Quando la memoria emozionale ti paralizza focalizzati sul contesto

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Nightmare for a Nightmare (Eli Shaw)

Un nuovo studio condotto dagli psicologi dell’Università dell’Illinois suggerisce che quando le memorie negative si intromettono, concentrarsi sui dettagli contestuali dell’incidente piuttosto che sulla ricaduta emotiva potrebbe aiutare a ridurre al minimo le perturbazioni cognitive e reindirizzare le risorse del cervello al compito da svolgere. Tutti hanno incontrato qualcosa di angosciante nel passato recente o nel passato remoto. Questi ricordi possono entrare nelle nostre menti e distrarre da qualsiasi cosa stiamo facendo. Capire cosa possiamo fare per rimanere concentrati è importante, non solo per le persone in casi estremi in cui tali ricordi possono portare a difficoltà nella vita quotidiana – come quelli con disturbo da stress post-traumatico, ansia o depressione – ma per tutti. In un articolo pubblicato sulla rivista Cerebral Cortex, i ricercatori hanno esaminato come l’attività cerebrale e le prestazioni in un compito di memoria sono cambiate quando ai partecipanti è stato detto di concentrarsi sugli aspetti emotivi o contestuali dei ricordi innescati. Trentatré partecipanti allo studio hanno completato indagini dettagliate e lunghe che chiedevano di una varietà di eventi nelle loro vite. Una o due settimane dopo, i partecipanti hanno svolto compiti di memoria cognitiva durante una scansione MRI funzionale, che viene utilizzata per monitorare l’attività nel cervello. I ricercatori hanno scelto le descrizioni degli eventi negativi di cui i partecipanti avevano scritto, dalle sconfitte sportive alle perdite personali, e li hanno usati per innescare quei ricordi durante i compiti. Quando hanno compilato il questionario, non sapevano che avrebbero innescato quei ricordi quando sono andati a fare il compito. Per metà dei ricordi innescati, i partecipanti sono stati istruiti a concentrarsi sugli aspetti emotivi dei loro ricordi; per l’altra metà, i partecipanti sono stati istruiti a spostare l’attenzione dall’emozione e verso i dettagli contestuali della memoria, come dove è successo l’incidente, chi erano, cosa indossavano e altri dettagli. Quando i soggetti si concentravano sull’aspetto emotivo dei loro ricordi – come si sentivano, comprese le sensazioni fisiche – le loro prestazioni cognitive erano inferiori rispetto ai loro compiti di controllo. Ma quando si sono concentrati sugli aspetti non emozionali e contestuali, le loro prestazioni di memoria di lavoro non sono state influenzate. Avevano migliori prestazioni del compito e meno effetti negativi quando si concentravano sul contesto piuttosto che concentrarsi sull’emozione. Quando i partecipanti si focalizzavano sull’emozione, aumentava l’attività nelle regioni del cervello che coinvolgevano l’elaborazione emotiva, ma riduceva l’attività nelle regioni coinvolte nella funzione esecutiva, come il ragionamento e la memoria. Tuttavia, quando i partecipanti si sono concentrati sui dettagli contestuali delle loro memorie, si è verificato uno smorzamento nelle regioni coinvolte nella distrazione e nell’elaborazione emotiva e un aumento sia dell’attività che della comunicazione tra le regioni associate alla funzione e all’attenzione dell’esecutivo. Quando vengono stimolate le regioni del cervello coinvolte nell’elaborazione delle emozioni, le risorse vengono rimosse dalle regioni che aiutano a rimanere concentrato sul compito a portata di mano. Con questo spostamento dell’attenzione dall’emozione al contesto, si rimetteno le risorse nelle regioni che stanno elaborando l’attività. I ricercatori dicono che la tecnica di focalizzarsi sul contesto potrebbe aiutare coloro che lottano con ricordi emotivi intrusivi o distraenti per avere una pronta risposta pronta in modo che quando quei ricordi vengono attivati, possono concentrarsi sul compito a portata di mano e successivamente elaborare i ricordi più profondamente con altre tecniche, come la rivalutazione cognitiva. Questo è importante perché un’altra strategia emotiva che le persone impiegano contro tali ricordi è la soppressione, il che significa imbottigliare le emozioni. La soppressione è in realtà associata a condizioni cliniche come ansia e depressione, e non è salutare. Invece di sopprimere o soffocare quei ricordi emotivi, spostiamo semplicemente l’attenzione e riportiamo in vita altri aspetti della stessa memoria. Ciò porta ad una riduzione di quanto tali ricordi interferiscano con qualunque cosa stiamo facendo. La bellezza di questa strategia è che riduce la risposta emotiva della memoria intrusiva e non influisce sulle prestazioni cognitive. Chiunque può usarla in qualsiasi momento.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Brain Activity and Network Interactions in the Impact of Internal Emotional Distraction” by A D Iordan, S Dolcos, and F Dolcos in Cerebral Cortex. Published June 14 2018.

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