Come il cervello trova significato della metafora

Puoi afferrare una mano. Puoi anche afferrare un concetto. Uno è letterale, l’altro è metaforico. I nostri cervelli conoscono la differenza, ma saremmo in grado di comprendere quest’ultimo senza il primo? Studi precedenti hanno suggerito che la nostra comprensione delle metafore possa essere radicata nella nostra esperienza corporea. Alcuni studi di risonanza magnetica funzionale, RMN, hanno indicato, ad esempio, che quando si sente una metafora come “ha avuto un brutto giorno” vengono attivate regioni del cervello associate all’esperienza tattile. Se senti “è così dolce” vengono attivate le aree associate al gusto. E quando si ascoltano i verbi d’azione usati in un contesto metaforico, come “afferrare un concetto”, vengono attivate le regioni coinvolte nella percezione motoria e nella pianificazione. Uno studio di un ricercatore dell’Università dell’Arizona, pubblicato sulla rivista Brain Research, si basa su questa ricerca osservando quando, esattamente, diverse regioni del cervello sono attivate nella comprensione della metafora e cosa ci dice del modo in cui comprendiamo il linguaggio. Gli umani usano sempre metafore; sono così radicati nella nostra lingua che spesso non ci accorgiamo nemmeno che lo stiamo facendo. Infatti, i ricercatori hanno scoperto che, in media, le persone usano una metafora ogni 20 parole. L’ultimo studio a tale proposito ha utilizzato l’EEG, o studi di onde cerebrali, per registrare schemi elettrici nel cervello quando ai partecipanti sono state presentate metafore che contenevano contenuti di azione, come “afferrare l’idea” o “piegare le regole”. Ai partecipanti allo studio sono state mostrate tre diverse frasi sullo schermo di un computer, ciascuna presentata una parola alla volta. Una frase descriveva un’azione concreta, mentre un’altra era una metafora che usava lo stesso verbo. Nella terza frase, il verbo fu sostituito con una parola più astratta che ha trasmesso lo stesso significato della metafora. Quando i partecipanti hanno visto la stessa parola usata nel contesto letterale e metaforico, una risposta simile è stata evocata nel cervello, con la regione sensoriale-motoria attivata quasi immediatamente – entro 200 millisecondi – del verbo che viene presentato sullo schermo. Quella risposta differiva quando la parola veniva sostituita con quella più concreta. Il lavoro supporta i precedenti risultati degli studi fMRI, che misurano le variazioni dell’attività cerebrale correlate al flusso sanguigno; tuttavia, l’EEG, che misura l’attività elettrica nel cervello, fornisce un quadro più chiaro di quanto siano importanti le regioni motorie sensoriali del cervello per la comprensione delle metafore. In una fMRI, ci vuole tempo per l’ossigenazione e la deossigenazione del sangue per riflettere il cambiamento causato dal linguaggio che è stato appena pronunciato. Ma la comprensione della lingua è veloce – al ritmo di quattro parole al secondo. Pertanto, con una fMRI, è difficile dire se la regione motoria sensoriale sia veramente necessaria per comprendere le metafore basate sull’azione o se è qualcosa che viene attivata dopo che la comprensione è già avvenuta. L’EEG fornisce un senso del tempo molto più preciso. Usando la misura delle onde cerebrali, sfatiamo il corso del tempo di ciò che accade prima. Nello studio, l’attivazione quasi immediata della regione motoria sensoriale dopo che il verbo è stato mostrato suggerisce che quella regione del cervello è davvero molto importante nella comprensione. La ricerca attuale del gruppo di ricerca estende la comprensione di come gli esseri umani comprendono la lingua e contribuirà fondamentalmente con alcune delle altre domande che il suo laboratorio sta esplorando, come: Il linguaggio metaforico può essere usato per migliorare gli stati d’animo della gente? Quale ruolo potrebbe giocare la lingua nell’invecchiamento in buona salute? E le metafore possono aiutare nell’apprendimento di concetti astratti? Comprendere il modo in cui il cervello si avvicina alla complessità del linguaggio ci consente di iniziare a testare il modo in cui il linguaggio complesso influisce su altri aspetti della cognizione.

Daniele Corbo

Bibliografia: Wijeakumar, S, Kumar, A, M. Delgado Reyes, L, Tiwari, M, Spencer, JP. “Early adversity in rural India impacts the brain networks underlying visual working memory”. Developmental Science. 2019;

Immagine: metaphor 1 (Joost van Tour)

5 commenti Aggiungi il tuo

  1. maria cavallaro ha detto:

    Il linguaggio è un mezzo potente di comunicazione e l’uso della metafora lo rende variegato e adattabile alle varie situazioni, per facilitarne la comprensione e stimolare la ricerca dei significati da parte del cervello. La metafora è il vettore primario soprattutto in poesia, essa trasporta il sentimento abbellendolo di giochi di parole che raggiungono il lettore deliziandolo con l’ornato dei concetti espressi. ciao!

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    1. Condivido tutto quello che hai scritto! Ciao

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  2. almerighi ha detto:

    in poesia la metafora è uno degli elementi fondamentali del metalinguaggio; davvero interessante

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