Il sonno ci aiuta a prevedere sequenze regolari di eventi

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Sweet Sleep (Michael King)

Il sonno stabilizza le conoscenze acquisite in precedenza e, così facendo, aiuta a sviluppare memoria a lungo termine. In un nuovo studio, i ricercatori di Tübingen, hanno studiato se il sonno migliora anche le prestazioni di apprendimento in processi prevedibili. La loro ricerca, pubblicata sull’ultimo numero di Journal of Neuroscience, è stata supervisionata dall’Istituto di psicologia medica e neurobiologia comportamentale dell’Università di Tubinga. Nel loro esperimento, i ricercatori hanno chiesto a due gruppi di persone di test di imparare determinate sequenze di modelli visivi sullo schermo di un computer. Dopo un periodo di sonno o di veglia, i ricercatori hanno testato i loro soggetti per scoprire come hanno reagito ai cambiamenti nelle sequenze che avevano appreso. Risultò che il gruppo che aveva dormito aveva interiorizzato più fortemente le sequenze e le trattava con più sicurezza, anche quando le sequenze venivano presentate più rapidamente. I ricercatori hanno molte prove che indicano che il nostro cervello memorizza le regole e i principi dei processi prevedibili. Fino ad oggi sapevamo poco su come le previsioni derivanti dalle conoscenze acquisite in precedenza fossero generate e mantenute per periodi più lunghi. Nel presente studio, il team ha studiato se il sonno ha contribuito alla formazione, alla stabilizzazione e all’astrazione di modelli interni di compiti semplici. I soggetti di prova dovevano premere un pulsante numerato corrispondente alla posizione del modello sullo schermo. Le modifiche una tantum sono state introdotte in sequenze apprese in precedenza. I ricercatori hanno valutato il tasso di errori di pressatura dei pulsanti in seguito a uno stimolo deviante e allo stimolo direttamente successivo. Il tasso di errore per gli stimoli devianti era molto più alto nel gruppo che dormiva che nel gruppo che rimaneva sveglio. Una delle ragioni di ciò è che i soggetti, dopo il sonno, hanno più spesso premuto il pulsante per lo stimolo previsto anziché quello effettivamente presentato. Questa è la prova che il gruppo che dormiva aveva interiorizzato meglio le sequenze originali ed era quindi più in grado di prevederle rispetto al gruppo che era rimasto sveglio. I soggetti riposati furono anche più veloci a tornare nella sequenza originale quando ritornò dopo uno stimolo divergente. Compiti che comprendono sequenze nel tempo e nello spazio sono onnipresenti nella nostra vita quotidiana. Nel guidare o nel giocare uno sport di squadra, è immensamente importante anticipare il movimento delle altre parti e degli oggetti. È l’unico modo in cui possiamo reagire adeguatamente a eventi imprevedibili, soprattutto ad alta velocità. Negli studi di follow-up cercheremo di scoprire come il sonno contribuisca alla generazione e all’archiviazione di questo tipo di previsione a livello neurale. La formazione di modelli interni che rappresentano regolarità nel nostro ambiente e li memorizza di conseguenza rende più facile per noi registrare eventi imprevisti e imparare da loro. Il nuovo studio ha dimostrato che il sonno ha un effetto positivo su questo processo di apprendimento molto utile. Il nostro ambiente è in continua evoluzione. Per adeguare rapidamente il nostro comportamento, abbiamo bisogno di modelli interni efficienti che riflettano schemi complessi e, allo stesso tempo, semplifichino gli innumerevoli stimoli che inondano i nostri sensi.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Sleep Strengthens Predictive Sequence Coding” by Nicolas D. Lutz, Ines Wolf, Stefanie Hübner, Jan Born and Karsten Rauss in Journal of Neuroscience. Published October 17 2018.

4 commenti Aggiungi il tuo

  1. Monique Namie ha detto:

    Molto interessante. Pensi che questo studio potrebbe arrivare a spiegare anche i sogni premonitori? A mio avviso certi tipi di sogno sono frutto dell’elaborazione inconscia di molti elementi che si incastrano formando un evento che si realizzerà nel breve termine.

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    1. Assolutamente plausibile quello che pensi.

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