L’isolamento sociale modifica il cervello

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Roots (Jackie Berridge)

L’isolamento sociale cronico ha effetti debilitanti sulla salute mentale nei mammiferi – ad esempio, è spesso associato a depressione e disturbo post-traumatico da stress nell’uomo. Ora, un team di ricercatori del Caltech ha scoperto che l’isolamento sociale causa l’accumulo di una particolare sostanza chimica nel cervello e che il blocco di questa sostanza chimica elimina gli effetti negativi dell’isolamento. Il lavoro ha potenziali applicazioni per il trattamento di disturbi della salute mentale negli esseri umani. Il lavoro, pubblicato sulla rivista Cell, confermando ed estendendo precedenti osservazioni, dimostra che l’isolamento sociale prolungato porta ad una vasta gamma di cambiamenti comportamentali nei topi. Questi includono una maggiore aggressività verso topi sconosciuti, paura persistente e ipersensibilità a stimoli minacciosi. Per esempio, quando si incontra uno stimolo minaccioso, i topi socialmente isolati rimangono congelati sul posto molto tempo dopo che la minaccia è passata, mentre i topi normali smettono di congelarsi subito dopo la rimozione della minaccia. Questi effetti si osservano quando i topi sono sottoposti a due settimane di isolamento sociale, ma non all’isolamento sociale a breve termine – 24 ore – suggerendo che i cambiamenti osservati nell’aggressività e nelle risposte di paura richiedono l’isolamento cronico. In un precedente studio sulla mosca Drosophila, lo stesso gruppo di ricerca aveva scoperto che un particolare neurochimico chiamato tachichinina svolge un ruolo nel promuovere l’aggressione in mosche socialmente isolate. La tachichinina è un neuropeptide, una breve molecola proteica che viene rilasciata da alcuni neuroni quando vengono attivati. I neuropeptidi si legano a specifici recettori su altri neuroni, alterando le loro proprietà fisiologiche e quindi influenzando la funzione del circuito neurale. Per indagare se il ruolo della tachichinina nel controllo dell’aggressività indotta dall’isolamento sociale possa essere evolutivamente conservato dagli insetti ai mammiferi, la squadra di Anderson si è rivolta ai topi di laboratorio. Nei topi, il gene tachichinina Tac2 codifica un neuropeptide chiamato NkB, prodotto da neuroni in specifiche regioni del cervello del topo come l’amigdala e l’ipotalamo, che sono coinvolti nel comportamento emotivo e sociale. I ricercatori hanno scoperto che l’isolamento cronico porta ad un aumento dell’espressione del gene Tac2 e alla produzione di NkB in tutto il cervello. Tuttavia, la somministrazione di un farmaco che blocca chimicamente i recettori specifici per NkB ha permesso ai topi stressati di comportarsi normalmente, eliminando gli effetti negativi dell’isolamento sociale. Al contrario, aumentando artificialmente i livelli di Tac2 e attivando i corrispondenti neuroni in animali normali è stato possibile comportarsi come animali isolati e stressati. I ricercatori hanno scoperto che sopprimere il gene Tac2 nell’amigdala eliminava i maggiori comportamenti di paura, ma non l’aggressività, mentre al contrario sopprimere il gene nell’ipotalamo eliminava l’aggressività aumentata ma non la paura persistente. I risultati implicano che Tac2 deve aumentare in diverse regioni del cervello per produrre i vari effetti dell’isolamento sociale. Sebbene il lavoro sia stato svolto sui topi, ha implicazioni potenziali per capire come lo stress cronico colpisce gli umani. Quando si esamina il trattamento dei disturbi della salute mentale, ci concentriamo tradizionalmente sul targeting di ampi sistemi di neurotrasmettitori come la serotonina e la dopamina che circolano ampiamente nel cervello. La manipolazione di questi sistemi in generale può portare a effetti collaterali indesiderati. Quindi, essere in grado di modificare precisamente e localmente un neuropeptide come Tac2 è un approccio promettente ai trattamenti di salute mentale.

Daniele Corbo

Bibliografia: “The Neuropeptide Tac2 Controls a Distributed Brain State Induced by Chronic Social Isolation Stress” by Moriel Zelikowsky, May Hui, Tomomi Karigo, Andrea Choe, Bin Yang, Mario R. Blanco, Keith Beadle, Viviana Gradinaru, Benjamin E. Deverman, and David J. Anderson in Cell. Published May 17 2018.

2 commenti Aggiungi il tuo

  1. Anonimo ha detto:

    Molto interessante questa ricerca!

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    1. Spesso l’isolamento viene considerato come un tratto caratteriale, ma non è così, o almeno non sempre

      Piace a 1 persona

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