L’immaginazione può davvero liberare dalla paura

Imagination (Elisabeth Shaffer)
Imagination (Elisabeth Shaffer)

Secondo una ricerca condotta alla Icahn School of Medicine della Mount Sinai University e pubblicata sulla rivista Neuron, immaginare una minaccia può aiutarti a vincere la tua paura di ciò che ti spaventa. Lo studio ha forti implicazioni per il trattamento di ansia e disturbi correlati alla paura. La ricerca si è concentrata sulla differenza tra come la paura è appresa e ignorata. Le persone imparano rapidamente a temere un’esperienza minacciosa o spiacevole, e la paura si ripresenterà quando si percepiranno spunti, come immagini o suoni, associati alla cattiva esperienza. Ciò può avere un impatto negativo sulla qualità della vita e alla base di disturbi emotivi come il disturbo da stress post-traumatico, le fobie e l’ansia. Uno dei modi più efficaci per rimuovere questa paura è quello di provare gli stimoli minacciosi senza poi avere la brutta esperienza, nota come “estinzione della minaccia” o “estinzione dell’apprendimento”. Questo è il trattamento più prescritto per i disturbi legati alla paura ma questo tipo di terapia non è pratico in alcuni casi perché i segnali associati a un evento traumatico possono essere difficili o non etici da ricostruire (ad esempio, una zona di guerra) o perché l’intensità della ri-esposizione è schiacciante per il paziente. In tali casi, l’immaginazione, una simulazione interna degli eventi della vita reale, è uno strumento di trattamento comune. Ma nonostante il riconoscimento di vecchia data dell’immaginazione nella clinica, ha ricevuto poca attenzione dalla comunità di apprendimento neuroscientifica e, quindi, i processi neurali attraverso i quali l’immaginazione influenza il comportamento non sono chiari. Per testare l’efficacia dell’immaginazione nell’apprendimento dell’estinzione e dei suoi meccanismi neurali, i ricercatori del Monte Sinai hanno esposto 68 partecipanti allo studio al condizionamento della minaccia uditiva, che comportava l’esposizione di due suoni diversi, uno dei quali era associato a una scossa elettrica scomoda. Successivamente, i partecipanti sono stati randomizzati in tre gruppi. Il primo gruppo eseguiva “l’estinzione immaginata”: cioè, erano diretti a “suonare” i toni condizionati “nella loro testa” al meglio delle loro capacità. Il secondo subì la “vera estinzione”, che consisteva in esposizioni reali agli stimoli uditivi condizionati. Il terzo non ha subito alcuna estinzione; invece, erano diretti a immaginare due suoni neutri della natura (“canto degli uccelli” e “caduta di pioggia”) come controllo degli effetti generali dell’immaginazione sull’eccitazione. La memoria delle minacce è stata quindi reintegrata in tutti i partecipanti attraverso quattro shock non segnalati, dopo di che tutti i partecipanti sono stati quindi riesposti agli stimoli uditivi condizionati. Sono state raccolte immagini MRI funzionali per ogni fase e le risposte di conduttanza cutanea sono state registrate continuamente. Hanno scoperto che l’estinzione immaginata e la vera estinzione erano ugualmente efficaci nella riduzione delle risposte neurologiche e fisiologiche legate alla minaccia suscitate dalla ri-esposizione a segnali minacciosi del mondo reale. Più specificamente, i risultati di neuroimaging hanno indicato che l’estinzione immaginata, come l’estinzione standard, ha attivato una rete di soppressione delle minacce che coinvolge la corteccia prefrontale ventromediale come hub centrale. La corteccia prefrontale ventromediale è una regione chiave del cervello coinvolta nella capacità di estinguere le risposte apprese alla minaccia. È spesso compromessa nei disturbi d’ansia. L’attuale studio mostra che l’immaginazione di stimoli che suscitano la minaccia soggiogano gli stessi meccanismi neurali dei segnali effettivi di minaccia, ottenendo la stessa capacità di inibire e ridurre le risposte alla minaccia in situazioni di sicurezza. I ricercatori hanno scoperto che l’efficacia dell’estinzione immaginata corrispondeva alla forza dell’attivazione della corteccia uditiva primaria, indicando che l’immaginazione di un suono attiva gli stessi circuiti neuronali coinvolti nell’audizione reale. Al contrario, la rete neurale che serve l’immaginazione non specifica non è stata sufficiente a prevenire l’espressione della risposta correlata alla minaccia neurale e comportamentale quando si confrontavano con gli stimoli che minacciano la vita reale. Questi dati indicano che una simulazione interna di un’esperienza del mondo reale può alterare il modo in cui si risponde a quella situazione in futuro. Questi nuovi risultati colmano un divario di vecchia data tra pratica clinica e neuroscienza cognitiva convalidando l’efficacia di terapie basate sull’immaginazione che prendono di mira i disturbi d’ansia ed estendendo la nostra conoscenza di come le azioni mentali possono influenzare i circuiti neuronali di base.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Attenuating Neural Threat Expression with Imagination” by Marianne Cumella Reddan, Tor Dessart Wager, and Daniela Schiller in Neuron. Published November 21 2018.

6 commenti Aggiungi il tuo

  1. alessandria today ha detto:

    L’ha ribloggato su Alessandria today.

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  2. Antonella Lallo ha detto:

    L’ha ribloggato su Antonella Lallo.

    Piace a 2 people

  3. Excelente información. Muchas Gracias. Un saludo

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  4. Nasuko ha detto:

    Rebroadcasting on TV in your place? 😀
    PTSD…an innate instinct for self-preservation。。。:D

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    1. It’s interesting what you write about PTSD…

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