Il disturbo borderline di personalità e le relazioni sociali

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Borderline angel (Ann Smart)

Il disturbo borderline di personalità (BPD) è un disturbo psichiatrico serio e complesso, caratterizzato da un modello instabile di regolazione emotiva, relazioni interpersonali, immagine di sé e identità, controllo degli impulsi, autolesionismo e tendenze suicide. Il BPD è associata a gravi disfunzioni sociali, disturbi psichiatrici comorbili, uso intensivo del trattamento farmaceutico e costi sanitari elevati per la società a causa del frequente ricorso a servizi di assistenza sanitaria. Le difficoltà interpersonali sono state considerate come uno dei sintomi principali del BPD alla base della varietà di altri problemi emotivi e comportamentali in questo gruppo. Molte manifestazioni di impulsività e volatilità emotiva legate al BPD sono osservate all’interno dei contesti interpersonali, e la gravità di questi sintomi tende ad aumentare quando gli individui con BPD percepiscono il rifiuto sociale reale o immaginato o la perdita di relazioni. I problemi interpersonali si rivelano essere i fattori scatenanti più comuni per i tentativi di suicidio nei pazienti con BPD. Tuttavia, c’è meno accordo sui danni cognitivi e affettivi che potrebbero svolgere un ruolo nel mediare l’impatto di tale ipersensibilità sulle loro relazioni sociali. Si può supporre che la capacità di inibire la risposta impulsiva (controllo dello sforzo) e la capacità di elaborare un contesto sociale per quell’esperienza (mentalizzazione) sarebbe rievocata nel tipico interscambio sociale. Poiché i legami sociali sono fondamentali per la sopravvivenza umana, la spinta ad aumentare i legami sociali e ad evitare l’esclusione sociale è universale. Pertanto, un processo cognitivo-affettivo per rilevare potenziali segnali di rifiuto è una capacità cognitiva evolutivamente adattiva ed essenziale. Quando le persone rilevano potenziali minacce, come negligenze da parte di operatori sanitari e il rifiuto da parte degli altri, il disagio emotivo causato dal rifiuto può portare a conseguenze comportamentali (ad esempio, autolesionismo). In risposta a caratteristiche di interazioni sociali anche innocenti, le persone con un’elevata sensibilità al rifiuto possono interpretare male e sperimentare un’eccitazione emotiva negativa intensa, che può ulteriormente portare a comportamenti sociali disadattivi come aggressività o ritiro. Sebbene sia una capacità fondamentale per rilevare potenziali minacce di rifiuto, la sensibilità e la prontezza a rilevare la minaccia e la risposta ai segnali di rifiuto variano a seconda della personalità degli individui. La sensibilità al rigetto è stata definita come una disfunzione cognitivo-affettiva caratterizzata da aspettative ansiose di rifiuto e reazioni intense in risposta a stimoli relativi al rifiuto percepito. I pazienti con BPD sono considerati particolarmente ipersensibili a potenziali minacce quando incontrano situazioni interpersonali emotivamente problematiche e tendono ad esibire una spinta maggiore ad appartenere ad altri e ad evitare l’abbandono a causa delle loro intense paure riguardo al rifiuto. Tuttavia, hanno anche maggiori probabilità di essere aggressivi o impulsivi, e sprezzanti nelle situazioni interpersonali. Questa risposta emotiva disadattativa (vale a dire, aggressività) può portare ad un reale rifiuto sociale, nonostante il loro alto desiderio di essere accettati dagli altri. Molti studi hanno supportato il rifiuto-ipersensibilità e la risposta disadattiva al rigetto nei pazienti con BPD. Nello studio precedente, i pazienti con BPD hanno mostrato valutazioni estreme degli altri, come il pensiero dicotomico (vale a dire, tutto buono/tutto cattivo) solo in situazioni in cui c’era un tema emotivamente provocante come la crisi relazionale. Un altro studio ha scoperto che i pazienti con BPD esibivano il rifiuto e le attribuzioni relative alla rabbia e il pregiudizio interpretativo in situazioni sociali ambigue. Pertanto, l’ipersensibilità al rigetto nei pazienti con