L’alcolismo è collegato alle dimensioni cerebrali?

Per anni, i ricercatori hanno osservato che il consumo di alcol è associato a una riduzione del volume cerebrale e hanno concluso che bere può letteralmente ridurre il cervello. Ma una nuova ricerca ribalta questa teoria, suggerendo che un ridotto volume del cervello può rappresentare un fattore di rischio predisposto geneticamente conferito per un consumo abituale di alcol. I risultati suggeriscono che le associazioni tra consumo di alcol e riduzione del volume del cervello sono attribuibili a fattori genetici condivisi. Il volume del cervello inferiore in regioni specifiche può predisporre una persona a un maggiore consumo di alcol. Lo studio è impressionante perché utilizza una varietà di approcci e tecniche di analisi dei dati per raggiungere risultati che convergono tutti sulla stessa conclusione. Lo studio, recentemente pubblicato online sulla rivista Biological Psychiatry, si basa su dati longitudinali e familiari provenienti da tre studi indipendenti di imaging cerebrale, incluso il confronto tra comportamenti di consumo di alcolici in fratelli gemelli e non gemelli; ricerca longitudinale su bambini che non sono mai stati esposti all’alcol dallo stato basale in poi; e analisi dell’espressione genica usando tessuto cerebrale post mortem. Questo studio fornisce prove convergenti dell’esistenza di fattori genetici che portano sia a volumi inferiori di sostanza grigia che a un maggiore consumo di alcol. Questi risultati non scartano l’ipotesi che l’abuso di alcol possa ridurre ulteriormente i volumi di materia grigia, ma suggerisce che i volumi del cervello erano più bassi all’inizio. Di conseguenza, i volumi del cervello possono anche servire da utili marcatori biologici per le variazioni geniche legate ad una maggiore vulnerabilità per il consumo di alcol. I ricercatori hanno utilizzato i dati del Duke Neurogenetics Study, del Human Connectome Project e del Teen Alcohol Outcomes Study per confermare che un maggiore consumo di alcol è associato al minor volume di materia grigia in due regioni cerebrali, la corteccia prefrontale dorsolaterale e l’insula, che si caratterizzano per l’emozione , memoria, ricompensa, controllo cognitivo e processo decisionale. Le analisi dell’imaging cerebrale e dei dati sulla famiglia che spaziano dall’infanzia all’età adulta hanno rivelato riduzioni geneticamente conferite del volume della materia grigia nella corteccia frontale e nell’insula, che erano, a loro volta, predittive del futuro consumo di alcol, incluso l’inizio del bere nell’adolescenza e il consumo futuro da giovani adulti. Per confermare ulteriormente i collegamenti genetici tra i volumi cerebrali più bassi e il consumo di alcol, il team ha esaminato i dati di fratelli gemelli e non gemelli con storie diverse di consumo di alcol. Rispetto ai fratelli con una storia condivisa di basso consumo di alcol, i fratelli che hanno bevuto più pesantemente hanno volumi di materia grigia più bassi. È interessante notare che lo studio non ha trovato differenze nel volume della materia grigia nei cervelli dei fratelli della stessa famiglia in cui uno ha bevuto più pesantemente dell’altro – entrambi sembravano bevitori abituali. Questa scoperta fornisce ulteriori prove del fatto che un volume inferiore di materia grigia è un fattore di vulnerabilità preesistente associato al potenziale consumo di alcolici, al contrario di una conseguenza del consumo di alcol. Infine, il team di ricerca ha utilizzato i dati dell’espressione genica nel cervello umano per esplorare se il rischio genetico per il consumo di alcol è arricchito per i geni espressi in queste regioni e potrebbe essere associato all’espressione di geni specifici. I ricercatori hanno scoperto che il rischio genomico per il consumo di alcol è arricchito per i geni che sono espressi preferenzialmente nella corteccia prefrontale dorsolaterale rispetto ad altri tessuti e regioni cerebrali. Inoltre, hanno scoperto che l’espressione di geni specifici in questa regione sono associati in maniera replicabile al rischio genomico per il consumo di alcol. Questi dati forniscono ulteriori prove convergenti che è biologicamente plausibile che un volume inferiore di materia grigia nella corteccia frontale possa essere guidato dal rischio genetico per il consumo di alcol. Le analisi in tre campioni indipendenti forniscono prove convergenti uniche del fatto che le associazioni tra il volume della sostanza grigia frontale medio/superiore e l’uso di alcol sono conferite geneticamente e prevedono l’uso e l’iniziazione futuri, conclude lo studio. Accanto alle prove del forte consumo di alcol che induce riduzioni del volume della materia grigia, i dati aumentano la possibilità intrigante che riduzioni geneticamente conferite nei volumi regionali di materia grigia possano promuovere l’uso di alcol dall’adolescenza alla giovane età adulta, che a sua volta può portare ad atrofia accelerata all’interno di queste e altre regioni, hanno scritto gli autori. I risultati potrebbero essere generalizzati ad altre sostanze, ha concluso il gruppo, perché sostanze diverse possono essere influenzate dagli stessi fattori genetici.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Convergent evidence for predispositional effects of brain gray matter volume on alcohol consumption”. Ryan Bogdan et al. Biological Psychiatry

Immagine: Drinking Again (Amos Duggan)

3 commenti Aggiungi il tuo

  1. olgited ha detto:

    molto interessante,grazie

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    1. Grazie a te! Buona giornata

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