grazie mille per il tuo commento|

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    1. Gli autistici hanno tante abilità, ma il problema è che ci risulta ancora difficile entrare nel loro mondo. Non mi addentro nel merito perché l’autismo non è il mio campo di studi.
      Sicuramente abbiamo tanto da studiare ancora sul cervello (questo è uno dei motivi principali per cui amo il mio lavoro da neuroscienziato), ma più che di potenzialità, parlerei di imparare ad usarlo nel modo corretto. La mente è come una scatola di lego molto complessa, di cui non possediamo le istruzioni, ma proviamo a montarla usando la nostra fantasia ma ci rendiamo conto che potremmo costruire cose ancora più belle!

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      1. Maria ha detto:

        Proprio così! Bella metafora 😄

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      2. grazie…buon pomeriggio

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      3. Maria ha detto:

        Anche a te 🌼

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