BPD e la risposta anormale agli stimoli interpersonali negativi sono stati rilevati in studi precedenti, ma la disfunzione sottostante non è ancora ben compresa. Una delle menomazioni che possono spiegare le loro difficoltà interpersonali nei pazienti con BPD è il loro deficit cognitivo sociale. Le alterazioni della cognizione sociale come la mentalizzazione, la capacità di riferirsi al sé e le intenzioni dell’altro, sono considerate come un contributo alle difficoltà interpersonali dei pazienti con BPD. La consapevolezza e la comprensione delle intenzioni personali e altrui che possono spiegare i comportamenti sono importanti per facilitare interazioni sociali efficaci. Per arrivare alla comprensione dell’intenzione che sta dietro alle azioni di qualcuno, usiamo sia la nostra comprensione del contesto ponendoci nelle situazioni dell’altro sia i segnali esterni che estrapoliamo dalla nostra osservazione delle loro azioni. Quindi, i pregiudizi cognitivi negativi possono contribuire a una mentalizzazione inefficace nei pazienti con BPD. Tuttavia, le scoperte passate riguardanti la capacità di mentalizzazione dei pazienti con BPD sono ancora miste. Studi recenti hanno suggerito una maggiore capacità di dedurre gli stati mentali altrui nei pazienti con BPD. È stato scoperto che i pazienti con BPD sono stati trovati in diversi studi per essere più precisi sul test RMET (Reading the Mind in the Eyes) rispetto al gruppo di controllo sano. Altri studi hanno suggerito che i pazienti con BPD hanno una capacità inferiore di riconoscere lo stato emotivo dell’altro nelle espressioni facciali e di discriminare le espressioni facciali negative rispetto ai controlli sani. Usando il film per la valutazione della cognizione sociale (MASC), un metodo recentemente sviluppato per valutare la mentalizzazione, altri studi hanno scoperto che le caratteristiche della BPD predicevano una “sovra-mentalizzazione” in cui erano meno precisi ed eccessivi nella mentalizzazione. Quindi, non è ancora chiaro se la capacità di mentalizzare dei pazienti con BPD sia migliorata o meno. L’eccezionale prestazione dei pazienti con BPD nel compito di RMET potrebbe essere vista in termini di mentalizzazione squilibrata che favorisce le informazioni acquisite dall’esterno piuttosto che informazioni sugli stati mentali derivati ​​da fonti interne. I pazienti con BPD possono essere caratterizzati da un’eccessiva attenzione alle caratteristiche esterne degli altri perché la loro capacità di calcolare gli stati interni è limitata. Studi di neuroscienza cognitiva e affettiva hanno suggerito che due fattori sovrapposti contribuiscono all’equilibrio della mentalizzazione: stress/eccitazione e l’uso di strategie di attaccamento. I ricercatori hanno proposto che l’attivazione del sistema di attaccamento in risposta allo stress sia associata a una mentalizzazione inefficace. Quindi, la capacità di mentalizzazione consiste sia negli aspetti di persistenza (tratto) che temporale (stato) che possono essere influenzati dall’eccitazione emotiva e dai contesti interpersonali sociali (cioè il rifiuto sociale). Poiché la cognizione sociale, la mentalizzazione, può essere squilibrata in risposta allo stress da stimoli esterni (cioè il rifiuto sociale), l’elevata eccitazione emotiva dovuta allo stress deve essere regolata per mantenere l’efficace mentalizzazione. Quindi, le capacità autoregolatrici sono essenziali per consentire sane interazioni sociali attraverso una mentalizzazione equilibrata. Tuttavia, numerosi studi clinici e ricerche hanno suggerito che i pazienti affetti da BPD presentano alterazioni nelle capacità autoregolatrici, in particolare il controllo dello sforzo (EC). La EC è un aspetto del temperamento che riguarda la capacità di autoregolazione per scavalcare ed inibire reazioni automatiche o abituali in modo controllato per dare espressione a una risposta socialmente più appropriata. In pratica la EC è il restringimento intenzionale delle capacità attentive e comportamentali allo scopo di regolare e guidare il comportamento verso un obiettivo specifico. Può