Battiti del cuore e memoria: i nuovi strumenti per controllare la paura

La maggior parte di noi si sente spaventata di fronte a una minaccia o pericolo, ma le persone con fobie e ansia sentono livelli schiaccianti di paura in situazioni relativamente innocue. Gli scienziati vogliono moderare questa risposta usando farmaci per cancellare i ricordi spaventosi o sfruttando il potere dei battiti del cuore per migliorare la terapia.

The Mask – Scream of fear (Biplab K Datta)

Di solito, le persone si sentono meno spaventate dopo aver appreso che una minaccia percepita – come un ragno non velenoso – non è in realtà pericolosa. Ma non è il caso per le persone con disturbi d’ansia. Per alcuni individui ciò non avviene così facilmente. Le reazioni anormali alla paura possono essere trattate con la terapia cognitivo comportamentale (CBT) che prevede un’esposizione ripetuta a ciò di cui hanno paura. Ciò funziona abbastanza bene, ma non è sempre efficace a lungo termine, in particolare per situazioni come il disturbo da stress post-traumatico. La memoria iniziale per l’evento avverso è ancora lì e può sempre prendere il sopravvento e far tornare di nuovo le persone in ansia. Manipolare direttamente i ricordi della paura – e forse anche eliminarli – potrebbe portare a trattamenti più efficaci. Quando si forma una memoria a lungo termine, alcune nuove proteine ​​devono essere sintetizzate fino a sei ore dopo l’esperienza per assicurarsi che sia stata conservata solidamente. Allo stesso modo, la ricerca sugli animali negli ultimi decenni indica che quando vengono ricordati alcuni ricordi, è necessario ricreare nuove proteine ​​affinché possano essere conservate. Esperimenti preliminari hanno dimostrato che la somministrazione di farmaci che interferiscono con la sintesi di queste nuove proteine ​​sembra essere in grado di cancellare alcuni ricordi, il che potrebbe essere utile per sopprimere i ricordi della paura. Attraverso un progetto chiamato WipeOutFear , il team di ricerca sta cercando di capire le circostanze in cui i ricordi potrebbero essere manipolati attraverso i farmaci. Sanno che non tutte le memorie hanno il potenziale per diventare instabili – il ricordo delle informazioni è vitale per la sopravvivenza, quindi sarebbe disadattivo. Sembra che sia legato a circostanze di recupero molto specifiche e solo allora i ricordi diventeranno sensibili alle interferenze. Inoltre, non è chiaro se fare confusione con la produzione di proteine ​​abolisca effettivamente i ricordi. Una teoria è che la memoria viene cancellata quando la sintesi proteica viene bloccata farmacologicamente. Ma una seconda ipotesi è che la memoria è ancora lì, diventa solo più difficile accedervi. I ricercatori vorranno quindi anche definire il meccanismo sottostante dell’oblio. Finora, il team ha scoperto che la maggior parte dei ricordi sono permanenti: sono mutabili solo in rare circostanze. E conducendo esperimenti su ratti e umani, sono riusciti a determinare quali sono alcune di queste circostanze. Se viene recuperata una memoria e il cervello percepisce che potrebbe non essere completamente preciso, ad esempio, può diventare instabile, presumibilmente per consentirne l’aggiornamento. Un’altra sfida per i ricercatori è che una memoria di paura non è tipicamente legata a una singola situazione ma è generalizzata a molti scenari simili. Ad esempio, se qualcuno è stato aggredito in un vicolo, è probabile che si sentano spaventati ogni volta che incontrano una strada o un passaggio stretti e non solo nel vicolo in cui è avvenuto l’attacco. Sebbene i farmaci possono sopprimere un ricordo in una circostanza, essa riapparirebbe in uno scenario simile. Se hanno successo, la soppressione dei ricordi potrebbe avere applicazioni che vanno oltre il controllo della paura. C’è probabilmente un potenziale per questi tipi di interventi in qualsiasi condizione clinica in cui sia implicata una sorta di memoria emotiva. Forse la paura potrebbe anche essere frenata da un altro approccio, attingendo alla relazione tra il cervello e il cuore. Se uno stimolo, come il dolore, viene elaborato dal cervello nello stesso momento di un battito cardiaco, in genere attenua l’effetto. È anche più probabile che tu dimentichi una parola se (è presentata) esattamente quando il tuo cuore batte rispetto a quello tra i battiti del cuore. Tuttavia, in precedenti ricerche hanno scoperto che la paura è un’eccezione – può essere intensificata se elaborata contemporaneamente a un battito cardiaco. I loro risultati hanno ribaltato il lavoro precedente che suggeriva che i battiti del cuore sono sempre inibitori. Il team ha seguito le loro scoperte per comprendere meglio come la relazione tra cuore e cervello possa guidare la paura come parte del progetto CCFIB. In un esperimento, hanno esaminato se questo meccanismo ha avuto un ruolo nelle decisioni di tiro quando gli stereotipi razziali fanno sembrare alcune persone più minacciose. Ci sono un sacco di sparatorie illecite, in particolare di afroamericani neri in America. Così hanno osservato quel fenomeno, ma in funzione di quando il cuore batteva. I partecipanti allo studio, che erano tutti bianchi, hanno visualizzato immagini di individui bianchi o neri, in possesso di una pistola o di un telefono cellulare, e hanno dovuto prendere una rapida decisione sul fatto di sparargli o meno. I risultati hanno mostrato che erano più propensi a sparare a una persona di colore con un telefono se l’immagine veniva mostrata nello stesso momento di un battito cardiaco. Ha implicazioni per i poliziotti che si trovano in uno stato di grande eccitazione e si spaventano da soli. Se il loro cuore batte molto velocemente, allora stanno avendo più di questi segnali cardiaci e sono più propensi a fare un tentativo e una scelta sbagliata in una decisione di pochi secondi. Il team ha anche esaminato se potevano sfruttare questo meccanismo per trattare risposte anormali di paura nelle persone con la fobia del ragno. Volevano vedere se incorporare il timing del battito cardiaco potrebbe migliorare la terapia di esposizione. Dal momento che questo tipo di terapia funziona meglio se “senti la paura”, la risposta intensa sperimentata quando i battiti del cuore possono aiutare. Ciò potrebbe portare ad una più efficace estinzione della paura. Il suo team ha scoperto che quando l’esposizione a un’immagine di ragno coincideva con un battito cardiaco, i malati di fobia mostravano miglioramenti dopo appena quattro sessioni di terapia della durata di mezz’ora. La terapia dell’esposizione esistente richiede in genere un periodo di esposizione più lungo. Il team è interessato ad esplorare come la relazione tra il cuore e il cervello cambia in altre condizioni come il disturbo da stress post-traumatico e la schizofrenia. Guardare questa relazione dinamica tra il cervello e il cuore apre una nuova finestra di meccanismi alterati. Se riesci a vedere come cambiano, allora puoi trovare qualcosa per indirizzare quel meccanismo specifico con il potenziale per nuovi trattamenti.

Daniele Corbo

Bibliografia: Sandrine Ceurstemont – Horizon

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