Il ruolo della dopamina nel cervello

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Dopamine rush (Rebecca Ivatts)

Arvid Carlsson, neuroscienziato svedese e premio Nobel, è morto il 29 giugno 2018 all’età di 95 anni. Ha dedicato la sua vita a capire come funziona il cervello e gli è stato assegnato il Nobel per la sua ricerca sulla dopamina – una sostanza chimica importante trovata nel cervello. Ma che cos’è la dopamina, e perché scoprirlo meritava il premio Nobel?La dopamina è una sostanza chimica semplice, prodotta nel corpo da un amminoacido chiamato tirosina. Nonostante la sua semplicità, svolge un ruolo importante come neurotrasmettitore – sostanze chimiche che le cellule cerebrali usano per comunicare tra loro. Ciò che Carlsson fece fu rivelare esattamente quanto sia significativa la dopamina per la funzione del cervello. Prima della sua ricerca, la maggior parte delle persone pensava che la dopamina fosse solo un precursore di un ormone cerebrale chiamato noradrenalina. Riducendo i livelli di dopamina nel cervello dei conigli nel suo laboratorio a Göteborg, Carlsson è stato in grado di dimostrare che se non si ha il giusto livello di dopamina nel cervello, i circuiti che determinano il modo in cui il cervello controlla il movimento non funzionano correttamente . Sebbene Carlsson stesse indagando sulle neuroscienze di base, non passò molto tempo prima che scienziati e medici si rendessero conto che c’erano similitudini tra i problemi di movimento che Carlsson aveva osservato nei conigli e i sintomi del morbo di Parkinson. La malattia di Parkinson è una malattia neurodegenerativa, un tipo di malattia in cui un numero crescente di cellule cerebrali muoiono nel tempo, causando ai pazienti problemi di sviluppo, tra cui agitazione incontrollabile, movimento rallentato e improvviso congelamento. Seguendo la ricerca di Carlsson, i medici si resero presto conto che nel cervello delle persone con Parkinson c’era molto meno dopamina di quella che si potrebbe trovare in un cervello sano. Questo perché le cellule che producono e usano la dopamina nel cervello, i neuroni dopaminergici, sono le cellule che muoiono nella malattia di Parkinson. Ciò ha portato i ricercatori a proporre una soluzione semplice. Se i sintomi del morbo di Parkinson sono causati da una scarsa quantità di dopamina, perché non aumentare questi livelli, con una pillola di dopamina o un’iniezione, per aiutare il cervello a lavorare di nuovo? Sfortunatamente, questo approccio non ha funzionato, poiché la dopamina non è in grado di attraversare il flusso sanguigno nel cervello. Ma fornire alle persone con Parkinson un precursore della dopamina, una sostanza chimica chiamata levodopa che può entrare nel cervello e viene convertita in dopamina, ha funzionato e ha fornito sollievo da molti dei sintomi del Parkinson. Questo è stato immortalato nel libro Awakenings, scritto dal neurologo Oliver Sacks e successivamente trasformato in un film interpretato da Robin Williams e Robert De Niro. In Awakenings, i pazienti con Parkinsonismo postencefalitico (una malattia virale simile al morbo di Parkinson) trattati con levodopa hanno mostrato miglioramenti quasi miracolosi dei loro sintomi. Sfortunatamente, la levodopa e altri farmaci che hanno come bersaglio i livelli di dopamina nel cervello, trattano solo i sintomi del Parkinson, non rallentano la perdita delle cellule cerebrali che sono alla base della malattia. Nonostante questo, e alcuni gravi effetti collaterali, rimangono la terapia in prima linea nella nostra lotta contro la malattia. Inoltre la dopamina è coinvolta anche nella memoria di lavoro -il sistema per il mantenimento temporaneo e per la manipolazione dell’informazione durante l’esecuzione di differenti compiti cognitivi come la comprensione e l’apprendimento. Quando i livelli di dopamina con origine nella corteccia prefrontale non sono stabili, la memoria di lavoro ne risente. Il ruolo della dopamina è anche quello di mediatore del piacere e della ricompensa, infatti l’encefalo sembra che rilasci dopamina quando vengono vissuti momenti piacevoli come mangiare buon cibo o nell’attività sessuale. Infine anche nei meccanismi dell’attenzione e delle funzioni cognitive gioca un ruolo importante la dopamina. Da questo si intuisce il ruolo cruciale della dopamina nello sviluppo di diverse patologie oltre al Parkinson come la sindrome da deficit dell’attenzione ed iperattività, schizofrenia, psicosi, disturbo ossessivo compulsivo e dipendenze (droga, alcol, sesso, gioco). Se non fosse stato per l’importante lavoro svolto da Carlsson negli anni ’50 e per il quale ha condiviso il Premio Nobel per la Fisiologia o la Medicina nel 2000, non avremmo mai avuto oggi tutte queste conoscenze.

Daniele Corbo

Bibliografia: The Conversation”Discovering Dopamine’s Role in the Brain.” NeuroscienceNews, 8 July 2018.

14 commenti Aggiungi il tuo

  1. Evaporata ha detto:

    Quali esami misurano il livello di dopamina nel cervello?

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    1. Che io sappia, ma non sono un esperto, un esame del sangue

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      1. Evaporata ha detto:

        Lo chiederò alla mia psaico.

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      2. Fai bene, perché è giusto farlo se si hanno problemi che possono essere connessi. Purtroppo non lo si fa fare frequentemente perché, se ricordo bene, non è un esame economico…

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      3. Evaporata ha detto:

        Io ho invalidità al 99% non pago alcun ticket.

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      4. Intendevo al sistema sanitario infatti…

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  2. Le perle di R. ha detto:

    Interessantissimo ed utilissimo articolo.

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      1. Le perle di R. ha detto:

        Merito tuo 😊

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  3. Anonimo ha detto:

    Notizie molto interessanti!

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    1. Mi fa piacere che ti abbia interessato. Buona serata

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