Le radici del pessimismo

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Hellenism And Pessimism (Marina Schreckling)

Molti pazienti con disturbi neuropsichiatrici come ansia o depressione hanno uno stato d’animo negativo che li porta a concentrarsi sull’eventuale svantaggio di una determinata situazione più che sul potenziale beneficio. I neuroscienziati del MIT hanno ora individuato una regione del cervello che può generare questo tipo di umore pessimistico. Nei test sugli animali, hanno dimostrato che stimolare questa regione, nota come nucleo caudato, induceva gli animali a prendere decisioni più negative: davano molto più peso al possibile inconveniente di una situazione rispetto al suo vantaggio, rispetto a quando la regione non era stimolata. Questo processo decisionale pessimistico potrebbe continuare durante il giorno successivo alla stimolazione originale. I risultati, pubblicati sulla rivista Neuron, potrebbero aiutare gli scienziati a capire meglio come si presentano alcuni degli effetti paralizzanti della depressione e dell’ansia e guidarli nello sviluppo di nuovi trattamenti. Questi problemi psichiatrici sono ancora così difficili da trattare per molte persone che ne soffrono. Gli autori principali del paper  hanno perfezionato i compiti e hanno studiato le emozioni e come sono controllate dal cervello. Il team di ricerca ha identificato in precedenza un circuito neurale che sta alla base di un tipo specifico di processo decisionale noto come conflitto di approccio-elusione. Questi tipi di decisioni, che richiedono opzioni di ponderazione sia con elementi positivi che negativi, tendono a provocare una grande quantità di ansia. Inoltre  ha anche dimostrato che lo stress cronico influisce drammaticamente su questo tipo di processo decisionale: più stress di solito porta gli animali a scegliere opzioni ad alto rischio e alto rendimento. Nel nuovo studio, i ricercatori volevano vedere se potevano riprodurre un effetto che è spesso visto in persone con depressione, ansia o disturbo ossessivo-compulsivo. Questi pazienti tendono a impegnarsi in comportamenti rituali progettati per combattere i pensieri negativi e a mettere più peso sul potenziale risultato negativo di una determinata situazione. Questo tipo di pensiero negativo, sospettavano i ricercatori, potrebbe influenzare il processo decisionale di evitare l’approccio. Per verificare questa ipotesi, i ricercatori hanno stimolato il nucleo caudato, una regione del cervello legata al processo decisionale emotivo, con una piccola corrente elettrica quando agli animali veniva offerta una ricompensa (succo) associata a uno stimolo spiacevole (un soffio d’aria sulla faccia). In ogni prova, il rapporto tra la ricompensa e gli stimoli avversi era diverso e gli animali potevano scegliere se accettare o meno. Questo tipo di processo decisionale richiede un’analisi costi-benefici. Se la ricompensa è abbastanza alta da bilanciare il soffio d’aria, gli animali sceglieranno di accettarlo, ma quando tale rapporto è troppo basso, lo rifiuteranno. Quando i ricercatori hanno stimolato il nucleo caudato, il calcolo del costo-beneficio è diventato distorto e gli animali hanno iniziato a evitare combinazioni che in precedenza avrebbero accettato. Ciò è continuato anche dopo che la stimolazione è terminata e potrebbe essere vista anche il giorno seguente, dopo di che è gradualmente scomparsa. Questo risultato suggerisce che gli animali hanno iniziato a svalutare il premio che avevano precedentemente desiderato e si sono concentrati maggiormente sul costo dello stimolo avverso. I ricercatori hanno anche scoperto che l’attività delle onde cerebrali nel nucleo del caudato è stata alterata quando i modelli decisionali sono cambiati. Questo cambiamento è nella frequenza beta e potrebbe servire come biomarker per monitorare se animali o pazienti rispondono al trattamento farmacologico. Il gruppo di ricerca sta ora lavorando con gli psichiatri al McLean Hospital per studiare pazienti che soffrono di depressione e ansia, per vedere se il loro cervello mostra un’attività anormale nella neocorteccia e nel nucleo caudato durante il processo decisionale di evitamento dell’approccio. Gli studi di risonanza magnetica (MRI) hanno mostrato attività anormale in due regioni della corteccia prefrontale mediale che si collegano con il nucleo caudato. Il nucleo caudato ha al suo interno regioni che sono collegate al sistema limbico, che regola l’umore, e invia input alle aree motorie del cervello e alle regioni che producono dopamina. L’attività anormale osservata nel nucleo caudato in questo studio potrebbe in qualche modo interferire con l’attività della dopamina. Devono esserci molti circuiti coinvolti, ma a quanto pare siamo così delicatamente equilibrati che basta abbandonare un po ‘il sistema per cambiare rapidamente il comportamento.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Striatal Microstimulation Induces Persistent and Repetitive Negative Decision-Making Predicted by Striatal Beta-Band Oscillation” by Ken-ichi Amemori, Satoko Amemori, Daniel J. Gibson, and Ann M. Graybiel in Neuron. Published August 9 2019.

4 commenti Aggiungi il tuo

  1. sofiailmondodentroefuori ha detto:

    Studio interessante sulle origini della depressione e, direi, sul pensiero negativo in generale.

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    1. Grazie. Discorso che sicuramente in futuro proverò ad ampliare

      Piace a 1 persona

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