Le difficoltà nella prima infanzia influenzano le abilità dei bambini

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Le avversità precoci nella vita tendono a influenzare le abilità della funzione esecutiva di un bambino – ad esempio la capacità di concentrarsi o organizzare compiti. Esperienze come la povertà, l’instabilità residenziale o il divorzio dei genitori o l’abuso di sostanze possono anche portare a cambiamenti nella chimica del cervello di un bambino, mutando gli effetti degli ormoni dello stress. Questi ormoni aumentano per aiutarci ad affrontare sfide, stress o semplicemente comunicarti “alzati e vai”. Insieme, questi impatti sulla funzione esecutiva e gli ormoni dello stress creano un effetto valanga, aggiungendosi alle sfide sociali ed emotive che possono continuare durante l’infanzia. Un nuovo studio dell’Università di Washington esamina come le avversità possono cambiare il modo in cui i bambini si sviluppano. Questo studio mostra come le avversità influenzano più sistemi all’interno di un bambino. La distruzione di più sistemi di autocontrollo, sia gli sforzi intenzionali di pianificazione che le risposte automatiche agli ormoni dello stress, scatena una cascata di effetti neurobiologici che iniziano presto e continuano durante l’infanzia. Lo studio, pubblicato sulla rivista Development and Psychopathology, ha valutato 306 bambini a intervalli di oltre due anni, a partire da quando i partecipanti avevano circa 3 anni, fino a 5 anni e mezzo. I bambini provenivano da una vasta gamma di background razziale, etnico e socioeconomico, dei quali il 57% aveva reddito vicino alla povertà. Il reddito era un indicatore chiave per le avversità. Inoltre, le madri dei bambini sono state intervistate su altri fattori di rischio che sono stati collegati a cattive condizioni di salute e comportamento nei bambini, comprese le transizioni familiari, l’instabilità residenziale e eventi di vita negativi come l’abuso o la carcerazione di un genitore. Il team ha testato le abilità della funzione esecutiva dei bambini con una serie di attività e, attraverso campioni di saliva, un ormone della risposta allo stress chiamato cortisolo diurno. L’ormone che “ci aiuta ad affrontare una sfida”, il cortisolo, tende a seguire uno schema giornaliero o diurno: aumenta la mattina presto, aiutandoci a svegliarci. È più alto al mattino – bisogna pensare ad esso come l’energia per affrontare la giornata – e poi inizia a diminuire per tutto il giorno. Ma il modello è diverso tra i bambini e gli adulti che affrontano lo stress costante. Quello che vediamo negli individui che soffrono di avversità croniche è che i loro livelli mattutini sono piuttosto bassi e piatti durante il giorno, ogni giorno. Quando qualcuno si trova di fronte a livelli elevati di stress per tutto il tempo, la risposta al cortisolo diventa immune e il sistema smette di rispondere. Ciò significa che non stanno avendo i livelli di cortisolo di cui hanno bisogno per essere vigili e svegli ed emotivamente pronti ad affrontare le sfide del giorno. Per valutare la funzione esecutiva, i ricercatori hanno scelto attività amiche della scuola materna che misuravano la capacità di ogni bambino di seguire le direzioni, prestare attenzione e intraprendere azioni contrarie all’impulso. Ad esempio, in un gioco intitolato “Spalle-ginocchia”, ai bambini viene detto di fare il contrario di ciò che un ricercatore dice loro di fare – se il ricercatore dice “tocca la testa”, il bambino dovrebbe toccare le loro dita dei piedi. In un’altra attività, i bambini interagiscono con due pupazzi – una scimmia e un drago – ma si suppone che seguano solo le istruzioni fornite dalla scimmia. Quando i bambini sono più bravi a seguire le istruzioni in queste e attività simili, tendono ad avere migliori abilità sociali e a gestire le loro emozioni quando sono stressati. Anche i bambini che hanno fatto bene in questi compiti tendevano ad avere schemi più tipici di cortisolo diurno. Ma i bambini che erano in famiglie con reddito più basso e avversità più alte tendevano ad avere sia una funzione esecutiva inferiore che un pattern a cortisolico diurno diurno atipico. Ognuno di questi ha contribuito a più problemi comportamentali e ha ridotto la competenza socio-emotiva nei bambini quando stavano per iniziare l’asilo. Lo studio dimostra che non solo il reddito basso e le avversità influenzano l’adattamento dei bambini, ma hanno anche un impatto su questi sistemi di autoregolamentazione che poi si aggiungono ai problemi di adattamento dei bambini. Messo tutti insieme, è come un effetto valanga, con effetti collaterali che si sommano. Mentre la ricerca passata ha indicato gli effetti delle avversità sulla funzione esecutiva e la relazione specifica tra cortisolo e funzione esecutiva, questo nuovo studio mostra gli effetti additivi nel tempo. La funzione esecutiva è un indicatore che mostra il funzionamento della regolazione cognitiva. Il cortisolo è la risposta neuroendocrina, una risposta automatica, ed i due emergono coerentemente come collegati l’uno con l’altro e con un impatto sul comportamento nei bambini. La ricerca potrebbe essere utilizzata per informare i genitori e programmare l’educazione della prima infanzia e gli interventi a scuola. Ambienti e comunità sicuri e stabili e pratiche di genitorialità positive e nutrienti supportano lo sviluppo del bambino, mentre un focus sulle relazioni e comportamenti sani in contesti prescolari può supportare i bambini di tutte le provenienze – quelli con avversità alte e basse.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Pathways from early adversity to later adjustment: Tests of the additive and bidirectional effects of executive control and diurnal cortisol in early childhood”. Liliana Lengua et al. Development and Psychopathology.

Immagine: Having to Wait (Geoffrey Crowe)

4 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Magari esistesse un corso aperto a tutti i neo-genitori, per iniziare.

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  2. Conoshare ha detto:

    I tuoi articoli sono davvero sempre tanto tanto interessanti, grazie!

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