Il cervello dei bambini sottoposti a stress matura più velocemente

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Angry Boy (Gabriel Marian)

Lo stress nella prima infanzia porta ad una più rapida maturazione di alcune regioni del cervello durante l’adolescenza. Al contrario, lo stress sperimentato più tardi nella vita porta a una maturazione più lenta del cervello dell’adolescente. Questo è il risultato di uno studio a lungo termine condotto da ricercatori dell’Università di Radboud in cui 37 soggetti sono stati monitorati per quasi 20 anni. Nel 1998, il gruppo – che allora comprendeva 129 bambini di un anno e i loro genitori – fu testato per la prima volta. Negli ultimi 20 anni, i ricercatori hanno studiato, tra l’altro, le loro sessioni di gioco e le interazioni con genitori, amici e compagni di classe. I bambini sono stati anche sottoposti a risonanza magnetica. Questa ricchezza di dati ha permesso ai ricercatori dell’Università di Radboud di indagare su come lo stress in varie fasi della vita abbia colpito il cervello di questi bambini da adolescenti. Più specificamente, hanno esaminato gli effetti sulla maturazione cerebrale. Durante l’adolescenza, il nostro cervello sperimenta un naturale processo di potatura in cui le connessioni precedentemente create tra le cellule cerebrali sono raffinate, consentendo la creazione di reti più utili ed efficienti. I ricercatori hanno studiato due tipi di fattori di stress – eventi di vita negativi e influenze negative dall’ambiente sociale – in due fasi della vita dei loro soggetti: prima infanzia (0-5 anni) e adolescenza (14-17 anni). Hanno correlato questi livelli di stress alla maturazione della corteccia prefrontale, dell’amigdala e dell’ippocampo. Queste regioni cerebrali svolgono un ruolo importante nel funzionamento in situazioni sociali ed emotive e sono note per essere sensibili allo stress. Lo stress dovuto a esperienze negative durante l’infanzia, come la malattia o il divorzio, sembra essere correlato a una più rapida maturazione della corteccia prefrontale e dell’amigdala nell’adolescenza. Tuttavia, lo stress derivante da un ambiente sociale negativo durante l’adolescenza, come la bassa stima dei pari a scuola, è collegato alla maturazione più lenta dell’ippocampo dell’area cerebrale e di un’altra parte della corteccia prefrontale. ‘Purtroppo, in questo studio non possiamo dire con certezza che lo stress causa questi effetti. Tuttavia, sulla base di studi sugli animali, si può ipotizzare che questi meccanismi siano effettivamente causali. Il fatto che lo stress della prima infanzia acceleri il processo di maturazione durante l’adolescenza è coerente con le teorie della biologia evolutiva. Da una prospettiva evolutiva, è utile maturare più velocemente se cresci in un ambiente stressante. Tuttavia, impedisce anche al cervello di adattarsi all’ambiente corrente in modo flessibile. In altre parole, il cervello diventa “maturo” troppo presto. I ricercatori sono stati sorpresi di scoprire, tuttavia, che lo stress sociale più tardi nella vita sembra condurre a una più lenta maturazione durante l’adolescenza. Ciò che rende questo interessante è che un maggiore effetto dello stress sul cervello aumenta anche il rischio di sviluppare tratti di personalità antisociale. Ora che sappiamo che lo stress influenza la maturazione delle regioni cerebrali che svolgono anche un ruolo nel controllo delle emozioni, possiamo indagare su come questo sviluppo continui più avanti nella vita. Questo studio a lungo termine è uno dei pochi in tutto il mondo in cui così tante misurazioni vengono prese per un periodo così lungo.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Early-life and pubertal stress differentially modulate grey matter development in human adolescents” by Anna Tyborowska, Inge Volman, Hannah C. M. Niermann, J. Loes Pouwels, Sanny Smeekens, Antonius H. N. Cillessen, Ivan Toni & Karin Roelofs in Scientific Reports. Published June 15 2018.

5 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Io posso dire di aver sperimentato lo stress sin da bambina, anche se cercavo e cerco ancora di allontanarlo, e non posso di certo dire di essere la persona più socievole del mondo.
    Nell’articolo ho letto la questione di una morte o divorzio che accelera lo sviluppo di alcune parti del cervello, se non ho letto male, ed io ho affrontato una morte di una persona cara all’età di 13-14 anni e una separazione all’età di ma 8-9 anni; ma ho provato anche poca stima per i miei pari dall’adolescenza in poi – anche se oggi il raggio della disistima si è allargato – e allora mi chiedo, alla luce di ciò che ho letto in questo articolo: che strano sviluppo ha subito il mio cervello? 😕

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    1. Sicuramente il tuo cervello è maturato prima rispetto a quello dei tuoi coetanei, e probabilmente da qui si spiega la disistima che hai sviluppato verso di loro. E la difficoltà nell’essere socievole. E penso che sia anche predisposto allo stress. A parte tutto questo ti rende una persona speciale 😘

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      1. Le perle di R. ha detto:

        Tutto quello che temevo. 😛 Grazie per avermi definita “speciale” 😊

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  2. Emozioni ha detto:

    Molto interessante.
    Il nostro cervello è affascinante. Può esser nostro alleato ma anche acerrimo nemico.
    Sta a noi, accapparrarsene la simpatia.

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    1. Il cervello tendenzialmente è nostro alleato, purtroppo sono le persone che ci circondano che diventano nemiche del nostro cervello… Grazie cara

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