La percezione della paura

Risultati immagini per fear saatchi art
Fear (ENRIQUE REOLID)

I ricercatori credono da tempo che l’amigdala, una struttura a forma di mandorla nel cervello, sia centrale per l’esperienza e la percezione della paura. Gli studi iniziati negli anni ’90 di un paziente con una rara condizione che colpiva l’amigdala inizialmente sembravano supportare questa conclusione. Tuttavia, in un nuovo studio, il ruolo dell’amigdala si è rivelato più complesso di quanto originariamente pensato. Gli scienziati hanno inizialmente ipotizzato che l’amigdala contenesse il circuito necessario per la paura e i suoi comportamenti correlati. Hanno continuamente ampliato le loro ipotesi per il ruolo dell’amigdala con l’accumulo di ricerche sia negli esseri umani che negli animali. Si pensava allora che l’amigdala contenesse i circuiti per le emozioni negative, per le emozioni in generale e, infine, per qualcosa di largamente affettivo, come la minaccia. Attraverso il processo naturale di indagine scientifica sistematica, è diventato più chiaro che l’amigdala gioca un ruolo nel segnalare al resto del cervello informazioni che è importante imparare perché rilevanti per l’allostasi – il processo del cervello consistente nell’anticipare i bisogni del corpo e tentare di soddisfare tali esigenze prima che si manifestino. Che siano minacciose, gratificanti o nuove, queste informazioni da apprendere aiuteranno il cervello a prevedere meglio le occasioni future. L’amigdala è stata collegata alla paura dalla pubblicazione di un documento degli anni ’30 da alcuni ricercatori dell’Università di Chicago che descrivevano profondi cambiamenti comportamentali – inclusa una ritrovata volontà di avvicinare serpenti e altri animali pericolosi – nelle scimmie rhesus i cui i lobi, inclusa l’amigdala, erano stati rimossi. Questo lavoro ha stimolato decenni di continue ricerche in modelli animali non umani nel ruolo dell’amigdala nel creare stati di paura. Agli inizi degli anni ’90, gli investigatori avevano concluso che la struttura era parte integrante di un sistema centrale di paura nel cervello. Tuttavia, la comprensione del ruolo dell’amigdala iniziò a cambiare intorno a quel periodo in cui un gruppo dell’Università di Iowa College of Medicine iniziò a pubblicare una serie di studi su una donna conosciuta in letteratura come S.M. con rare lesioni bilaterali dell’amigdala derivanti da una condizione nota come malattia di Urbach-Wiethe. Uno studio del 1994 pubblicato su Nature, ha dimostrato che S.M. non era in grado di riconoscere espressioni facciali di paura, sottolineando le conclusioni precedenti sul ruolo dell’amigdala; ma un quadro più complesso cominciò ad emergere negli anni seguenti. Ulteriori studi con la paziente hanno rivelato che aveva difficoltà a percepire le espressioni facciali di altre emozioni quando quelle espressioni implicano un allargamento degli occhi, e anche allora, solo in particolari contesti. Queste scoperte hanno stimolato lo sviluppo di nuove ipotesi sul ruolo dell’amigdala nell’esperienza e nella percezione della paura. Invece di mediare direttamente sulla paura, ora sembra che l’amigdala sia coinvolta nella capacità di una persona di frequentare il bianco degli occhi allargati di un’altra persona, qualcosa che è più generalmente importante per il funzionamento sociale. L’amigdala non è necessaria per provare o percepire la paura. I neuroni dell’amigdala molto probabilmente contribuiscono alla paura in alcuni casi, ma non si può dire che i neuroni calcolino realmente la paura. Più probabilmente, i neuroni dell’amigdala fungono da sentinella sensibile al contesto per imparare la minaccia e la ricompensa. Il lavoro con S.M. nel corso degli anni offre un eccellente esempio di “processo di auto-correzione della scienza”, in cui nuove scoperte sono utilizzate per sfidare e, se necessario, rivedere le attuali ipotesi. Le ipotesi originali sul ruolo dell’amigdala nella paura si sono rivelate non supportate dopo decenni di attenti studi. Questo è un buon esempio di come funziona il metodo scientifico, al suo meglio.

Daniele Corbo

Bibliografia: The study will appear in Trends in Neurosciences.

2 commenti Aggiungi il tuo

Rispondi

Inserisci i tuoi dati qui sotto o clicca su un'icona per effettuare l'accesso:

Logo WordPress.com

Stai commentando usando il tuo account WordPress.com. Chiudi sessione /  Modifica )

Google+ photo

Stai commentando usando il tuo account Google+. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto Twitter

Stai commentando usando il tuo account Twitter. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto di Facebook

Stai commentando usando il tuo account Facebook. Chiudi sessione /  Modifica )

Connessione a %s...

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.