Gli sport da contatto cambiano il cervello degli adolescenti

TOM BRADY - PATRIOT FOOTBALL (WALTER FAHMY)
TOM BRADY – PATRIOT FOOTBALL (WALTER FAHMY)

Secondo un nuovo studio condotto da ricercatori dell’Università della California, Berkeley, Duke University e University of North Carolina a Chapel Hill, una singola stagione di football nelle scuole superiori potrebbe essere sufficiente a causare cambiamenti microscopici nella struttura del cervello. I ricercatori hanno utilizzato un nuovo tipo di risonanza magnetica (MRI) per eseguire scansioni cerebrali di 16 giocatori delle scuole superiori, dai 15 ai 17 anni, prima e dopo una stagione di football. Hanno trovato cambiamenti significativi nella struttura della materia grigia nella parte anteriore e posteriore del cervello, dove è più probabile che si verifichino impatti, così come cambiamenti nelle strutture profonde del cervello. Tutti i partecipanti indossavano elmetti e nessuno ha ricevuto impatti violenti abbastanza gravi da costituire una commozione cerebrale. Lo studio, pubblicato su Neurobiology of Disease , è uno dei primi a vedere come gli sport di impatto influenzano il cervello dei bambini in questa età critica. Sta diventando abbastanza chiaro che gli impatti ripetitivi alla testa, anche in un breve periodo di tempo, possono causare cambiamenti nel cervello. Questo è il periodo in cui il cervello si sta ancora sviluppando, quando non è ancora maturo, quindi ci sono molti processi biologici critici in corso, ed è sconosciuto come questi cambiamenti che osserviamo possano influenzare il modo in cui il cervello matura e si sviluppa. Una botta alla testa potrebbe non essere nulla di cui preoccuparsi. Ma prove crescenti mostrano che i ripetuti colpi al cranio – come quelli accumulati durante lo sport come l’hockey o il football, o attraverso lesioni esplosive in combattimento militare – possono portare a un declino cognitivo a lungo termine e ad un aumentato rischio di disturbi neurologici, anche quando il i colpi non causano commozione cerebrale. Negli ultimi dieci anni, i ricercatori hanno scoperto che un allarmante numero di soldati in pensione e giocatori di football universitari e professionisti mostrano segni di una malattia neurodegenerativa recentemente identificata denominata encefalopatia traumatica cronica (CTE), che è caratterizzata da un accumulo di proteina tau patogenetica nel cervello . Sebbene non sia ancora ben compreso, si ritiene che il CTE causi disturbi dell’umore, declino cognitivo e, infine, menomazioni motorie con l’età del paziente. La diagnosi definitiva di CTE può essere effettuata solo esaminando il cervello per la proteina tau durante l’autopsia. Questi risultati hanno sollevato la preoccupazione sul fatto che i colpi ripetuti alla testa possano causare danni cerebrali nei giocatori giovani o delle scuole superiori e se sia possibile rilevare questi cambiamenti in tenera età. Ci sono molte prove emergenti che solo il gioco degli sport d’impatto cambia il cervello, e si possono vedere questi cambiamenti a livello molecolare negli accumuli di diverse proteine ​​patogene associate a malattie neurodegenerative come il Parkinson e la demenza. Il cervello è costituito da materia bianca, lunghi fili nervosi che trasmettono messaggi avanti e indietro tra diverse regioni del cervello e materia grigia, reti tese di neuroni che danno al cervello le sue caratteristiche rughe. Recenti studi di risonanza magnetica hanno dimostrato che giocare una o due stagioni di football nelle scuole superiori può indebolire la sostanza bianca, che si trova principalmente all’interno del cervello. I ricercatori volevano sapere se colpi ripetitivi alla testa potevano anche influenzare la materia grigia del cervello. La materia grigia nella zona della corteccia si trova all’esterno del cervello, quindi dovremmo aspettarci che quest’area sia più direttamente collegata all’impatto stesso. I ricercatori hanno utilizzato un nuovo tipo di risonanza magnetica per esaminare i complessi intrecci neuronali che costituiscono la materia grigia. Hanno scoperto che l’organizzazione della materia grigia nel cervello dei giocatori è cambiata dopo una stagione di calcio, e questi cambiamenti sono correlati al numero e alla posizione degli impatti della testa misurati dagli accelerometri montati all’interno dei caschi dei giocatori. I cambiamenti erano concentrati nella parte anteriore e posteriore della corteccia cerebrale, che è responsabile delle funzioni di ordine superiore come la memoria, l’attenzione e la cognizione, e nel talamo centrale e nel putamen, che trasmettono informazioni sensoriali e movimento coordinato. Sebbene questo studio non abbia esaminato le conseguenze dei cambiamenti osservati, ci sono prove emergenti che suggeriscono che tali cambiamenti sarebbero dannosi a lungo termine. I test hanno rivelato che la funzione cognitiva degli studenti non è cambiata nel corso della stagione, e non è ancora chiaro se questi cambiamenti nel cervello siano permanenti. La microstruttura cerebrale dei giocatori più giovani è ancora in rapido sviluppo e ciò potrebbe contrastare le alterazioni causate da impatti ripetitivi della testa. Tuttavia, i ricercatori insistono ancora sulla cautela e sul frequente monitoraggio cognitivo e cerebrale per i giovani e gli studenti delle scuole superiori impegnati in sport d’impatto. Sarebbe ragionevole discutere su quale età sarebbe più importante per il cervello sopportare questo tipo di conseguenze, soprattutto data la popolarità degli sport che causano un impatto al cervello.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Microstructural alterations of cortical and deep gray matter over a season of high school football revealed by diffusion kurtosis imaging” by Nan-Jie Gong, Samuel Kuzminski, Michael Clark, Melissa Fraser, Mark Sundman, Kevin Guskiewicz, Jeffrey R. Petrella, Chunlei Liu in Neurobiology of Disease. Published November 2018.

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