Come il piacere influenza il nostro cervello

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Guilty Pleasure (zima maciejczyk)

Ogni giorno molte delle scelte che facciamo sono indirizzate alla ricerca del piacere: facciamo cose che ci fanno sentire bene o perché sono gratificanti o appaganti. Queste esperienze aiutano a plasmare le nostre prospettive sulla vita e a definire la nostra personalità. Di conseguenza, i problemi con la nostra capacità di gestire o mantenere la nostra ricerca del piacere sono spesso all’origine di molti disturbi neuropsichiatrici come la dipendenza e la depressione. Il piacere in sé stesso – che la buona sensazione che si ottiene in risposta a cibo, sesso e droghe – è guidato dal rilascio di una serie di neurotrasmettitori (messaggeri chimici) in molte parti del cervello. Ma il rilascio di dopamina nel sistema di ricompensa del cervello è particolarmente importante. La liberazione di dopamina dice al cervello quando aspettarsi qualcosa di gratificante, modula quanto sarà gratificante e ci spinge a cercare cose gratificanti. La dopamina è anche importante per una serie di altre funzioni come il movimento volontario e la cognizione. Disturbi come la schizofrenia hanno troppo rilascio di dopamina, che causa sintomi psicotici. Nei disturbi neurodegenerativi come il morbo di Parkinson, le cellule dopaminergiche responsabili del coordinamento motorio muoiono prematuramente. Tutte le droghe, indipendentemente dalla loro principale modalità d’azione, rilasciano dopamina in questo sistema. Altre esperienze gratificanti – sesso, cibo e gioco d’azzardo – sono anche associate ad aumenti nel rilascio di dopamina. Al contrario, la diminuzione della dopamina nei sistemi di ricompensa è associata a depressione, mancanza di piacere o motivazione e ritiro. Tutti noi sperimentiamo il piacere in modo diverso a causa delle differenze individuali in biologia o neurochimica, ma anche come risultato di esperienze passate (non gradire più un alimento che in precedenza ti ha fatto ammalare) e di diversi fattori sociali e culturali. Ad esempio, le preferenze musicali sembrano essere modellate più dall’educazione che da fattori biologici. Quindi, mentre alcuni possono ottenere una maggiore produzione di dopamina dall’acquisto di una nuova borsetta, altri potrebbero ottenere dal piazzare una scommessa su una partita sportiva. Quando prendiamo decisioni, alcuni sono abituali e meno dipendenti dal piacere, altri sono più indirizzati agli obiettivi. La maggior parte di noi probabilmente amerebbe mangiare il gelato ogni giorno perché ha un buon sapore e lo zucchero rilascia la dopamina nei sistemi di ricompensa. Ma sappiamo che se mangiamo il gelato ogni giorno aumentiamo il peso, diventiamo meno sani e ci sentiamo peggio. Questa conoscenza ci toglie un po’ di piacere e ci rende meno propensi a desiderare il gelato tutto il tempo. I processi cognitivi dietro il comportamento diretto verso l’obiettivo implicano la determinazione del valore dei risultati potenziali e la formazione di una strategia che massimizza la nostra capacità di raggiungere il risultato più prezioso. E se prendiamo la stessa decisione abbastanza volte e i risultati rimangono gli stessi, le nostre decisioni diventano meno dirette verso l’obiettivo e di natura più abituale. Ma certe scelte non portano sempre a un risultato positivo. In questi casi, col passare del tempo impariamo quale risultato offre la migliore ricompensa complessiva. Quindi guidiamo le nostre decisioni verso questo risultato, anche se occasionalmente non si ha un risultato positivo. Il gioco d’azzardo è un buon esempio di come questo processo può diventare problematico. Le macchine da poker danno un risultato positivo abbastanza spesso da farti giocare, anche se sono programmate in modo da perdere denaro a lungo termine. Avere problemi in qualsiasi momento nel processo decisionale può portare a comportamenti patologici. La dipendenza è categorizzata da una concentrazione centrata sull’ottenere la prossima esposizione o “colpire” (che si tratti di droghe, vittoria al gioco, sesso). Tanto che l’individuo prende decisioni sbagliate per raggiungere questo risultato particolare, anche se non lo trovano più così piacevole. Sappiamo ancora poco di come i comportamenti di dipendenza iniziano e persistono, ma i fattori genetici e ambientali possono mettere a rischio qualcuno. Ad esempio, trovare un certo farmaco più piacevole (a causa del diverso metabolismo dei farmaci o di una maggiore risposta alla dopamina) attribuisce un valore maggiore al suo uso, che può portare a un consumo continuo. Ciò può creare dipendenza se il comportamento diventa più abituale e meno sensibile a esiti ed esperienze negative. Il rilascio di dopamina è essenziale per la risposta gratificante che proviamo verso un particolare risultato e gonfiando il “volere” di quell’esperienza. Poiché ciò guida l’uso continuo, il rilascio di dopamina nei sistemi di ricompensa è importante per lo sviluppo di comportamenti di dipendenza. Tuttavia, ponendo un livello molto più alto di valore sul risultato (quindi sembra l’opzione migliore in quasi tutti i paragoni) e accelerando la formazione dell’abitudine (quindi le conseguenze negative di questa decisione vengono ignorate), il cervello deforma il proprio processo decisionale. A questo punto, raggiungere il risultato in questione diventa meno condizionato dal rilascio di dopamina e più di una pulsione subconscia. Pertanto, affermazioni come “basta smettere di usare droghe” sono di scarsa utilità. Questo è il motivo per cui sono necessari approcci multipli per trattare i comportamenti di dipendenza. C’è una ricerca per sviluppare farmaci che regolano l’equilibrio neurochimico per indebolire questi comportamenti abituali. Inevitabilmente, questi richiederanno altri interventi come la terapia comportamentale cognitiva e le reti di supporto sociale per aiutare a riqualificare il cervello e migliorare le capacità decisionali.

Daniele Corbo

Bibliografia: The Conversation “How Pleasure Affects Our Brains.” NeuroscienceNews. NeuroscienceNews, 28 April 2018.

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