Il cervello rimodella se stesso

Risultati immagini per macaque monkeys   saatchi art
Cosmic monkeys (Pablo Navas)

I momenti che cambiano la vita sono anche momenti che cambiano il cervello: tutto, da un primo bacio ad un ultimo addio, modifica le cellule all’interno del cranio. La capacità di imparare e ricordare, tuttavia, si estende oltre le profonde esperienze che ci segnano o di cui facciamo tesoro. Infatti, un nuovo studio, pubblicato in Proceedings of the National Academy of Sciences, suggerisce che anche quando non stiamo formando coscientemente nuovi ricordi, il nostro cervello può cambiare in modi importanti, alterando il modo in cui interpretiamo e interagiamo con il mondo. Alcune connessioni nel cervello sono fissate dopo un periodo nella prima infanzia, noto come il periodo critico. Le altre cambiano per tutta la vita e svolgono un ruolo importante nella codifica delle informazioni nel nostro cervello quando incontriamo nuove esperienze. Lo studio si è concentrato sull’apprendimento percettivo, un processo che implica la sintonizzazione dei sensi per percepire meglio le sottigliezze di vari luoghi, suoni e odori. Il più delle volte, non siamo consapevoli che siamo migliorati in qualcosa, ad esempio; ma nel tempo, con esposizione ripetuta, questo tipo di apprendimento inconscio ha effettivamente luogo. Gli scienziati sanno da tempo che il cervello può rimodellare se stesso, sia come risultato della normale formazione della memoria sia come un modo per recuperare dai danni cerebrali. I ricercatori avevano precedentemente dimostrato, ad esempio, che quando si riprendono da una lesione cerebrale, i neuroni sviluppano nuovi assoni, i fili che trasmettono segnali ad altre cellule. E da tempo si crede che questo tipo di cambiamento si possa verificare anche in circostanze normali. Hanno sempre sospettato che questa capacità di formare nuove connessioni nel cervello adulto non sia qualcosa che si è evoluto solamente come un modo per recuperare dopo un trauma. Piuttosto, è un meccanismo che usiamo nel nostro cervello tutta la vita. Inoltre, le interruzioni di quel meccanismo potrebbero essere alla base di alcuni disturbi cerebrali. Questo tipo di flessibilità neuronale avviene in aree al di fuori della percezione. Quindi, se questo meccanismo viene disturbato, può spiegare disturbi comportamentali come l’autismo e la schizofrenia. Per verificare se il rimodellamento si verifica nelle regioni del cervello dedicate alla visione, i neuroscienziati hanno spronato due scimmie macachi a percepire elementi di ordine all’interno di scene altrimenti disordinate. Durante gli esperimenti, le scimmie hanno visto due immagini fianco a fianco. Entrambe contenevano un caos di trattini, ma in una immagine alcuni di questi trattini si univano per formare una linea coesa. Il compito delle scimmie era quello di identificare la linea – e il minor numero di trattini che conteneva, più difficile da individuare. Inizialmente, le scimmie hanno avuto successo solo durante i test più semplici, quando le linee erano composte da nove trattini. Con settimane di allenamento, tuttavia, hanno superato prove sempre più difficili e un animale è stato in grado di individuare una linea lunga solo tre trattini. L’animale non aveva bisogno di una ricompensa per spostare l’occhio nella direzione dell’immagine che conteneva una linea. Semplicemente facendo sempre lo stesso compito, è migliorato. Durante l’esperimento, i ricercatori hanno monitorato i cambiamenti cellulari nella corteccia visiva, una regione del cervello che riceve ed elabora i segnali dall’occhio. Hanno scoperto che, più gli animali miglioravano nel compito, più i neuroni della corteccia visiva acquistavano nuovi assoni e perdevano alcuni vecchi. Questi risultati mostrano che il circuito del cervello adulto è in continua evoluzione, una qualità nota come plasticità. Abbiamo sempre saputo che il cervello ha bisogno di un certo grado di plasticità attraverso l’età adulta in modo da poter acquisire nuovi ricordi, ma si scopre che la plasticità è più presente di quanto si pensi.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Axonal plasticity associated with perceptual learning in adult macaque primary visual cortex” by Timo van Kerkoerle, Sally A. Marik, Stephan Meyer zum Alten Borgloh, and Charles D. Gilbert in PNAS. Published October 9 2018.

5 commenti Aggiungi il tuo

  1. Daniela ha detto:

    che fantastico universo il cervello umano, comprenderne le molteplici dinamiche sarebbe fondamentale per capire noi stessi e gli altri

    Mi piace

    1. è quello che proviamo a fare noi neuroscienziati… ogni passo avanti è sempre gratificante!

      Piace a 1 persona

  2. maria cavallaro ha detto:

    interessante articolo su un argomento ancora poco conosciuto in questo momento che vede una esplosione di casi di autismo e disturbi del comportamento nei bambini. Io mi chiedo se sia a causa dell’incremento degli accertamenti che si evidenziano delle anomalie che un tempo passavano inosservate, oppure se veramente qualcosa sta cambiando nel cervello umano. Ciao!

    Mi piace

    1. La conoscenza dell’autismo non è ancora ad un livello tale da poterti dare una risposta certa, ma quel che è sicuro che le dinamiche sociali attuali (stress, incertezze, cattive abitudini, inquinamento) stanno apportando dei cambiamenti al nostro cervello, troppo spesso negativi.

      Piace a 1 persona

  3. alessandria today ha detto:

    L’ha ribloggato su Alessandria today @ Pier Carlo Lava.

    Mi piace

Rispondi

Inserisci i tuoi dati qui sotto o clicca su un'icona per effettuare l'accesso:

Logo WordPress.com

Stai commentando usando il tuo account WordPress.com. Chiudi sessione /  Modifica )

Google photo

Stai commentando usando il tuo account Google. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto Twitter

Stai commentando usando il tuo account Twitter. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto di Facebook

Stai commentando usando il tuo account Facebook. Chiudi sessione /  Modifica )

Connessione a %s...

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.