Non pensarci nemmeno: perché il controllo dei pensieri è così difficile

Qualunque cosa tu faccia, non pensare a una mela rossa. Ci sono molte probabilità che una volta letta la frase tu non potrai fare a meno di pensare ad una mela. Ma non preoccuparti, è una reazione abbastanza normale per il nostro cervello umano. Si scopre che anche quelle persone che sono brave a sopprimere certi pensieri conservano ancora tracce del pensiero nel loro stato di incoscienza, secondo le ultime ricerche uscite dalla School of Psychology dell’UNSW. I ricercatori del Future Minds Lab dell’UNSW hanno condotto esperimenti con partecipanti che sono stati istruiti a immaginare o evitare di immaginare oggetti vegetali o frutta rossa o verdi per sette secondi. A dieci partecipanti hanno mostrato a caso uno dei sei segnali scritti: “mela rossa”, “peperoncino rosso”, “pomodoro rosso”, “broccoli verdi”, “cetriolo verde” o “lime verde”. Dopo essere stati istruiti a evitare di pensare agli oggetti scritti, ai partecipanti è stato quindi chiesto di indicare se il pensiero è saltato in testa premendo un pulsante. Successivamente, è stata mostrata un’immagine rosso-verde nella modalità binoculare (in cui un’immagine viene mostrata a ciascun occhio separatamente) e poi viene chiesto di indicare quale colore era dominante. I ricercatori hanno scoperto che c’era una possibilità sopra la media che un partecipante sceglieva il colore associato alle parole d’ordine scritte originali. In particolare, quando i partecipanti hanno tentato di non pensare a una mela rossa, un peperoncino o un pomodoro, erano significativamente più propensi a segnalare il rosso nella successiva presentazione binoculare. Ciò suggerisce, sostengono i ricercatori, che la soppressione del pensiero era inefficace nel prevenire la formazione della traccia sensoriale dei pensieri visivi. Questo è stato un risultato sorprendente, in particolare per i partecipanti che non avevano premuto il pulsante, indicando che erano riusciti – o pensavano di esserci riusciti – a sopprimere il pensiero. Anche se non avevano pensato agli oggetti, si poteva ancora misurare la traccia sensoriale di un pensiero. In altre parole, nonostante non fosse a conoscenza del pensiero, ce n’era ancora una rappresentazione lì, molto probabilmente nella corteccia visiva, che stava sistematicamente distorcendo l’illusione della rivalità binoculare. Attraverso vari esperimenti di controllo, hanno mostrato che questa è la spiegazione più probabile dei dati. È interessante notare che in un altro compito in cui ai partecipanti è stato detto di usare una strategia di distrazione per evitare di pensare all’oggetto – ad esempio, pensando a una nuvola bianca – l’effetto di distorsione è scomparso.Questo dimostra che la sostituzione del pensiero è una strategia migliore del controllo diretto del pensiero, mentre altri dati mostrano che la consapevolezza può aiutare nel controllo generale del pensiero a livello cerebrale sensoriale. La ricerca potrebbe anche informare nuovi modi di pensare alle strategie per affrontare le cognizioni coinvolte con la dipendenza. Questa è una scoperta entusiasmante che ci dice per la prima volta che anche quando ci sentiamo come se un pensiero non ci fosse perché l’abbiamo soppresso con successo dalle nostre menti – in realtà è ancora lì. Il che suggerisce di usare la forza bruta per non pensare a qualcosa – quella sigaretta o quella bevanda – semplicemente non funzionerà perché il pensiero è effettivamente lì nel nostro cervello. Questa scoperta cambia il modo in cui pensiamo ai pensieri del desiderio e suggerisce che i pensieri inconsci possano emergere e guidare le nostre decisioni e comportamenti. I ricercatori stanno ora esaminando le rappresentazioni neurali di questi pensieri soppressi inconsci usando l’imaging funzionale del cervello (fMRI) per mostrare esattamente dove si trovano nel cervello.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Measuring Thought-Control Failure: Sensory Mechanisms and Individual Differences”. Eugene L. Kwok, Gaelle Leys, Roger Koenig-Robert, Joel Pearson. Psychological Science.

Immagine: Apple Inc (The Sin) (vanessa uher)

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