Segnali cerebrali della depressione

Risultati immagini per Depressed Mood saatchi art
in deep (Loui Jover)

Molti di noi hanno avuto momenti in cui ci si è sentiti giù – forse non potendo smettere di pensare ai nostri peggiori errori, o ai nostri ricordi più imbarazzanti – ma per alcuni, questi stati d’animo possono essere implacabili e persino debilitanti. Ora, una nuova ricerca dell’UC San Francisco ha identificato un modello comune di attività cerebrale che potrebbe essere alla base di quei sentimenti di umore basso, in particolare nelle persone che hanno una tendenza all’ansia. La rete recentemente scoperta rappresenta un significativo passo avanti nella ricerca sulla neurobiologia dell’umore e potrebbe fungere da biomarcatore per aiutare gli scienziati a sviluppare nuove terapie per aiutare le persone con disturbi dell’umore come la depressione. La maggior parte della ricerca sul cervello umano sui disturbi dell’umore si è basata su studi in cui i partecipanti si trovano in uno scanner fMRI e guardano immagini sconvolgenti o ascoltano storie tristi. Questi studi hanno aiutato gli scienziati a identificare le aree cerebrali associate all’emozione in individui sani e depressi, ma non rivelano molto sulle naturali fluttuazioni dell’umore che le persone provano nel corso della giornata o forniscono informazioni sugli effettivi meccanismi dell’attività cerebrale sottostante l’umore. La ricerca appena pubblicata su Cell ha iniziato a riempire queste lacune nella nostra comprensione della neuroscienza dell’umore registrando continuamente l’attività cerebrale per una settimana o più in volontari umani e collegando i loro sbalzi d’umore quotidiani a specifici schemi di attività cerebrale. Lanciato nel 2014 sotto l’egida dell’iniziativa BRAIN della Casa Bianca, questo progetto collaborativo multi-istituzionale cerca di migliorare la comprensione dei circuiti cerebrali alla base di condizioni neuropsichiatriche come la depressione e l’ansia e di sviluppare nuove tecnologie per trattare questi disturbi cerebrali disabilitanti. È straordinario che siamo in grado di vedere i reali substrati neurali dell’umore umano direttamente dal cervello. I risultati hanno implicazioni scientifiche per la nostra comprensione di come specifiche regioni del cervello contribuiscono ai disturbi dell’umore, ma anche implicazioni pratiche per identificare i biomarcatori che potrebbero essere utilizzati per nuove tecnologie progettate per trattare questi disturbi. I ricercatori hanno reclutato 21 volontari di pazienti con epilessia che avevano avuto da 40 a 70 elettrodi impiantati sulla superficie del cervello e in strutture più profonde del cervello come parte della preparazione standard per la chirurgia per rimuovere il tessuto cerebrale che causa il grippaggio. I ricercatori hanno registrato un’ampia gamma di attività cerebrali in questi pazienti nel corso di sette-dieci giorni, concentrandosi in particolare su alcune strutture cerebrali profonde che sono state precedentemente implicate nella regolazione dell’umore. Nel frattempo, i pazienti registravano regolarmente il loro umore durante il giorno con un software basato su tablet. I ricercatori hanno quindi utilizzato algoritmi computazionali per abbinare i modelli dell’attività cerebrale ai cambiamenti nell’umore riferito dai pazienti. Per evitare di influenzare la loro analisi sin dall’inizio, il team non ha esaminato immediatamente i sondaggi sull’umore. Invece, ha prima analizzato le registrazioni a lungo termine dell’attività cerebrale in ciascun partecipante per identificare le cosiddette reti di coerenza intrinseca (ICN). Gli ICN sono gruppi di regioni cerebrali i cui pattern di attività fluttuano regolarmente insieme a una frequenza comune (come i membri di una banda del college, che marciano a passo lento). Questa sincronizzazione è stata utilizzata come indizio sulle regioni del cervello che comunicano tra loro in modi potenzialmente importanti. Quindi, per confrontare i risultati attraverso i cervelli unici e distinti posizionamenti di elettrodi di tutti i 21 partecipanti alla ricerca, i ricercatori hanno mappato gli ICN di ogni soggetto sui diagrammi di connettività neurale. Confrontando questi record standardizzati sull’attività della rete tra i soggetti, sono emerse diverse “catene” – gruppi di regioni cerebrali che sono state ripetutamente sincronizzate a frequenze specifiche, e quindi erano suscettibili di rappresentare reti funzionali del cervello. Una di queste catene era altamente attiva e coordinata in 13 partecipanti alla ricerca, i quali avevano anche ottenuto punteggi elevati in una valutazione psicologica dell’ansia di base condotta prima dell’inizio dello studio. In questi stessi individui, i cambiamenti nell’attività di questa rete cerebrale erano anche altamente correlati con gli attacchi giornalieri di umore basso o depresso. Questa rete correlata all’umore era caratterizzata dalle cosiddette onde beta – oscillazioni sincronizzate tra 13 e 30 cicli al secondo – nell’ippocampo e nell’amigdala, due regioni del cervello profondo che sono state a lungo legate, rispettivamente, alla memoria e alle emozioni negative. Il team di ricerca è stato inizialmente sconcertato dalla chiarezza del risultato. Sono rimasti piuttosto sorpresi nell’identificare un singolo segnale che ha quasi completamente rappresentato gli attacchi di umore depresso in un gruppo così numeroso di persone. Trovare un biomarcatore così fortemente informativo è stato più di quanto ci aspettassimo in questa fase del progetto. Sorprendentemente, questo potente legame tra le onde beta associate all’umore nell’amigdala e nell’ippocampo era completamente assente da altri otto partecipanti alla ricerca, tutti con ansia preesistente relativamente bassa, che suggerivano nuove domande su come il cervello delle persone inclini all’ansia possa differire da altri nel modo in cui elaborano le situazioni emotive. Sulla base di ciò che sappiamo su queste strutture cerebrali, questo suggerisce che le interazioni tra l’amigdala e l’ippocampo potrebbero essere collegate al ricordo di ricordi emotivi e che questo percorso è particolarmente forte nelle persone con alti livelli di ansia, il cui umore potrebbe essere fortemente influenzato ricordando ricordi carichi di emozioni. C’è bisogno di indagare ulteriormente sull’ipotesi, ma è profondamente soddisfacente iniziare a essere in grado di fornire una struttura concettuale ai pazienti per aiutarli a capire cosa stanno attraversando quando si sentono giù.

Daniele Corbo

Bibliografia: “An Amygdala-Hippocampus Subnetwork that Encodes Variation in Human Mood” by Lowry A. Kirkby, Francisco J. Luongo, Morgan B. Lee, Mor Nahum, Thomas M. Van Vleet, Vikram R. Rao, Heather E. Dawes, Edward F. Chang, Vikaas S. Sohal in Cell. Published November 8 2018.

2 commenti Aggiungi il tuo

Rispondi

Inserisci i tuoi dati qui sotto o clicca su un'icona per effettuare l'accesso:

Logo WordPress.com

Stai commentando usando il tuo account WordPress.com. Chiudi sessione /  Modifica )

Google+ photo

Stai commentando usando il tuo account Google+. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto Twitter

Stai commentando usando il tuo account Twitter. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto di Facebook

Stai commentando usando il tuo account Facebook. Chiudi sessione /  Modifica )

Connessione a %s...