La musica aiuta a costruire il cervello di bambini molto prematuri

In Svizzera, come nella maggior parte dei paesi industrializzati, quasi l’1% dei bambini nasce “molto prematuramente”, cioè prima della 32a settimana di gravidanza, che rappresenta circa 800 bambini all’anno. Mentre i progressi nella medicina neonatale ora danno loro una buona possibilità di sopravvivenza, questi bambini sono comunque ad alto rischio di sviluppare disturbi neuropsicologici. Per aiutare il cervello di questi neonati fragili a svilupparsi il meglio possibile nonostante l’ambiente stressante della terapia intensiva, i ricercatori dell’Università di Ginevra (UNIGE) e degli ospedali universitari di Ginevra (HUG), Svizzera, propongono una soluzione originale: la musica scritta in particolare per loro. E i primi risultati, pubblicati negli Atti della National Academy of Sciences (PNAS) negli Stati Uniti, sono sorprendenti: l’imaging medico rivela che le reti neurali di neonati prematuri che hanno ascoltato questa musica, e in particolare una rete coinvolta in molte funzioni sensoriali e cognitive, si stanno sviluppando molto meglio. L’Unità di Terapia Intensiva Neonatale presso l’HUG accoglie ogni anno 80 bambini nati troppo presto – tra le 24 e le 32 settimane di gravidanza, cioè quasi quattro mesi in anticipo rispetto al programma per alcuni di loro. La stragrande maggioranza sopravviverà, ma metà svilupperà successivamente disturbi dello sviluppo neurologico, tra cui difficoltà di apprendimento, disturbi dell’attenzione o emotivi. Alla nascita, il cervello di questi bambini è ancora immaturo. Lo sviluppo del cervello deve quindi continuare nell’unità di terapia intensiva, in un incubatore, in condizioni molto diverse rispetto a quando erano ancora nel grembo materno. L’immaturità del cervello, combinata con un ambiente sensoriale disturbante, spiega perché le reti neurali non si sviluppano normalmente. I ricercatori di Ginevra sono partiti da un’idea pratica: poiché i deficit neurali dei bambini prematuri sono dovuti, almeno in parte, a stimoli inattesi e stressanti, nonché a una mancanza di stimoli adattati alle loro condizioni, il loro ambiente dovrebbe essere arricchito introducendo piacevoli e strutturare gli stimoli. Poiché il sistema uditivo è funzionale all’inizio, la musica sembra essere un buon candidato. Ma quale musica? Era importante che questi stimoli musicali fossero legati alle condizioni del bambino. Volevano strutturare la giornata con stimoli piacevoli nei momenti appropriati: musica per accompagnare il loro risveglio, musica per accompagnare il loro addormentarsi e musica per interagire durante le fasi del risveglio. Per scegliere strumenti adatti a questi pazienti molto giovani, il compositore Andreas Vollenweider ha suonato molti tipi di strumenti per i bambini, in presenza di un infermiere specializzato in cure di sostegno allo sviluppo. Lo strumento che ha generato la maggior parte delle reazioni è stato il flauto degli incantatori di serpenti indiani (il punji). I bambini molto agitati si sono calmati quasi all’istante, la loro attenzione è stata attirata dalla musica! Lo studio è stato condotto in uno studio in doppio cieco, con un gruppo di neonati prematuri che hanno ascoltato la musica, un gruppo di controllo di neonati prematuri e un gruppo di controllo di neonati a tempo pieno per valutare se lo sviluppo del cervello di neonati prematuri che avevano ascoltato la musica sarebbe più simile a quella dei bambini a termine. Gli scienziati hanno usato la risonanza magnetica funzionale a riposo su tutti e tre i gruppi di bambini. Senza la musica, i bambini prematuri avevano generalmente una connettività funzionale più scarsa tra le aree del cervello rispetto ai bambini a termine, confermando l’effetto negativo della prematurità. La rete più interessata è la rete di salienza che rileva le informazioni e ne valuta la pertinenza in un momento specifico, quindi crea il collegamento con le altre reti cerebrali che devono agire. Nella terapia intensiva, i bambini sono sopraffatti da stimoli non correlati alle loro condizioni: porte aperte e chiuse, allarmi attivati, ecc. A differenza di un bambino a tempo pieno che, in utero, regola il suo ritmo a quello di sua madre, il bambino prematuro in intensivo la cura difficilmente può sviluppare il legame tra il significato di uno stimolo in un contesto specifico. D’altro canto, le reti neurali di bambini che hanno ascoltato la musica di Andreas Vollenweider sono state migliorate in modo significativo: la connettività funzionale tra la rete di salienza e le reti uditiva, sensomotoria, frontale, talamo e precuneus, è stata effettivamente aumentata, con conseguente organizzazione di reti cerebrali più simili a quello di neonati a termine. I primi bambini arruolati nel progetto hanno ora 6 anni, a partire dai quali i problemi cognitivi dell’età cominciano a essere rilevabili. Gli scienziati ora incontreranno di nuovo i loro giovani pazienti per condurre una valutazione cognitiva e socio-emotiva completa e osservare se i risultati positivi misurati nelle prime settimane di vita sono stati sostenuti.

Daniele Corbo

Bibliografia: The study will appear in PNAS.

Immagine: Mother and Baby (Leon Zernitsky)

3 commenti Aggiungi il tuo

  1. Harley ha detto:

    Per passione e per hobby sono speaker radiofonico in una piccola web radio e trasmetto musica tutte le sere. Spero sempre durante le mie trasmissioni radiofoniche di diffondere l’energia musicale anche a coloro che hanno piu’ bisogno di questa “terapia” e non potendo sapere chi mi sta ascoltando in quel momento, cerco in tutti i modi di contribuire a far stare meglio coloro che sono in difficoltà e che sono collegati al’ascolto. E chissà magari tra questi ascoltatori c’è anche qualche bambino nato prematuramente.

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    1. Se lo fai con questo spirito sicuramente la tua scelta musicale sarà terapeutica. Complimenti per quello che fai!

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