Muoversi di più nella vecchiaia può proteggere il cervello dalla demenza

Gli adulti più anziani che si muovono più della media, sotto forma di esercizio quotidiano o attività fisica di routine come le faccende domestiche, possono conservare più memoria e capacità mentali rispetto alle persone che sono meno attive della media, anche se hanno lesioni cerebrali o biomarcatori legati alla demenza, secondo uno studio del Rush University Medical Center.

Youth and old age (Juri Frantsuzov)

Nello studio, pubblicato su Neurology , la rivista medica dell’American Academy of Neurology, hanno misurato i livelli di attività fisica nei partecipanti in media due anni prima della loro morte, e poi hanno esaminato il loro tessuto cerebrale donato dopo la morte, e scoprendo che uno stile di vita più attivo può avere un effetto protettivo sul cervello. Le persone che si muovevano di più avevano migliori capacità di pensiero e memoria rispetto a quelle che erano più sedentarie e che non si muovevano affatto. I ricercatori hanno scoperto che il movimento può fornire una riserva cognitiva per aiutare a mantenere il pensiero e le capacità di memoria quando ci sono segni di patologia del morbo di Alzheimer presenti nel cervello. Lo studio ha valutato 454 anziani; 191 avevano demenza e 263 no. A tutti i partecipanti sono stati dati esami fisici e test di memoria e di pensiero ogni anno per 20 anni. I partecipanti hanno accettato di donare il loro cervello per la ricerca sulla loro morte. L’età media alla morte era di 91 anni. A una media di due anni prima della morte, i ricercatori del Rush Alzheimer’s Disease Center davano a ciascun partecipante un monitor di attività chiamato accelerometro. Il dispositivo indossato al polso ha monitorato l’attività fisica 24 ore su 24, incluso tutto, dai piccoli movimenti come camminare intorno alla casa ad attività più vigorose come le routine di esercizio. I ricercatori hanno raccolto e valutato sette giorni di dati di movimento per ciascun partecipante e calcolato un punteggio medio giornaliero di attività. I risultati sono stati misurati in conteggi al giorno, con una media complessiva di 160.000 conteggi al giorno. Le persone senza demenza avevano una media di 180.000 conteggi al giorno e le persone con demenza avevano una media di 130.000 conteggi al giorno. I ricercatori hanno scoperto che livelli più elevati di movimento quotidiano erano legati a un miglior modo di pensare e alle capacità di memoria. Lo studio ha anche scoperto che le persone che avevano migliori capacità motorie – abilità che aiutano con movimento e coordinazione – avevano anche migliori capacità di pensiero e memoria. Piccole differenze nell’attività correlata a grandi differenze nei tassi di demenza. Per ogni aumento dell’attività fisica di una deviazione standard, i partecipanti avevano il 31% in meno di probabilità di sviluppare la demenza. Per ogni aumento della capacità motoria di una deviazione standard, i partecipanti avevano il 55% in meno di probabilità di sviluppare la demenza.  L’analisi ha mostrato che l’attività fisica e le capacità motorie hanno rappresentato l’8% della differenza tra i punteggi delle persone nei test di pensiero e di memoria. Dopo la morte dei partecipanti, i ricercatori hanno esaminato il loro tessuto cerebrale, alla ricerca di lesioni e biomarcatori di demenza e malattia di Alzheimer. La relazione tra attività e punteggi dei test era consistente anche quando i ricercatori si sono adeguati alla gravità delle lesioni cerebrali dei partecipanti. Hanno anche scoperto che la relazione era coerente in entrambe le persone che avevano la demenza e le persone che non avevano la demenza. Il legame tra un livello più alto di attività fisica e una migliore capacità di pensiero e memoria non era correlato alla presenza di biomarcatori del morbo di Alzheimer e dei relativi disturbi. L’esercizio fisico è un modo economico per migliorare la salute, e questo studio dimostra che potrebbe avere un effetto protettivo sul cervello. Ma è importante notare che questo studio non mostra causa ed effetto. Potrebbe anche essere possibile che, man mano che le persone perdono memoria e capacità di pensiero, riducano la loro attività fisica. Una limitazione dello studio era che non aveva dati su come i partecipanti attivi erano nel corso della loro vita, quindi non è noto se anche l’attività fisica nella prima età potesse aver avuto un ruolo. Inoltre, lo studio non ha incluso il tipo di attività fisica, quindi è difficile determinare se un’attività fisica può essere più vantaggiosa di un’altra. Sono necessari ulteriori studi.

Daniele Corbo

Bibliografia: The study will appear in Neurology.

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