Collegamenti tra Alzheimer e herpes

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Auto-retrato com herpes (Ana Água)

Che cosa causa la malattia di Alzheimer? La risposta potrebbe essere proprio sotto il nostro naso, infatti un lavoro pubblicato su Frontiers in Aging Neuroscience, presenta una serie di prove di ricerca che il virus dell’herpes responsabile dell’herpes labiale può anche causare l’Alzheimer – e nuovi dati che mostrano farmaci antivirali riducono drasticamente il rischio di demenza senile in pazienti con gravi infezioni da herpes. Tale articolo solleva l’allettante prospettiva di un trattamento preventivo semplice ed efficace per uno dei più costosi disordini dell’umanità. I virus dell’herpes sono il temuto dono che una volta ricevuto accompagna per tutta la vita. Rimangono per tutta la vita nei nostri neuroni e nelle cellule immunitarie, riattivando e riemergendo in vesciche caratteristiche quando siamo investiti dallo stress o dalla malattia. La maggior parte delle persone viene infettata da Herpes Simplex Virus 1 (HSV1) quando raggiunge la vecchiaia. Ma cosa succede ai neuroni infetti nel nostro cervello durante questa riattivazione? L’HSV1 potrebbe rappresentare il 50% o più dei casi di malattia di Alzheimer. HSV1 è meglio conosciuto come causa di herpes labiale si verifica più frequentemente nei portatori di APOE-ε4 – una variante genetica che conferisce un aumento del rischio di Alzheimer. La teoria è che nei vettori APOE-ε4, la riattivazione è più frequente o più dannosa nelle cellule cerebrali infette da HSV1, che di conseguenza accumulano danni che culminano nello sviluppo dell’Alzheimer. Pochi paesi raccolgono i dati sulla popolazione richiesti per testare questa teoria – per esempio, per scoprire se i trattamenti antivirali riducono il rischio di demenza. A Taiwan, tuttavia, i ricercatori hanno fatto proprio questo. Lì, il 99,9% della popolazione è iscritto in un database di ricerca dell’assicurazione sanitaria nazionale, che viene ampiamente estratto per informazioni su infezioni e malattie microbiche. Nel 2017-2018 sono stati pubblicati tre studi che descrivono i dati di Taiwan sullo sviluppo della demenza senile – di cui l’Alzheimer è la causa principale – e il trattamento di pazienti con segni evidenti di infezione da HSV o virus della varicella zoster (VZV, il virus della varicella). I risultati sorprendenti includono la prova che il rischio di demenza senile è maggiore in coloro che sono infetti da HSV e che il trattamento antivirale anti-herpes provoca una drastica diminuzione del numero di soggetti gravemente affetti da HSV1 che in seguito svilupperà la demenza. I risultati precedenti del gruppo di ricerca forniscono un collegamento meccanicistico che supporta questi risultati epidemiologici. Hanno scoperto che l’HSV1 provoca depositi proteici caratteristici dell’Alzheimer: “placche” tra neuroni e “grovigli” all’interno di esse. Il DNA virale si trova molto specificamente all’interno delle placche nel tessuto cerebrale postmortem dai malati di Alzheimer. Le principali proteine ​​di placche e grovigli si accumulano anche nelle colture cellulari infette da HSV1 – e i farmaci antivirali possono prevenirlo. Va sottolineato che i risultati di questi studi di Taiwan si applicano solo alle infezioni gravi da HSV1 (o VZV), che sono rare. Idealmente, andrebbero studiati i tassi di demenza tra le persone che hanno subito una lieve infezione da HSV1, tra cui l’herpes labiale (herpes labiale) o un herpes genitale lieve, ma è molto meno probabile che siano documentate. Sebbene sia necessario un ulteriore lavoro per confermare e definire un nesso causale tra l’infezione da HSV1 e l’Alzheimer, c’è già grosso entusiasmo per le prospettive di trattamento. Considerando che oltre 150 pubblicazioni sostengono fortemente un ruolo HSV1 nell’Alzheimer, queste scoperte di Taiwan giustificano ampiamente l’uso di antivirali antierpesanti – che sono sicuri e ben tollerati – per trattare la malattia di Alzheimer. Inoltre incentivano lo sviluppo di un vaccino HSV1, che probabilmente sarebbe il trattamento più efficace. Ciò riecheggia l’uso crescente in tutto il mondo della vaccinazione contro il papillomavirus umano (HPV) per prevenire il cancro cervicale – un altro legame virus-malattia che è emerso in un simile processo di ricerca.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Corroboration of a Major Role for Herpes Simplex Virus Type 1 in Alzheimer’s Disease” by Ruth F. Itzhaki in Frontiers in Aging Neuroscience. Published October 19 2018.

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