Come si è sviluppato l’olfatto

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smell the flowers (Olga Novokhatska)

I cani, noti per il loro straordinario olfatto, possono essere addestrati a usare le loro capacità ad annusare per trovare droghe, bombe, cimici, escursionisti scomparsi e persino il cancro. Tra i cani e altri animali che basanola loro forza sulla capacità di odorare, almeno un fattore che può dare loro un vantaggio è un foglio di tessuto nella cavità nasale. Nell’uomo, questo tessuto – chiamato epitelio olfattivo – è un singolo foglio piatto che riveste il tetto della cavità nasale. Nei cani, tuttavia, l’epitelio olfattivo forma un labirinto complesso, che si piega e si arriccia su un numero di protuberanze ossee, dette turbinati, che si formano nella cavità nasale. L’epitelio olfattivo contiene neuroni specializzati che si legano a molecole di odore e inviano segnali al cervello interpretati come odore. I cani hanno centinaia di milioni in più di questi neuroni rispetto alle persone. Si presume che questa maggiore complessità strutturale sia responsabile della capacità superiore di odorare dei cani. Ma, sorprendentemente, questo non è mai stato dimostrato scientificamente. Ora, i ricercatori della Scuola di Medicina dell’Università di Washington a St. Louis hanno scoperto nuovi dettagli su come si sviluppa l’epitelio olfattivo. Le nuove conoscenze potrebbero aiutare gli scienziati a dimostrare che i turbinati e la superficie superficiale risultante dell’epitelio olfattivo sono una ragione per cui i cani odorano così bene. La superficie del foglio sia importante per quanto riguarda l’odore degli animali e il tipo di odori che possono rilevare. Gli animali che pensiamo abbiano un grande senso dell’olfatto hanno sistemi turbinati davvero complessi. Lo studio, pubblicato il 9 agosto sulla rivista Developmental Cell, potrebbe anche aiutare a rispondere a una domanda evolutiva di vecchia data: in che modo le capacità sensoriali dell’olfatto degli animali sono diventati così enormemente variabili? Il modo in cui queste abilità divergono sulla storia evolutiva rimane un mistero. Comprendere questi segnali potrebbe aiutare gli scienziati a scoprire come i cani abbiano sviluppato uno straordinario sistema olfattivo e gli esseri umani si sono ritrovati con uno che non è neanche comparabile.

Daniele Corbo

Bibliografia: “FGF20-Expressing, Wnt-Responsive Olfactory Epithelial Progenitors Regulate Underlying Turbinate Growth to Optimize Surface Area” by Lu M. Yang, Sung-Ho Huh, and David M. Ornitz in Developmental Cell. Published August 9 2018.

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