L’esposizione alla nicotina durante la gravidanza altera i neuroni e i geni della dopamina nei neonati

Il team di ricerca biomedica Akay Lab dell’Università di Houston ha riportato sulla rivista Nature Scientific Reports che una possibile cura per la dipendenza può essere trovata seguendo i percorsi dei neuroni della dopamina significativamente modificati nei neonati che erano cronicamente esposti alla nicotina in utero.

Abandoned with nicotine (Gabriel Grecco)

Le scoperte dei neuroni alterati provengono da registrazioni di neuroni della dopamina nel centro di dipendenza del cervello, chiamato area tegmentale ventrale (VTA), a seguito dell’esposizione cronica alla nicotina durante la gravidanza. I ricercatori hanno notato che i neuroni della dopamina, in risposta all’esposizione alla nicotina durante la gravidanza, sono stati significativamente attivati, consentendo il rilascio di livelli insolitamente elevati di dopamina nel corteccia prefrontale. La dopamina attiva, conosciuta come l’ormone del “benessere”, potrebbe sembrare una buona cosa a prima vista. È un neurotrasmettitore che trasporta l’informazione tra i neuroni e regola le risposte emotive. Ci permette di vedere ricompense e incoraggia azioni che porteranno alla ricompensa, ma poiché contribuisce a quei sentimenti di piacere e ricompensa, gioca anche un ruolo nella dipendenza. La dopamina colpita può causare bambini nati dipendenti dalla nicotina, ma una volta che comprendiamo quali geni sono alterati, quali reti di regolatori genetici sono alterate e quali percorsi genetici sono alterati, possiamo sviluppare farmaci mirati che potrebbero eliminare la dipendenza nella prole. L’esposizione alla nicotina durante la gravidanza attraverso il fumo materno o la terapia sostitutiva della nicotina è associata a esiti avversi alla nascita e a diversi deficit cognitivi e neurocomportamentali. Il team di ricerca ha precedentemente pubblicato lavori che indicano che i neuroni della dopamina nel VTA sono molto probabilmente coinvolti nella dipendenza da nicotina. Il loro lavoro attuale parla della natura stessa della salute, esplorando come la dopamina della prole esposta alla nicotina altera l’espressione genica, un fondamentale elemento costitutivo della salute. Molte malattie sono causate da un cambiamento nel DNA di un singolo gene.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Comparison between dopaminergic and non-dopaminergic neurons in the VTA following chronic nicotine exposure during pregnancy” by Renee F. Keller, Tina Kazemi, Andrei Dragomir, Yasemin M. Akay & Metin Akay in Scientific Reports. Published January 24 2019.

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