L’origine delle allucinazioni

Hallucinations (Ani Petrosyan)

Immagina di sentire una voce che grida “Non sei bravo in questo e fallirai ogni esame” ma non sai da dove proviene. O all’improvviso vedi un serpente velenoso scivolare verso di te. Anche se non hai mai avuto un’allucinazione – un evento sensoriale che è vissuto come reale, nonostante non abbia alcuna causa materiale nel mondo – è facile immaginare quanto possa essere spaventosa. Nonostante i progressi della tecnologia di imaging cerebrale, abbiamo ancora una comprensione limitata dei processi biologici dietro allucinazioni. Ma una nuova ricerca ha scoperto che una regione chiave del cervello, il solco paracingolato, può essere alla base dell’esperienza. Ciò fornisce un barlume di intuizione sul motivo per cui alcune persone hanno maggiori probabilità di avere allucinazioni e fornisce un bersaglio neurale per trattamenti che mirano ad affrontare tali esperienze terrificanti. Quando qualcuno ha un’allucinazione, il problema fondamentale è che non riesce a distinguere tra eventi reali e quelli creati dall’immaginazione. Di conseguenza, le allucinazioni sono state descritte come una menomazione nel monitoraggio della realtà. Recenti studi che hanno preso immagini del cervello utilizzando la risonanza magnetica funzionale (fMRI) hanno dimostrato che esiste un’area del lobo frontale particolarmente legata all’immaginazione. Lo strato esterno del tessuto (corteccia) attorno a una piega (sulcus) nel cervello noto come paracingolato si attiva quando ti immagini in uno scenario futuro o immagini quello che gli altri stanno pensando o sentendo. Sappiamo anche dallo studio di pazienti con danno cerebrale che il lobo frontale in generale è importante per i comportamenti umani complessi, come la pianificazione e il nostro senso di sé. Il ruolo chiave svolto dall’area del solco paracingolato nell’immaginazione suggerisce che sia coinvolto anche nel monitoraggio della realtà. Se questa parte del cervello funziona male, potrebbe influenzare la tua capacità di differenziare la realtà dall’immaginazione e aumentare così la probabilità che tu possa provare allucinazioni. I ricercatoi hanno intrapreso uno studio su larga scala dell’anatomia del solco paracingolato. Questa particolare piega del cervello può apparire molto diversa nelle varie persone: in alcuni cervelli, è lunga e ininterrotta; in altri, è breve e frammentata – e alcune persone non hanno praticamente nessun solco paracingolato. Pieghe più lunghe in realtà significa che c’è meno tessuto di materia grigia che trasporta le cellule del cervello nella zona. Altre differenze individuali nell’anatomia del solco possono anche influenzare le connessioni con il resto del cervello attraverso il tessuto della sostanza bianca che trasporta segnali neurali. Queste variazioni strutturali possono influenzare l’elaborazione locale che ha luogo in una regione del cervello. I ricercatori hanno misurato la lunghezza del solco paracingolato di tre gruppi di persone utilizzando scansioni cerebrali MRI strutturali: pazienti schizofrenici che hanno sperimentato allucinazioni, schizofrenici che non lo hanno fatto e un gruppo di controllo di individui sani. Sorprendentemente, quei pazienti che hanno avuto allucinazioni hanno ridotto significativamente la lunghezza del solco paracingolato rispetto a quei pazienti che non hanno avuto allucinazioni. Le analisi hanno indicato che una riduzione della lunghezza del solco di 1 cm ha portato ad una maggiore probabilità di sperimentare allucinazioni di quasi il 20%. Inoltre, la lunghezza del solco non differiva tra gli schizofrenici senza allucinazioni e gli individui di controllo. Ciò suggerisce che la lunghezza del solco si riferisce specificamente all’esperienza delle allucinazioni piuttosto che alla schizofrenia più in generale. È interessante notare che anche un cortocircuito paracingolato più corto era più probabile a prescindere dal tipo di allucinazioni che i pazienti hanno sofferto, sia che sentissero voci, vedessero immagini, tocchi feltro o odori che non erano reali. Questo collega la regione all’esperienza allucinatoria in generale, piuttosto che a problemi specifici con, per esempio, la percezione visiva o uditiva. Questo studio non fa solo luce sul perché alcuni pazienti con schizofrenia potrebbero sperimentare allucinazioni mentre altri potrebbero non farlo. Ci dice anche più fondamentalmente sulle basi neurali per il processo allucinatorio. Comprendendo cosa rende alcune persone più probabilità di provare allucinazioni, iniziamo ad apprezzare le caratteristiche anatomiche del cervello che sono alla base della nostra esperienza di sé e della coscienza umana. Il risultato è che il solco paracingolato può diventare un obiettivo importante in nuove terapie cerebrali che mirano ad affrontare le regioni locali di disfunzione. Tecniche come la stimolazione magnetica transcranica, in cui un campo elettromagnetico viene posizionato appena sopra il cuoio capelluto e quindi disturbato, hanno il potere di cambiare in modo sicuro i livelli di attività nelle aree del cervello corticale. Ora, i ricercatori che sperano di migliorare la vita dei malati di allucinazioni hanno una zona individuata sulla mappa corticale da dove iniziare.

Daniele Corbo

Bibliografia: The Conversation”Hallucinations May Be Caused By a Fold in the Brain.” NeuroscienceNews. NeuroscienceNews, 4 January 2019.

5 commenti Aggiungi il tuo

  1. italiafinlandia ha detto:

    Mi sembra che spesso le persone molto anziane siano vittime di questo disturbo…

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    1. In realtà l’articolo si riferisce soprattutto a persone con disagi psichici ed in particolare la schizofrenia. Quando le allucinazioni capitano alle persone anziane la causa è differente e tipicamente è di tipo vascolare cerebrale.

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  2. alessandria today ha detto:

    L’ha ribloggato su Alessandria today @ Pier Carlo Lava.

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  3. Anonimo ha detto:

    Ho avuto un’esperienza allucinatoria da col morbillo, contratto da adulta e con febbroni da cavallo. Per fortuna fu piacevole: mia madre entrava nella mia stanza con un vassoio di trote ricoperte di maionese e mi diceva: “Eccoti la regina del Lario!” . Io adoro le trote, peccato che quelle non le ho potute mangiare, perché sono svanite sul più bello!

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    1. Divertente…peccato che spesso le allucinazioni non lo siano!

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