I problemi di elaborazione visiva sono predittivi di disagio mentale

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Mask of Hands, Anxiety (Rivka Korf)

Le singole regioni del cervello devono collaborare per ottenere risultati migliori. E come in ogni squadra, la chiave per lavorare insieme è la comunicazione. I ricercatori della Duke University hanno utilizzato l’imaging cerebrale per identificare come i pattern di connettività cerebrale – la capacità di diverse regioni del cervello di parlarsi – possano influenzare la probabilità di una persona di sviluppare forme comuni di malattia mentale. Sorprendentemente, hanno scoperto che le regioni del cervello che aiutano a elaborare ciò che vediamo possono giocare un ruolo chiave nella salute mentale. I risultati mostrano che il rischio di malattia mentale in una persona aumenta ampiamente quando la corteccia visiva ha difficoltà a comunicare con le reti cerebrali responsabili della concentrazione e dell’introspezione. Di solito non si associa l’elaborazione visiva con la psicopatologia. Hanno trovato prove che le aree visive possono essere correlate alla malattia mentale in virtù della loro capacità di comunicare informazioni tra due reti cognitive di ordine superiore. Prendere in considerazione come il rischio per la malattia mentale si manifesti nel cervello potrebbe aiutare i ricercatori a indirizzare gli interventi e le terapie su dove sono più importanti, dicono i ricercatori. I risultati, pubblicati sulla rivista Biological Psychiatry, sono il frutto di dati di 605 studenti universitari che hanno partecipato allo studio Neurogenetics di Duke. A ciascun partecipante è stato chiesto di trascorrere circa 10 minuti in relax con uno scanner MRI (Magnetic Resonance Imaging) mentre lo strumento registrava il flusso di sangue in diverse regioni del cervello. Misuravano il modo in cui le diverse aree del cervello parlano l’un l’altro e di come i loro segnali del flusso sanguigno vanno su e giù insieme. I partecipanti hanno anche completato una valutazione completa della salute mentale, e i ricercatori hanno utilizzato queste valutazioni per stimare il punteggio “fattore p” di ciascun individuo. Il fattore p riflette recenti osservazioni che le persone con sintomi di un disturbo psichiatrico, come l’ansia, sono anche più propensi a segnalare i sintomi di uno o più disturbi psichiatrici aggiuntivi, come la depressione o il disturbo bipolare. Alle persone che hanno riportato un numero maggiore o più intensi di sintomi psichiatrici è stato assegnato un punteggio più alto di fattore p. Tutti i partecipanti che sono stati diagnosticati con disturbi mentali sono stati indirizzati per il trattamento. In uno studio pubblicato l’anno scorso, il team ha esaminato come la struttura del cervello, come la densità della materia bianca o grigia, si sovrapponga al fattore p. Hanno scoperto che i punteggi più alti del fattore p correlano con il volume inferiore e la minore integrità della materia bianca e grigia nelle regioni del cervello che aiutano a coordinare i movimenti complessi con stimoli esterni, incluso l’input visivo. Nel nuovo studio, hanno voluto estendere questa analisi per includere anche i circuiti funzionali del cervello. Usando una tecnica statistica avanzata, hanno esaminato come le connessioni funzionali in tutto il cervello riguardassero i punteggi del fattore p. Hanno costantemente trovato che le persone con punteggi p-factor più alti avevano anche alcune regioni del cervello che non lavoravano insieme – in particolare quattro regioni della corteccia visiva che ci aiutano a capire e riconoscere ciò che vediamo. Quando hanno esaminato in modo più approfondito i dati, hanno scoperto che queste reti visive avevano in particolare difficoltà a connettersi a reti più complesse responsabili di messa a fuoco, pianificazione e introspezione. La difficoltà di concentrazione e pianificazione è stata collegata a forme gravi di malattia mentale, come la schizofrenia e la grave depressione. Siamo animali molto visivi rispetto a, diciamo, un cane o un topo, quindi una grande parte della nostra attenzione si concentra sul filtraggio delle informazioni visive. E per filtrare le informazioni visive e rimanere concentrati su un compito, queste reti di ordine superiore devono lavorare con le reti visive per dire di ignorare, ad esempio, la luce lampeggiante all’esterno, e continuare a darci informazioni su ciò che conta di più per un dato compito imminente. Non faremo mai progressi nel campo della psichiatria finché non saremo in grado di comprendere le origini biologiche di queste malattie nelle persone. La cosa interessante di questo lavoro è che ci possono essere circuiti neurali comuni che possono lasciare le persone vulnerabili a tutti i tipi di disturbi. Visto che misurare questo circuito è semplice e non invasivo – il paziente deve semplicemente rilassarsi con uno scanner MRI – potrebbe essere potenzialmente utilizzabile come strumento diagnostico in ambito clinico.

