Il dolore può essere indotto dall’aspettativa di provarlo

The man in pain (Kinga S)

Se ti aspetti di provare dolore probabilmente lo sentirai ed anche se non avrai sentito particolarmente male, nella stessa situazione temerai di nuovo di sentire dolore. Questo è il punto d’avvio di un nuovo studio di imaging cerebrale pubblicato sulla rivista Nature Human Behaviour che ha scoperto che le aspettative sull’intensità del dolore possono diventare profezie che si autoavverano. Sorprendentemente , lo studio ha trovato che queste false aspettative possono persistere anche quando la realtà dimostra ripetutamente il contrario. Hanno scoperto che esiste un ciclo di feedback positivo tra l’aspettativa e il dolore. Più dolore ti aspetti, più forte è la risposta al dolore del tuo cervello, più forte è la risposta al dolore del cervello e più è alta l’aspettativa di dolore. Per decenni, i ricercatori sono stati incuriositi dall’idea di una profezia che si autoavvera, con studi che mostrano che le aspettative possono influenzare tutto da come si esegue un test a come si risponde a un farmaco. Il nuovo studio è il primo a modellare direttamente la dinamica del circuito di feedback tra aspettative e dolore e i meccanismi neurali sottostanti. I ricercatori volevano capire meglio perché le aspettative del dolore sono così resistenti ai cambiamenti ed hanno reclutato 34 soggetti e insegnato loro ad associare un simbolo a fuoco basso e un altro a calore alto e doloroso. Quindi, i soggetti sono stati collocati in una macchina di risonanza magnetica funzionale (fMRI), che misura il flusso di sangue nel cervello come proxy dell’attività neurale. Per 60 minuti, i soggetti hanno mostrato segnali dolorosi bassi o alti (i simboli, le parole Basso o Alto, o le lettere L e W), quindi hanno chiesto di valutare quanto dolore si aspettavano. Poi sono stati applicati diversi gradi di calore doloroso ma non dannoso all’avambraccio o alla gamba, con la punta più calda equivalente a “come ci si sente a tenere una tazza di caffè bollente”. All’insaputa dei soggetti, l’intensità del calore non era effettivamente correlata a quella precedente. Lo studio ha rilevato che quando i soggetti si aspettavano più calore, le regioni cerebrali coinvolte nella minaccia e nella paura erano più attive mentre aspettavano. Le regioni coinvolte nella generazione del dolore erano più attive quando ricevevano lo stimolo. I partecipanti hanno riportato più dolore con segnali dolorosi, indipendentemente dalla quantità di calore che hanno effettivamente assunto. Questo suggerisce che le aspettative hanno avuto un effetto piuttosto profondo, influenzando il modo in cui il cervello elabora il dolore. Sorprendentemente, anche le loro aspettative hanno fortemente influenzato la loro capacità di apprendere dall’esperienza. Molti soggetti hanno dimostrato un alto “bias di conferma” – la tendenza a imparare da cose che rafforzano le nostre convinzioni e scartano quelle che non lo fanno. Ad esempio, se si aspettavano un dolore elevato e l’hanno ricevuto, potrebbero aspettarsi ancora più dolore la volta successiva. Ma se si aspettavano un dolore alto e non l’hanno capito, nulla è cambiato. Supponete che se vi aspettate un dolore alto e ne abbiate molto poco, la volta successiva dovreste aver imparato qualcosa. In realtà non è così. Questo fenomeno potrebbe avere impatti tangibili sul recupero da condizioni dolorose. Questi risultati suggeriscono che le aspettative negative sul dolore o sui risultati del trattamento possono in alcune situazioni interferire con il recupero ottimale, sia migliorando il dolore percepito, sia impedendo alle persone di notare che stanno migliorando. Le aspettative positive, d’altra parte, potrebbero avere gli effetti opposti. La ricerca può anche far luce sul motivo per cui, per alcuni, il dolore cronico può indugiare a lungo dopo che i tessuti danneggiati sono guariti. Sia nel contesto del dolore che della salute mentale, gli autori suggeriscono che potrebbe farci bene essere consapevoli del nostro innato desiderio di confermare le nostre aspettative. Semplicemente rendersi conto che le cose potrebbero non essere così brutte come pensi può aiutarti a rivedere le tue aspettative e, così facendo, alterare la tua esperienza.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Disease-specific oligodendrocyte lineage cells arise in multiple sclerosis” by Ana Mendanha Falcão, David van Bruggen, Sueli Marques, Mandy Meijer, Sarah Jäkel, Eneritz Agirre, Samudyata, Elisa M. Floriddia, Darya P. Vanichkina, Charles ffrench-Constant, Anna Williams, André Ortlieb Guerreiro-Cacais & Gonçalo Castelo-Branco in Nature Medicine. Published November 12 2018.

10 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Non molto sorprendente ma interessante: l’ho letto con piacere e voglia di capire.

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  2. Le perle di R. ha detto:

    E credo che possa valere lo stesso per esperienze di diverso genere, anche di carattere emotivo.

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  3. Rain ha detto:

    Molto di quello che proviamo è un costrutto mentale… per questo non dovremmo sottovalutare le abusate teorie sul pensiero positivo! Buffo, comunque, come oggi ci siamo dedicati a tematiche simili!

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    1. Spesso i costrutti mentali sono difficilissimi da combattere…

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      1. Rain ha detto:

        Spesso nemmeno ci rendiamo conto di doverlo fare!

        Piace a 1 persona

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