In che modo lo stress della madre influisce sul cervello infantile

Un nuovo studio sui ratti mostra l’entità del danno cerebrale nei roditori neonati a causa di abusi anche a breve termine da parte della madre. Studi precedenti condotti su animali e umani hanno dimostrato come le violenze da parte della madre possano portare alla riduzione del cervello nell’amigdala e nell’ippocampo (parti del cervello che elaborano paura e memoria) dei suoi bambini. Il nuovo studio, condotto da ricercatori della NYU School of Medicine, va ancora oltre separando gli effetti della genitorialità abusiva dallo stress correlato che lo segue. Insieme possono avere un impatto negativo sulla crescita e sullo sviluppo del cervello infantile. Lo studio mostra come lo stress da abuso fosse sufficiente da solo a danneggiare l’ippocampo, mentre l’abbinamento dello stress con la presenza di una madre violenta era necessario per limitare la crescita dell’amigdala e per spingere i suoi cuccioli a mantenere in modo innaturale la loro distanza e il limite il loro tempo trascorso insieme. Questo studio svela ulteriormente la complessità della relazione di una madre violenta con il figlio, in particolare durante le prime settimane cruciali della vita in cui si stanno legando. I risultati spiegano due conseguenze chiave della genitorialità abusiva e come la presenza del genitore violento possa innescare problemi comportamentali correlati oltre lo stress che crea nel bambino. Pubblicato su Proceedings of National Academy of Sciences (PNAS) online il 21 ottobre, lo studio ha analizzato i comportamenti sociali e il cervello dei cuccioli di ratto che erano stati esposti a una settimana di gesti quotidiani nel loro nido dalle loro madri. Questi risultati sono stati quindi confrontati con quelli dei cuccioli di ratto a cui erano stati iniettati solo farmaci che inducono stress, quando lasciati soli con una madre in allattamento, una madre anestetizzata che non mostra alcun comportamento materno o un oggetto immobile. Gli investigatori hanno indotto il trattamento approssimativo trattenendo materiali di nidificazione sufficienti che le nuove madri di roditori normalmente trovano in natura, che è una tecnica comune per ricreare un comportamento offensivo. Tra i risultati chiave dello studio, i bambini maltrattati erano restii a stare con la madre e lo facevano per periodi più brevi, indipendentemente dal fatto che la madre fosse sveglia o no. Questi effetti sono stati replicati quando i ricercatori hanno iniettato a cuccioli normali non abusati con l’ormone dello stress corticosterone. Inoltre, l’impatto negativo dell’abuso potrebbe essere ampiamente attenuato bloccando chimicamente l’azione del corticosterone nel cervello del bambino e esponendo i cuccioli stressati alle madri non violente. Le madri e gli altri caregivers hanno un accesso speciale al cervello del bambino e gli abusi costanti, se lasciati continuare, possono causare danni permanenti. Ma i risultati suggeriscono anche che le madri o i loro surrogati hanno la capacità innata di aiutare a mitigare il danno attraverso una buona genitorialità. I ricercatori dello studio avvertono che i loro risultati di ricerca non devono preoccupare gli operatori sanitari che hanno causato lo stress in bambini alcune volte, in quanto l’evidenza suggerisce che ci vogliono più di alcuni casi isolati di stress per causare danni duraturi al cervello di un bambino. Un certo livello di ormoni dello stress, aggiunge, sono necessari per una crescita e uno sviluppo del cervello sani. Andando avanti, i ricercatori affermano che in seguito pianificheranno di studiare gli effetti specifici di altri ormoni rilasciati da un topo appena nato durante una situazione stressante, progettata per ricreare una vita con risorse insufficienti per l’allevamento dei bambini, come l’alloggio, l’insicurezza alimentare o la mancanza di accesso alla loro madre.

Daniele Corbo

Bibliografia: “During infant maltreatment, stress targets hippocampus, but stress with mother present targets amygdala and social behavior”. Charlis Raineki, Maya Opendak, Emma Sarro, Ashleigh Showler, Kevin Bui, Bruce S. McEwen, Donald A. Wilson, and Regina M. Sullivan. PNAS

Immagine: Remembering an Infant Child (Birgitta Steger)

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