Il tuo cervello e lo zucchero: cosa dice la scienza

Adoriamo i dolci. Ma troppo zucchero nella nostra dieta può portare ad aumento di peso e obesità, diabete di tipo 2 e carie. Sappiamo che non dovremmo mangiare caramelle, gelati, biscotti, torte e bere bibite zuccherate, ma a volte è molto difficile resistere. È come se il nostro cervello fosse cablato per desiderare questi cibi. Alcuni neuroscienziati studiano il modo in cui le diete “obesogeniche” o che promuovono l’obesità cambiano il cervello. Vogliono capire come ciò che mangiamo altera il nostro comportamento e se i cambiamenti del cervello possono essere mitigati da altri fattori dello stile di vita. Il tuo corpo corre con lo zucchero – il glucosio per essere precisi. Glucosio deriva dalla parola greca glukos che significa dolce. Il glucosio alimenta le cellule che compongono il nostro corpo, comprese le cellule cerebrali (neuroni). Su base evolutiva, i nostri antenati primitivi erano spazzini. Gli alimenti zuccherati sono eccellenti fonti di energia, quindi ci siamo evoluti per trovare cibi dolci particolarmente piacevoli. Gli alimenti con sapori sgradevoli, amari e aspri possono essere acerbi, velenosi o in decomposizione – causando malattia. Quindi, per massimizzare la nostra sopravvivenza come specie, abbiamo un sistema cerebrale innato che apprezza i cibi dolci poiché sono un’ottima fonte di energia per alimentare il nostro corpo. Quando mangiamo cibi dolci, viene attivato il sistema di ricompensa del cervello, chiamato sistema mesolimbico della dopamina. La dopamina è una sostanza chimica del cervello rilasciata dai neuroni e può segnalare che un evento è stato positivo. Quando il sistema di ricompensa si attiva, rafforza i comportamenti, aumentando le probabilità per noi di eseguire nuovamente queste azioni. I “colpi” di dopamina derivanti dal consumo di zucchero promuovono un rapido apprendimento per trovare preferibilmente questi alimenti. Il nostro ambiente oggi è ricco di cibi dolci e ricchi di energia. Non dobbiamo più cercare questi speciali cibi zuccherati: sono disponibili ovunque. Sfortunatamente, il nostro cervello è ancora funzionalmente molto simile a quello dei nostri antenati e gli piace davvero lo zucchero. Quindi cosa succede nel cervello quando consumiamo eccessivamente zucchero? Il cervello si rimodella e si ricollega continuamente attraverso un processo chiamato neuroplasticità. Questo ricablaggio può avvenire nel sistema di ricompensa. L’attivazione ripetuta del percorso di ricompensa da parte di droghe o l’assunzione di molti cibi zuccherati fa sì che il cervello si adatti alla frequente stimolazione, portando a una sorta di tolleranza. Nel caso dei cibi dolci, ciò significa che dobbiamo mangiare di più per avere la stessa sensazione gratificante, una caratteristica classica della dipendenza. La dipendenza da cibo è un argomento controverso tra scienziati e clinici. Mentre è vero che puoi diventare fisicamente dipendente da determinati farmaci o droghe, si discute se puoi essere dipendente dal cibo quando ne hai bisogno per la sopravvivenza di base. Indipendentemente dalla nostra necessità di cibo per alimentare il nostro corpo, molte persone sperimentano voglie di cibo, in particolare quando sono stressate, affamate o semplicemente si trovano di fronte ad una seducente esposizione di torte in un bar. Per resistere alle voglie, dobbiamo inibire la nostra risposta naturale per indulgere in questi cibi gustosi. Una rete di neuroni inibitori è fondamentale per il controllo del comportamento. Questi neuroni sono concentrati nella corteccia prefrontale – un’area chiave del cervello coinvolta nel processo decisionale, nel controllo degli impulsi e nel ritardare la gratificazione. I neuroni inibitori sono come i freni del cervello e rilasciano il GABA chimico. La ricerca nei ratti ha dimostrato che mangiare diete ricche di zuccheri può alterare i neuroni inibitori. I ratti nutriti con zucchero erano anche meno in grado di controllare il loro comportamento e prendere decisioni. È importante sottolineare che ciò dimostra che ciò che mangiamo può influenzare la nostra capacità di resistere alle tentazioni e può essere alla base del perché i cambiamenti nella dieta sono così difficili per le persone. Un recente studio ha chiesto alle persone di valutare quanto volessero mangiare snack ad alto contenuto calorico quando si sentivano affamati rispetto a quando avevano mangiato di recente. Le persone che hanno mangiato regolarmente una dieta ricca di grassi e zuccheri hanno valutato le loro voglie di snack anche quando non avevano fame. Ciò suggerisce che mangiare regolarmente cibi ricchi di zuccheri potrebbe amplificare l’appetito – creando un circolo vizioso di voler sempre più alimenti. Lo zucchero può interrompere la formazione della memoria. Un’altra area del cervello colpita da diete ricche di zuccheri è l’ippocampo, un centro chiave della memoria. La ricerca mostra che i ratti che avevano diete ricche di zuccheri erano meno in grado di ricordare se in precedenza avevano già visto oggetti in luoghi specifici. I cambiamenti indotti dallo zucchero nell’ippocampo sono stati sia una riduzione dei neuroni neonati, che sono vitali per la codifica dei ricordi, sia un aumento delle sostanze chimiche legate all’infiammazione. Come proteggere il cervello dallo zucchero? L’Organizzazione mondiale della sanità consiglia di limitare l’assunzione di zuccheri aggiunti al cinque percento dell’apporto calorico giornaliero, che è di 25 g (sei cucchiaini da tè). Considerando che l’adulto canadese medio consuma 85 g (20 cucchiaini) di zucchero al giorno, questo è un grande cambiamento di dieta per molti. È importante sottolineare che le capacità di neuroplasticità del cervello gli consentono di reimpostarsi in misura considerevole dopo aver ridotto lo zucchero nella dieta e l’ esercizio fisico può aumentare questo processo . Gli alimenti ricchi di grassi omega-3 (presenti nell’olio di pesce, noci e semi) sono anche neuroprotettivi e possono potenziare le sostanze chimiche cerebrali necessarie per formare nuovi neuroni. Anche se non è facile rompere le abitudini come mangiare sempre il dessert o fare il doppio del tuo caffè, il tuo cervello ti ringrazierà per aver fatto passi positivi. Il primo passo è spesso il più difficile. Questi cambiamenti nella dieta possono spesso diventare più facili lungo la strada.