sviluppare in via di sviluppo i processi alla base della funzione esecutiva ed ha dimostrato di essere relativamente povera in individui con problemi sia internalizzanti che esternalizzanti. La EC si compone di tre aspetti, tra cui la capacità di compiere azioni laddove vi è una forte tendenza ad evitare l’azione (controllo di attivazione), a inibire comportamenti/risposte inappropriati (controllo inibitorio) e a focalizzare e spostare l’attenzione dove è necessario farlo (controllo attenzionale). Ricerche precedenti hanno sostenuto che una diminuzione della EC era associata ad un aumento dei problemi psicologici nei contesti interpersonali. Le alterazioni della EC, in particolare il controllo dell’attenzione, erano associate ad un aumento delle caratteristiche della BPD tra i campioni di studenti, i pazienti con disturbi di personalità, così come i pazienti con BPD. Poiché i pazienti con BPD hanno difficoltà con la regolazione degli effetti, la loro attenzione può focalizzarsi sugli aspetti negativi quando non sono in grado di ridurre la loro eccitazione emotiva in situazioni sociali negative. Possono quindi non riuscire a sganciare la loro attenzione da segnali sociali negativi percepiti come segnali rilevanti per il rifiuto. Le loro elevate reazioni affettive possono farli concentrare eccessivamente su segnali di rifiuto e ciò li induce a vedere i comportamenti degli altri come un rifiuto che a sua volta intensifica ulteriormente la loro eccitazione emotiva. Coerentemente con queste ipotesi, studi precedenti hanno mostrato distorsioni dell’attenzione nei pazienti con BPD. Per spiegare il legame tra alterazioni della EC e difficoltà interpersonali nei pazienti con BPD, stiamo suggerendo che la combinazione di capacità di decodifica dello stato mentale disturbata e una vulnerabilità della CE in risposta al disagio interpersonale possono spiegare le difficoltà sociali a lungo termine che gli individui con esperienza BPD. Un aspetto importante è l’impatto dello stress interpersonale (rifiuto) sulle capacità di cognizione sociale (mentalizzazione) e autocontrollo (controllo di sforzo) in individui con caratteristiche di BPD. Infatti è stato dimostrato che i soggetti BPD migliorano la capacità di mentalizzazione dopo interazioni sociali, ma il miglioramento delle prestazioni sul compito di mentalizzazione dopo l’interazione sociale è stato particolarmente grande per quelli con caratteristiche BPD elevate. Ciò potrebbe suggerire che le interazioni sociali attivano la loro cognizione sociale circa l’immaginare gli stati mentali degli altri in generale, ma in particolare per quelli con elevate caratteristiche di BPD. Quando quelli con caratteristiche BPD elevate incontrano interazioni sociali positive, associano parole meno emotive per valutare gli stati mentali della persona attraverso gli occhi rispetto a quelli con caratteristiche BPD basse. Tuttavia, associano parole più emotive per spiegare lo stato mentale degli altri rispetto a quelli con caratteristiche BPD basse quando sono stati respinti nelle situazioni sociali. In altre parole, hanno sovra-analizzato i possibili stati mentali degli altri quando hanno sperimentato l’esclusione sociale. Questo suggerisce che le interazioni sociali negative attivano il loro sistema di attaccamento, il che eleva l’eccitazione emotiva a dare l’allarme per intraprendere azioni per evitare o correggere le situazioni negative. La loro strategia è quella di sovrastimare tutti i possibili stati mentali degli altri per preparare ulteriori azioni. Ciò è coerente con l’ipotesi secondo cui i pazienti con BPD sono eccessivi nella mentalizzazione. In conclusione, date le loro caratteristiche, i soggetti BPD, se esposti a relazioni sociali sane possono imparare a distaccarsi dai loro meccanismi relazionali patologici.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Effects of Social Exclusion on Effortful Control and Mentalizing in relation to Borderline Personality Features.” Sato M, Fonagy P, Luyten P. Sci Rep. 2018 Sep 26;8(1):14400.

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