Il sonno profondo può ricablare il cervello ansioso

Quando si tratta di gestire i disturbi d’ansia, Macbeth di William Shakespeare aveva ragione quando si riferiva al sonno come il “balsamo delle menti ferite”. Mentre una notte piena di sonno stabilizza le emozioni, una notte insonne può innescare un aumento dell’ansia del 30%, secondo una nuova ricerca dell’Università della California, Berkeley. I ricercatori della UC Berkeley hanno scoperto che il tipo di sonno più adatto a calmare e resettare il cervello ansioso è il sonno profondo, noto anche come sonno ad onde lente del movimento oculare non rapido (NREM), uno stato in cui le oscillazioni neuronali diventano altamente sincronizzate, e i battiti cardiaci e la pressione sanguigna calano. Hanno identificato una nuova funzione del sonno profondo, che riduce l’ansia durante la notte riorganizzando le connessioni nel cervello. Il sonno profondo sembra essere un ansiolitico naturale (inibitore dell’ansia), purché lo riceviamo ogni notte. I risultati, pubblicati sulla rivista Nature Human Behaviour, forniscono uno dei più forti legami neurali tra sonno e ansia fino ad oggi. Indicano anche di dormire come un rimedio naturale e non farmaceutico per i disturbi d’ansia, che sono stati diagnosticati in circa 40 milioni di adulti americani e stanno crescendo tra i bambini e gli adolescenti. Questo studio suggerisce fortemente che il sonno insufficiente amplifica i livelli di ansia e, al contrario, che il sonno profondo aiuta a ridurre tale stress. In una serie di esperimenti che utilizzano la risonanza magnetica funzionale e la polisonnografia, tra le altre misure, i ricercatori hanno scansionato il cervello di 18 giovani adulti mentre guardavano i video clip emozionanti dopo un’intera notte di sonno e di nuovo dopo una notte insonne. I livelli di ansia sono stati misurati dopo ogni sessione tramite un questionario noto come “state-trait anxiety inventory”. Dopo una notte senza sonno, le scansioni del cervello hanno mostrato un arresto della corteccia prefrontale mediale, che normalmente aiuta a tenere sotto controllo la nostra ansia, mentre i centri emotivi più profondi del cervello erano iperattivi. Senza dormire, è quasi come se il cervello schiacciasse troppo il pedale dell’acceleratore emotivo, senza abbastanza freno. Dopo un’intera notte di sonno, durante la quale le onde cerebrali dei partecipanti sono state misurate tramite elettrodi posizionati sulla testa, i risultati hanno mostrato che i loro livelli di ansia sono diminuiti in modo significativo, soprattutto per coloro che hanno sperimentato un sonno NREM ad onde lente. Il sonno profondo aveva ripristinato il meccanismo prefrontale del cervello che regola le nostre emozioni, abbassando la reattività emotiva e fisiologica e prevenendo l’escalation dell’ansia. Oltre a misurare la connessione ansia-sonno nei 18 partecipanti allo studio originale, i ricercatori hanno replicato i risultati in uno studio di altri 30 partecipanti. Su tutti i partecipanti, i risultati hanno nuovamente mostrato che coloro che hanno dormito di più durante la notte hanno sperimentato i livelli più bassi di ansia il giorno successivo. Inoltre, oltre agli esperimenti di laboratorio, i ricercatori hanno condotto uno studio online in cui hanno rintracciato 280 persone di tutte le età su come i loro livelli di sonno e ansia sono cambiati nell’arco di quattro giorni consecutivi. I risultati hanno mostrato che la quantità e la qualità del sonno che i partecipanti ricevevano da una notte all’altra prevedevano quanto sarebbero stati ansiosi il giorno successivo. Anche i lievi cambiamenti notturni nel sonno hanno influenzato i loro livelli di ansia. Le persone con disturbi d’ansia segnalano abitualmente di aver disturbato il sonno, ma raramente il miglioramento del sonno è considerato una raccomandazione clinica per ridurre l’ansia. Questo studio non solo stabilisce una connessione causale tra sonno e ansia, ma identifica il tipo di sonno NREM profondo di cui abbiamo bisogno per calmare il cervello troppo ansioso. A livello sociale, i risultati suggeriscono che la decimazione del sonno nella maggior parte delle nazioni industrializzate e la marcata escalation dei disturbi d’ansia in questi stessi paesi non è forse casuale, ma causalmente correlata. Il miglior ponte tra la disperazione e la speranza è una buona notte di sonno, quindi è veramente il caso di dire “sogni d’oro”.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Overanxious and underslept”. Eti Ben Simon, Aubrey Rossi, Allison G. Harvey & Matthew P. Walker. Nature Human Behaviour

Immagine: Sleeping girl (Thomas Saliot)

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