Daniele Corbo

Bibliografia: Amy Reichelt – The Conversation

Immagine: Cake #6 (Teodora Bogdan)

10 commenti Aggiungi il tuo

  1. Maria ha detto:

    Interessantissimo! A saperlo, ci penserò due volte prima di mangiare un dolce.
    Ma proprio ieri leggevo anche un’altra cosa, e cioè che spesso non abbiamo fame ma solo sete… non so poi se sia vera questa cosa, ma è possibile credo.

    Piace a 1 persona

    1. Mangia i dolci ma con parsimonia… E circa il bere, a volte è vero, infatti quando si sente fame bisognerebbe sempre prima provare a bere e solo dopo mangiare. Ciao cara

      Piace a 1 persona

      1. Maria ha detto:

        Sì 👍 anzi, da più di cinque anni ho anche smesso di mettere a tavola bibite gassate, mentre prima la coca cola e l’aranciata non mancavano mai 😆
        Allora proveremo sempre a bere prima! Io ho questa brutta tendenza a bere pochissimo.

        "Mi piace"

      2. Le bibite gassate sono il male assoluto!!!

        Piace a 1 persona

  2. zeuyla ha detto:

    Adatto a me, consumatrice compulsiva di dolci! Non sapevo proprio di questo processo, mi hai aperto un mondo.

    "Mi piace"

    1. Sono contento, il mio intento è proprio informare! ☺️

      Piace a 1 persona

  3. amleta ha detto:

    N9n si capisce come mai nelle merendine e nei dolci non mettano la scritta ” nuoce alla salute” oppure ” causa danni all’organismo”. Visto che studi recenti hanno dimostrato che lo zucchero è come una droga per gli esseri umani e che l’uso è dannoso. Strana quesa differenza che fanno nel cercare di convalidare la dannosità del fumo e non quella dello zucchero ( contenuto nell’alcool e in molte bevande e persino nella carne e nel pane).

    "Mi piace"

    1. Dovrebbero farlo, anche perché ormai è un concetto ampiamente assodato nella comunità scientifica.

      Piace a 1 persona

Rispondi

Inserisci i tuoi dati qui sotto o clicca su un'icona per effettuare l'accesso:

Logo di WordPress.com

Stai commentando usando il tuo account WordPress.com. Chiudi sessione /  Modifica )

Google photo

Stai commentando usando il tuo account Google. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto Twitter

Stai commentando usando il tuo account Twitter. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto di Facebook

Stai commentando usando il tuo account Facebook. Chiudi sessione /  Modifica )

Connessione a %s...

Questo sito utilizza Akismet per ridurre lo spam. Scopri come vengono elaborati i dati derivati dai commenti.