I meccanismi che ci fanno scegliere l’alcol come forma di ricompensa

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FRIENDS AND INDIFFERENTS (Gianni Mucè)

Secondo un nuovo studio, i cambiamenti in un sistema di segnalazione del cervello contribuiscono allo sviluppo di comportamenti simili alla dipendenza da alcol nei ratti ed i risultati indicano un meccanismo simile negli esseri umani. Lo studio collega i cambiamenti molecolari nel cervello a comportamenti che sono fondamentali nella dipendenza, come la scelta di una droga rispetto a premi alternativi. I ricercatori hanno sviluppato un metodo in cui i ratti imparano a ottenere una soluzione alcolica premendo una leva. Al fine di comprendere meglio il modo in cui la dipendenza condiziona gli individui a scegliere l’alcol rispetto ad altri premi, i ricercatori hanno offerto ai ratti un’alternativa all’alcol – acqua zuccherata. Quando gli animali potevano scegliere tra l’alcol e l’acqua zuccherata, la maggior parte smetteva di fare uno sforzo per ottenere l’alcol, e sceglieva invece la soluzione dolce. Ma il 15 per cento dei ratti ha continuato a scegliere l’alcol, anche quando potevano ottenere un’altra ricompensa. Questa proporzione è simile alla percentuale di esseri umani con dipendenza da alcol. Il comportamento dei ratti che hanno scelto l’alcol aveva molte somiglianze con i criteri diagnostici utilizzati per la dipendenza da alcol negli esseri umani, ad esempio l’uso continuato nonostante le conseguenze negative. Ciò è stato dimostrato dall’osservazione che hanno continuato a premere la leva per ottenere l’alcol, anche se hanno avuto uno sgradevole shock elettrico nella zampa. Dobbiamo capire che una caratteristica fondamentale della dipendenza è che sai che ti danneggerà, potenzialmente ti può persino uccidere, e tuttavia qualcosa è andato storto con il controllo motivazionale e continui a farlo. Per studiare il meccanismo alla base dei comportamenti simili alla dipendenza nei ratti, i ricercatori hanno misurato l’espressione di centinaia di geni in cinque aree del cervello. Le più grandi differenze che hanno trovato erano nell’amigdala, che è importante per le reazioni emotive. Nei ratti che hanno scelto l’alcol oltre l’acqua zuccherata, un gene in particolare è stato espresso a livelli molto più bassi. Questo gene è il modello per la proteina GAT-3, una proteina di trasporto (o “trasportatore”) che aiuta a mantenere bassi livelli della sostanza segnale GABA inibitoria attorno alle cellule nervose. Questa scoperta è in linea con precedenti studi che hanno identificato cambiamenti nella segnalazione GABA nell’amigdala, in quanto i ratti hanno sviluppato dipendenza dall’alcool. La diminuzione dell’espressione del trasportatore ha avuto un effetto sorprendente sul comportamento di questi ratti. Gli animali che avevano preferito il gusto dolce rispetto all’alcool hanno invertito le loro preferenze e hanno iniziato a scegliere l’alcol. In definitiva, il significato delle scoperte sugli animali è determinato dal grado in cui riflettono ciò che accade negli umani, infatti i ricercartori hanno osservato che negli individui con dipendenza da alcool documentata, i livelli di GAT-3 nella regione dell’amigdala erano inferiori rispetto agli individui di controllo. Questo è uno di quei casi relativamente rari in cui troviamo un cambiamento interessante nei modelli animali e lo stesso cambiamento nel cervello degli alcolisti umani. La scoperta ha il potenziale per contribuire a migliorare il trattamento della dipendenza da alcol. Baclofen, un farmaco che è stato a lungo utilizzato per trattare l’aumento della tensione muscolare in alcuni stati neurologici, è stato anche studiato per il trattamento della dipendenza da alcol. I risultati sono stati promettenti, ma il meccanismo non è chiaro. Infine mi preme sottolineare che è importante anche regolare i comportamenti verso chi ha delle dipendenze, spesso colpevolizzati, ma in realtà vittime di dinamiche emotive che hanno innescato modifiche a livello cerebrale.

Daniele Corbo

Bibliografia: “A molecular mechanism for choosing alcohol over an alternative reward” by Eric Augier, Estelle Barbier, Russell S. Dulman, Valentina Licheri, Gaëlle Augier, Esi Domi, Riccardo Barchiesi, Sean Farris, Daniel Nätt, R. Dayne Mayfield, Louise Adermark, and Markus Heilig in Science. Published May 24 2018.

4 commenti Aggiungi il tuo

  1. Anonimo ha detto:

    interessante…

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  2. emycreazioni ha detto:

    Veramente interessante…

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    1. Grazie mille, buona domenica

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