Lo stress nell’infanzia e nell’età adulta hanno un impatto combinato sugli ormoni e sulla salute

Gli adulti che riferiscono alti livelli di stress e che hanno avuto anche un’infanzia stressante hanno più probabilità di mostrare schemi ormonali associati a esiti negativi sulla salute, secondo i risultati pubblicati su Psychological Science. Uno dei modi in cui il nostro cervello risponde ai fattori stressanti quotidiani è il rilascio di un ormone chiamato cortisolo – in genere, i nostri livelli di cortisolo raggiungono il picco al mattino e diminuiscono gradualmente nel corso della giornata. Ma a volte questo sistema può diventare disregolato, risultando in un modello di cortisolo più piatto che è associato a risultati negativi per la salute. Quello che scopriamo è che la quantità di esposizione di una persona allo stress precoce della vita gioca un ruolo importante nello sviluppo di modelli malsani di rilascio di cortisolo. Tuttavia, questo è vero solo se anche gli individui stanno sperimentando livelli più elevati di stress, indicando che la combinazione di stress precoce e stress di vita più elevato porta a profili di cortisolo più malsani. Per lo studio, i ricercatori hanno esaminato i dati di 90 individui che facevano parte di una coorte di nascita ad alto rischio che partecipava allo studio longitudinale di rischio e adattamento. I ricercatori volevano in particolare capire come gli eventi stressanti influenzano il sistema di risposta allo stress del cervello più avanti nella vita. È la quantità totale di stress sperimentato nel corso della vita che conta? Oppure l’esposizione allo stress durante periodi di sviluppo sensibili, in particolare nella prima infanzia, ha l’impatto maggiore? I ricercatori hanno voluto indagare su una terza possibilità: lo stress della prima infanzia rende il nostro sistema di risposta allo stress più sensibile agli stress che emergono più tardi nella vita. I ricercatori hanno valutato i dati del Life Events Schedule (LES), che esamina gli eventi stressanti della vita delle persone, compresi problemi finanziari, problemi relazionali, pericolo fisico e mortalità. I programmatori esperti valutano il livello di interruzione di ciascun evento su una scala da 0 a 3 per creare un punteggio complessivo per quel periodo di misurazione. Le madri dei partecipanti hanno completato l’intervista quando i partecipanti avevano 12, 18, 30, 42, 48, 54 e 64 mesi; quando erano nei gradi 1, 2, 3 e 6; e quando avevano 16 e 17 anni. I partecipanti hanno completato gli stessi LES quando avevano 23, 26, 28, 32, 34 e 37 anni. I ricercatori hanno raggruppato i punteggi LES dei partecipanti in periodi specifici: prima infanzia (1-5 anni), infanzia media (gradi 1-6), adolescenza (16 e 17 anni), prima età adulta (23-34 anni) e attuale (37 anni). All’età di 37 anni, i partecipanti hanno anche fornito dati giornalieri sul cortisolo per un periodo di 2 giorni. Hanno raccolto un campione di saliva immediatamente quando si sono svegliati e ancora 30 minuti e 1 ora dopo; hanno anche preso dei campioni nel pomeriggio e prima di andare a letto. Hanno mandato i campioni di saliva in un laboratorio per test a livello di cortisolo. I ricercatori hanno scoperto che né lo stress vitale totale né lo stress infantile hanno predetto modelli a livello di cortisolo all’età di 37 anni. Piuttosto, i pattern di cortisolo dipendevano sia dallo stress infantile e dallo stress all’età di 37 anni. I partecipanti che hanno sperimentato livelli relativamente bassi di stress nella prima infanzia hanno mostrato modelli di cortisolo indipendentemente dal loro livello di stress nell’età adulta. D’altro canto, i partecipanti che erano stati esposti a livelli relativamente alti di stress nella prima infanzia hanno mostrato modelli di cortisolo giornalieri più piatti, ma solo se hanno riportato elevati livelli di stress da adulti. I ricercatori hanno anche studiato se lo stress della vita nella mezza infanzia, nell’adolescenza e nella prima età adulta fossero associati a schemi di cortisolo adulto e non avessero trovato relazioni significative. Questi risultati suggeriscono che la prima infanzia può essere un momento particolarmente delicato in cui eventi di vita stressanti – come quelli relativi al trauma o alla povertà – possono calibrare il sistema di risposta allo stress del cervello, con conseguenze sulla salute che durano fino all’età adulta. Il cortisolo è una parte del sistema di risposta allo stress umano e o ricercatori sperano di studiare in che modo anche altri componenti, come il microbioma nel nostro intestino, svolgono un ruolo nei risultati di salute a lungo termine.

Daniele Corbo

Bibliografia: “The Dual Impact of Early and Concurrent Life Stress on Adults’ Diurnal Cortisol Patterns: A Prospective Study” Ethan S. Young, Allison K. Farrell, Elizabeth A. Carlson, Michelle M. Englund, Gregory E. Miller, Megan R. Gunnar, Glenn I. Roisman, Jeffry A. Simpson. Psychological Science Published March 8 2019.

Immagine: City’s stressed monkey (Mario Denotti)

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