Come il nostro cervello distingue tra il tocco personale e il tocco degli altri

I nostri cervelli sembrano ridurre la percezione sensoriale da un’area della nostra pelle quando la tocciamo noi stessi, secondo un nuovo studio dell’Università Linköping pubblicato nella rivista Proceedings of the National Academy of Sciences, PNAS.

Touch (Joanna Sokolowska)

La scoperta aumenta la nostra comprensione di come il cervello distingue tra essere toccati da un’altra persona e il self-touch. Non ci meravigliamo mai del nostro concetto di “sé”, ma la capacità di distinguere tra sé e gli altri è estremamente importante. Durante il primo periodo di vita, i bambini appena nati sviluppano una comprensione di dove il loro corpo finisca principalmente per essere toccato da coloro che si prendono cura di loro. Problemi con il concetto di sé, come la capacità di riconoscere le proprie azioni, sono comuni in diversi disturbi psichiatrici. La maggior parte delle persone non può solleticare se stessa, ma alcuni pazienti con schizofrenia possono, suggerendo che il loro cervello interpreta diversamente le percezioni sensoriali dal proprio corpo. Scienziati dell’Università di Linköping in Svezia hanno esaminato ciò che accade in varie parti del sistema nervoso quando una persona viene toccata da un’altra persona e la confronta con il corrispondente auto-tocco. Hanno dimostrato che il cervello riduce l’elaborazione della percezione sensoriale quando viene dal self-touch. La pelle contiene recettori sensoriali che reagiscono al tatto, alla pressione, al caldo e al freddo. Le informazioni sul contatto vengono trasmesse da queste al midollo spinale e al cervello, dove la percezione viene elaborata in più passaggi in diverse regioni del cervello. I ricercatori coinvolti nel nuovo studio hanno condotto diversi esperimenti in cui volontari sani giacevano in uno scanner a risonanza magnetica, che registrava le immagini dell’attività cerebrale (fMRI). Ai partecipanti è stato chiesto di accarezzare il braccio lentamente con la propria mano, o è stato detto che un ricercatore avrebbe accarezzato il braccio in un modo simile. I ricercatori hanno studiato come questi tipi di contatto fossero collegati all’attività in diverse parti del cervello. Hanno visto una netta differenza tra l’essere toccati da qualcun altro e il self-touch. In quest’ultimo caso, l’attività in diverse parti del cervello è stata ridotta. Possiamo vedere la prova che questa differenza si verifica già nel midollo spinale, prima che le percezioni vengano elaborate nel cervello. I risultati sono compatibili con una teoria nella ricerca sul cervello che suggerisce che il cervello tenta di prevedere le conseguenze sensoriali di tutto ciò che facciamo. Ciò significa che non attribuisce tanta importanza alle percezioni sensoriali causate dal nostro stesso corpo, dal momento che le informazioni da queste sono attese. In uno degli esperimenti, il braccio del partecipante è stato toccato con filamenti di diverso spessore, mentre il braccio è stato contemporaneamente accarezzato dal partecipante o da un’altra persona. I ricercatori hanno dimostrato che la capacità di sperimentare percezioni sensoriali simultanee è stata attenuata quando i partecipanti si sono accarezzati le proprie braccia da soli. Forse questo fenomeno può spiegare perché, per esempio, ci massaggiamo il braccio quando lo colpiamo contro un tavolo. I nostri risultati suggeriscono che c’è una differenza fin dal midollo spinale nell’elaborazione delle percezioni sensoriali dall’auto-touch e da quelle del tatto da parte di un’altra persona. Questo è estremamente interessante. Nel caso del sistema visivo, la ricerca ha dimostrato che l’elaborazione delle impressioni visive si verifica già nella retina e sarebbe interessante esaminare più dettagliatamente in che modo il cervello modula l’elaborazione delle percezioni tattili a livello della colonna vertebrale.

Daniele Corbo

Bibliografia: The study will appear in PNAS.

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