Il centro della paura nel cervello protegge dalle illusioni

Se la funzionalità dell’amigdala cerebrale è compromessa, le percezioni illusorie si presentano molto più velocemente e più pronunciate. Questo è stato scoperto da un team di ricercatori guidati dall’Università di Bonn, che ha studiato gemelli identici in cui entrambe le amigdale sono danneggiate. Ulteriori esperimenti con i volontari hanno dimostrato che questa struttura cerebrale, ampiamente nota per il suo ruolo eminente nell’elaborazione della paura, sembra fornire una protezione efficace contro i disturbi della percezione corporea. Questa intuizione dalla ricerca di base può anche consentire una migliore comprensione delle malattie mentali. I risultati sono pubblicati online sul Journal of Neuroscience. La “illusione della mano di gomma” è una classica illusione sensoriale basata su esperimenti pubblicati nel 1998 da Matthew Botvinick e Jonathan D. Cohen. Il soggetto mette entrambe le mani su un tavolo. Una delle mani è coperta e accanto ad essa viene posizionata una mano di gomma apparentemente realistica. Quindi la mano reale e la mano di gomma vengono accarezzate ritmicamente con un pennello allo stesso tempo. Dopo un po ‘di tempo, la stragrande maggioranza dei soggetti sente che la mano artificiale fa parte del proprio corpo. Un team del Dipartimento di Psichiatria e Psicoterapia presso l’Ospedale universitario di Bonn (UKB) ha condotto questo esperimento su gemelli identici che soffrono entrambi della sindrome di Urbach-Wiethe. In questa malattia rara, le amigdalae in entrambi i lobi temporali del cervello sono difettose. Come risultato, la percezione del corpo dei gemelli è soggetta a interferenze. L’illusione della mano di gomma vissuta dalle sorelle gemelle era particolarmente rapida e molto pronunciata. Un anno dopo, i ricercatori hanno ripetuto l’esperimento sui gemelli – con lo stesso risultato. Gli scienziati hanno quindi sospettato che l’amigdala svolga un ruolo importante nella protezione dai disturbi della percezione corporea. I ricercatori hanno perseguito questo obiettivo con ulteriori esperimenti. Hanno ripetuto l’esperimento su un gruppo di controllo di 20 donne sane. Questo ha dimostrato che l’illusione della mano di gomma richiedeva molto più tempo per insorgere in soggetti sani rispetto ai gemelli con amigdala difettose. Inoltre, un questionario standardizzato mostrava che le donne con amigdala intatta avevano un’illusione sensoriale molto più debole rispetto ai gemelli. Fino ad ora c’era stata poca associazione tra l’amigdala e l’illusione della mano di gomma. Nella fase successiva, il gruppo di ricerca dell’Ospedale universitario di Bonn ha utilizzato uno scanner cerebrale per misurare il volume strutturale dell’amigdala in 57 soggetti (36 donne e 21 uomini). Inoltre, l’esperimento sulla mano di gomma è stato eseguito di nuovo e il tempo fino a quando si è verificata l’illusione della mano di gomma è stato misurato. Risultato: più piccola è l’amigdala, più veloce è l’illusione. Gli scienziati hanno quindi somministrato uno spray di ossitocina e uno spray placebo nel naso dei volontari in due appuntamenti consecutivi. Gli studi dimostrano che l’ormone ossitocina inibisce l’attività dell’amigdala. L’ossitocina ha aumentato l’illusione della mano di gomma: l’effetto si è verificato molto più rapidamente ed è stato significativamente più forte rispetto alla somministrazione del placebo. Apparentemente, un’amigdala intatta riduce la suscettibilità all’illusione della mano di gomma. Questi risultati indicano che l’amigdala ha generalmente una funzione protettiva contro la percezione corporea alterata. Nella letteratura, l’amigdala è stata spesso descritta come un sistema di allarme che genera risposte di paura a stimoli di rischio esterni. La novità è che anche questa struttura cerebrale gioca un ruolo importante nella percezione del corpo. Questa struttura protettiva apparentemente prevalse presto nell’evoluzione: come cacciatori e raccoglitori, minacciati da animali selvatici e clan nemici, gli umani avrebbero probabilmente avuto poche possibilità di sopravvivenza se soffrivano di illusioni del corpo in caso di pericolo. Gli scienziati ora si stanno chiedendo se l’amigdala possa anche avere un ruolo nelle malattie associate a uno schema del corpo disturbato. Siamo all’inizio di un importante percorso scientifico che potrebbe essere rilevante anche per le malattie mentali.

Daniele Corbo

Bibliografia: “A protective mechanism against illusory perceptions is amygdala-dependent”
Franny B Spengler, Dirk Scheele, Sabrina Kaiser, Markus Heinrichs, René Hurlemann
Journal of Neuroscience 25 February 2019, 2577-18;

Immagine: Moscato and fear (Miloš Hronec)

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  1. Interesting post, i wish the translation could work better🌈

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