L’obesità e i problemi emotivi sembrano svilupparsi insieme dall’età di 7 anni

L’obesità e i problemi emotivi, come i sentimenti di umore basso e ansia, tendono a svilupparsi gradualmente sin dalla giovane età di 7 anni, secondo una nuova ricerca presentata al Congresso europeo sull’obesità (ECO) di quest’anno a Glasgow, nel Regno Unito (28 aprile-1 maggio). L’analisi di un campione nazionale rappresentativo di oltre 17.000 bambini nel Regno Unito ha rilevato che, a prescindere dal loro status socioeconomico, ragazze e ragazzi con obesità all’età di 7 anni avevano un rischio maggiore di problemi emotivi all’età di 11 anni, il che a sua volta prevedeva un’alta massa corporea indice (BMI) a 14 anni. Mentre lo studio non ha indagato le ragioni per cui l’obesità e i problemi emotivi si sviluppano insieme durante l’infanzia, i ricercatori affermano che è probabile che sia coinvolta una serie di fattori. I bambini con BMI più elevato possono sperimentare discriminazione legata al peso e scarsa autostima, che potrebbe contribuire ad aumentare i sintomi depressivi nel tempo (come è stato dimostrato negli adulti), mentre la depressione può portare all’obesità attraverso un aumento del consumo emotivo di un alto contenuto calorico alimenti, schemi di sonno poveri e letargia. Questi risultati evidenziano l’importanza di interventi precoci rivolti sia al peso che alla salute mentale e riducono al minimo gli esiti negativi più tardi nell’infanzia. L’adolescenza è un periodo chiave dello sviluppo sia per l’obesità che per i problemi emotivi. Ma il modo in cui si relazionano tra loro nel tempo non è chiaro, e poche ricerche si sono concentrate sull’insorgenza e sulla co-occorrenza di questi disturbi attraverso l’infanzia e l’adolescenza. Lo stato socioeconomico inferiore è fortemente associato sia all’obesità che alla cattiva salute mentale, ma non è noto se l’associazione tra questi due esiti di salute sia semplicemente una funzione dello svantaggio socioeconomico condiviso. In questo studio, i ricercatori hanno utilizzato modelli statistici per valutare le associazioni tra obesità e problemi emotivi in ​​17.215 bambini nati nel Regno Unito tra il 2000 e il 2002, che partecipano al Millennium Cohort Study, uno studio nazionale di coorte di oltre 19.000 individui nati all’inizio del millennio. Le informazioni sull’altezza e il peso dei bambini (BMI) sono state raccolte a 3, 5, 7, 11 e 14 anni, ei genitori hanno compilato un questionario sui problemi emotivi dei loro figli, come i sentimenti di basso umore e ansia. I ricercatori si sono adattati a una serie di fattori noti per influenzare sia l’obesità che la salute mentale tra cui genere, etnia, stato socioeconomico e problemi comportamentali, così come la salute mentale dei genitori. I tassi di obesità e problemi emotivi aumentarono gradualmente durante l’infanzia e l’adolescenza. Quasi l’8% (814 / 10.767 bambini con dati disponibili) dei giovani era obeso all’età di 14 anni, e circa il doppio di quel numero aveva riportato sentimenti di basso umore e ansia (1369 / 10,123). Dall’adolescenza, circa un quinto (137/693) di quelli con obesità aveva anche alti livelli di sofferenza emotiva. L’analisi ha rilevato che l’obesità e i problemi emotivi tendevano a verificarsi insieme nella metà della fanciullezza e nell’adolescenza tra i 7 ei 14 anni di età, ma non nella prima infanzia (dai 3 ai 5 anni di età). In media, le ragazze avevano BMI più alti e sintomi emotivi rispetto ai ragazzi dai 7 ai 14 anni, ma la co-comparsa e lo sviluppo dell’obesità e dei problemi emotivi erano simili sia nelle ragazze che nei ragazzi. Dopo aver preso in considerazione lo stato socioeconomico, l’associazione tra BMI e problemi emotivi è stata leggermente ridotta, suggerendo che lo svantaggio socioeconomico può in parte spiegare il legame tra obesità infantile e scarsa salute mentale. Il rischio socioeconomico condiviso nello sviluppo dell’obesità e delle cattive condizioni di salute mentale potrebbe essere spiegato da numerosi fattori. Ad esempio, le aree socioeconomicamente svantaggiate tendono ad avere un accesso più scarso a cibi sani e spazi verdi, che possono contribuire all’aumento dell’obesità e dei problemi emotivi e aggravare gli effetti dello svantaggio socioeconomico a livello familiare. Poiché aumentano sia i tassi di obesità che i problemi emotivi nell’infanzia, comprendere la loro co-occorrenza è un importante problema di salute pubblica, poiché entrambi sono legati a problemi di salute nell’età adulta. I prossimi passi sono capire le implicazioni della loro co-occorrenza e come intervenire al meglio per promuovere una buona salute.

Daniele Corbo

Bibliografia: European Congress on Obesity.

Immagine: Kid (Tamara Salvini)

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