Olfatto e memoria

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Aroma of love (Eugenia Tzonevska)

I neurobiologi dell’Università di Toronto hanno identificato un meccanismo che consente al cervello di ricreare esperienze sensoriali vivide della memoria, facendo luce su come i ricordi ricchi di sensazioni vengano creati e memorizzati nel nostro cervello. Usando l’olfatto come modello, i risultati offrono una nuova prospettiva su come i sensi sono rappresentati nella memoria e potrebbero spiegare perché la perdita della capacità di odorare è stata riconosciuta come un sintomo precoce della malattia di Alzheimer. Questi risultati, pubblicati su Nature Communications, dimostrano per la prima volta come gli odori che abbiamo incontrato nelle nostre vite sono ricreati nella memoria. In altre parole, hanno scoperto come sei in grado di ricordare l’odore della torta di mele di tua nonna quando entri nella sua cucina. C’è una forte connessione tra la memoria e l’olfatto – il processo di odorare e riconoscere gli odori – a causa della loro storia evolutiva comune. Esaminando questa connessione nei topi, i ricercatori hanno trovato che le informazioni su spazio e tempo si integrano all’interno di una regione del cervello importante per il senso dell’olfatto – ancora poco conosciuto – noto come nucleo olfattivo anteriore (AON). Quando questi elementi si combinano, si forma una memoria in cui, le informazioni acquistano una dimensione spaziale e temporale. Questo è il motivo per cui, ad esempio, potresti avere la capacità di ricordare l’odore del profumo della persona amata (il cosa) quando ti ricordi del tuo primo bacio (il quando e il dove). Gli studiosi hanno progettato una serie di test per sfruttare la preferenza dei topi per annusare i nuovi odori. Preferiscono passare più tempo ad annusare un nuovo odore rispetto a quelli più familiari. Quando perdono questa preferenza, è implicito che non ricordino più l’odore anche se l’hanno annusato prima, quindi continuano a sentire l’odore come se fosse la prima volta. Nel corso dell’esame della struttura e della funzione dell’AON, i ricercatori hanno scoperto un percorso neurale precedentemente sconosciuto tra esso e l’ippocampo, una struttura critica per la memoria e la rappresentazione contestuale e altamente implicata nella malattia di Alzheimer. Hanno scoperto che potevano simulare i problemi di memoria degli odori osservati nei pazienti con Alzheimer scollegando la comunicazione tra l’ippocampo e l’AON. Mentre i topi la cui connessione ippocampo-AON è stata lasciata intatta si sono astenuti dal tornare in luoghi familiari per annusare gli odori che non erano più nuovi, quelli con una via disconnessa sono tornati ad annusare odori precedentemente odorati per lunghi periodi di tempo. La replica della prima degenerazione dell’AON ha dimostrato l’incapacità del contesto quando e dove completare la funzione e fornire ciò che è la memoria degli odori. Dimostra che ora capiamo quali circuiti nel cervello governano la memoria episodica per l’odore. Il circuito può ora essere utilizzato come modello per studiare gli aspetti fondamentali della memoria episodica umana e i deficit di memoria degli odori osservati nelle condizioni neurodegenerative. C’è un vasto corpo di lavoro che riporta la disfunzione olfattiva – in particolare la perdita di memoria olfattiva – come sintomi della comparsa della malattia di Alzheimer. Tali deficit nella capacità di riconoscere gli odori precedono il declino cognitivo e sono correlati con il grado di malattia. L’AON ha un coinvolgimento ben documentato nella malattia di Alzheimer, ma non si sa molto sulla sua funzione. È stato costantemente riportato tra i primi siti di neurodegenerazione, inclusa la formazione di grovigli neurofibrillari, che sono proteine ​​anormali trovate nei pazienti con malattia di Alzheimer. Per questo motivo, i test olfattivi sono ora utilizzati nella speranza di individuare l’esordio precoce dell’Alzheimer, eppure sono progettati in modo imperfetto poiché la causa sottostante dei problemi olfattivi rimane sconosciuta. Data la precoce degenerazione dell’AON nella malattia di Alzheimer, il nostro studio suggerisce che i deficit di odore riscontrati dai pazienti comportano difficoltà nel ricordare il quando e il dove sono stati rilevati gli odori. I ricercatori affermano che con una migliore comprensione dei circuiti neurali alla base della memoria degli odori, possono essere sviluppati test che esaminino direttamente ed efficacemente il corretto funzionamento di questi circuiti. Questi test potrebbero essere più sensibili alla rilevazione dei problemi rispetto a quelli richiesti ai pazienti per ricordare l’odore stesso. La motivazione per svilupparli è alta grazie alla loro amministrazione rapida, economica e facile.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Hippocampal projections to the anterior olfactory nucleus differentially convey spatiotemporal information during episodic odour memory” by Afif J. Aqrabawi & Jun Chul Kim in Nature Communications. Published July 16 2018.

3 commenti Aggiungi il tuo

  1. fulvialuna1 ha detto:

    Interessante.
    A me accade sempre di associare odori a ricordi o se ho un ricordo sentire il profumo di quel momento.

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    1. Anche io, gli odori sono dei grandi attivatori di ricordi!

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