Daniele Corbo

Bibliografia: “A Connectome Wide Functional Signature of Transdiagnostic Risk for Mental Illness” by Maxwell L. Elliott’Correspondence information about the author Maxwell L. ElliottEmail the author Maxwell L. Elliott, Adrienne Romer, Annchen R. Knodt, Ahmad R. Hariri in Biological Psychiatry. Published April 9 2018.

12 commenti Aggiungi il tuo

  1. olgited ha detto:

    Bel post,complimenti! Nel tuo blog ,se clicco in alto sull’argomento ad es poesie, vedo tutte le poesie del blog.Da me invece questo non succede :vedo la pagina di presentazione che ho scritto.Dove sta l’errore?Grazie e buon pomeriggio Daniele!

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    1. devi associare la categoria poesie alla pagina, non lo fa automaticamente, devi impostarlo tu in personalizza tema-menù

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  2. Interessante. Però, non potrebbe essere stato troppo selettivo fare una ricerca simile solo su un gruppo piuttosto omogeneo di persone: 605 studenti universitari? e non piuttosto su un campione più ‘normale’ e variegato che possa rispecchiare tutta una popolazione con abitudini ‘visive’ diversificate? Ripropongo la domanda: non è che chi usa maggiormente i circuiti visivi abbia anche più rapide certe reazioni rispetto agli altri? Sono proprio sicuri quei ricercatori che la difficoltà di connessione delle reti visive a reti più complesse responsabili di messa a fuoco, pianificazione e introspezione siano collegabili a malattie mentali?
    L’essere umano ha due emisferi, tra loro collegati, e a volte certe ‘carenze’ dell’uno potrebbero essere superate da risorse speculari dell’altro, come a volte avviene in persone che hanno subìto lesioni cerebrali dopo gravi incidenti con conseguenti traumi cerebrali. E come funziona la rete visiva in persone non nate cieche che lo sono diventate? Si atrofizza? Chiedo venia per la quantità di domande, ma la curiosità suscitata è tanta.

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    1. Diciamo che spesso la selezione del campione non è dettato per scelta, ma per “comodità”, per cui in contesti universitari è più semplice reclutare ragazzi universitari rispetto ad altre tipologie di persone. Inoltre per gli studi c’è bisogno di persone che non presentino altre patologie e nella fascia d’età degli universitari è più semplice trovare questo requisito, ovviamente maggiore è l’età e più difficilmente ci sarà assenza di patologie, anche semplicemente una vasculopatia. La scolarizzazione e l’età sono un fattore di cui si tiene conto, come covariata, negli studi in quanto è qualcosa che condiziona i risultati ed infatti i ricercatori si propongono di verificare lo studio su altri campioni. Detto questo, lo studio è molto attendibile perché su un campione così ampio e giovane, è stato visto in maniera chiara una correlazione negativa tra un parametro di misura del benessere mentale e la comunicazione tra le differenti reti neurali ed in particolare quella visiva. Il concetto fondamentale non è l’atrofia di un’area cerebrale (che potrebbe anche essere compensata in qualche modo) ma la connessione tra le aree, è piuttosto quella che guida un benessere mentale.

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      1. Molte grazie per l’esauriente e chiarissima risposta! Buon proseguimento in questo fantastico viaggio. Ma l’essere umano è così complesso e imprevedibile, che riusciranno mai gli scienziati a svelare oltre un cero limite? Grazie ancora per questo sito, utile alla conoscenza e stimolante per gli interrogativi che pone..

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      2. Io credo che sarà molto improbabile che noi neuroscienziati riusciremo mai a comprendere tutto il mistero che si cela dietro l’essere umano, ma è nostro dovere andare sempre avanti. Grazie a te per l’incoraggiamento e per le sempre interessanti e preziose domande. Buon sabato

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  3. Cristina ha detto:

    Interessante studio per il trattamento delle malattie mentali. Saluti.

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    1. Si, davvero uno studio con molte prospettive. Buona serata

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  4. fulvialuna1 ha detto:

    Diagnosticarlo sarebbe davvero interessante.

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    1. Si, sono ricerche che vanno proseguite

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