I padri possono aiutare a sviluppare cervelli più grandi

Più grande è il cervello in relazione alle dimensioni del corpo, più intelligente è un organismo vivente. Ciò significa che le specie di mammiferi con cervelli grandi sono più intelligenti dei mammiferi con cervello piccolo. Tuttavia, lo sviluppo di un cervello di grandi dimensioni ha un prezzo: un bambino spende circa i due terzi della sua energia da solo a fornire nutrimento al suo cervello. Quella enorme quantità di energia deve essere continuamente disponibile sotto forma di latte e, in seguito, attraverso l’assunzione di cibo. Le femmine di molte specie animali a grande cervello non possono sostenere i costi energetici di allevare la prole da soli – dipendono da un ulteriore aiuto. In precedenza, si riteneva generalmente che fosse irrilevante se fosse il padre o gli altri membri del gruppo ad assistere la madre nella cura della prole. Tuttavia, i biologi evolutivi del Dipartimento di antropologia dell’Università di Zurigo hanno dimostrato per la prima volta che è molto importante chi aiuta la madre. Le specie animali con la cura paterna della prole sono particolarmente in grado di permettersi energeticamente cervelli più grandi. L’aiuto di altri membri del gruppo è molto meno essenziale per l’evoluzione di un grande cervello. Nel loro studio, i ricercatori hanno confrontato le dimensioni del cervello e l’estensione e la frequenza dell’assistenza paterna e alloparentale in circa 480 specie di mammiferi. I padri aiutano in modo consistente e affidabile nell’allevare la prole, mentre l’assistenza di altri membri del gruppo, come i fratelli maggiori, ad esempio, è molto meno affidabile. Ad esempio, nel caso dei lupi e dei cani selvaggi africani – due specie di mammiferi con cervelli grandi – i fratelli maggiori spesso aiutano di meno e pensano a se stessi da soli quando il cibo scarseggia. A volte rubano persino la preda che i genitori portano per i bambini. Il padre, al contrario, aumenta la sua volontà di aiutare la sua giovane prole quando le condizioni ambientali peggiorano. Nel caso di altre specie come i suricati e le arvicole delle praterie, ad esempio, i fratelli maggiori spesso vanno in un gruppo diverso quando raggiungono la pubertà e, a differenza del padre, non sono più disponibili per aiutare la madre. Inoltre, la qualità dell’aiuto paterno è generalmente superiore all’aiuto fornito da altri membri del gruppo, che sono spesso giovani e inesperti. Una femmina non può permettersi economicamente la prole con cervelli grandi se non può contare su un aiuto, e un aiuto così affidabile viene solo dal padre Se l’assistenza che la femmina riceve per allevare la sua giovane è incoerente, l’evoluzione prende una strada alternativa. Nelle specie di mammiferi che si adattano a questo disegno di legge, come ad esempio leoni e lemuri arruffati, le madri non danno alla luce pochi figli con cervelli grandi, ma molti con cervelli piccoli. Se c’è molto aiuto nella cura dei giovani, l’intera cucciolata sopravvive. Se la femmina riceve poco sostegno, alcuni dei giovani muoiono. Questo è il modo in cui l’evoluzione si assicura che almeno alcuni dei giovani sopravvivano anche in caso di scarso aiuto e assicurando che la femmina non investa inutilmente energia in una prole con un cervello grande che morirà in assenza di collaboratori affidabili. Lo studio dimostra ancora una volta che solo un’erogazione di energia stabile e affidabile – procurata attraverso l’aiuto paterno, ad esempio – consente a un grande cervello di svilupparsi nel corso dell’evoluzione. Gli esseri umani sono unici in questo senso: l’assistenza paterna nell’allevamento dei figli è molto affidabile, ma lo è anche l’aiuto all’infanzia di altri parenti e non parenti. Questa circostanza ha consentito agli esseri umani di sviluppare il cervello più grande relativo alle dimensioni del corpo nel regno animale e comunque di ridurre considerevolmente il lasso di tempo tra le nascite rispetto a quello dei nostri parenti più stretti, le scimmie antropomorfe.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Allomaternal care, brains and fertility in mammals: who cares matters”. Sandra A. Heldstab, Karin Isler, Judith M. Burkart, Carel P. van Schaik. Behavioral Ecology and Sociobiology.

Immagine: Father & Son (Brian Saunders)

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