Saltare una notte intera di sonno può danneggiare gli insonni due volte di più

Un nuovo studio condotto dai ricercatori della Washington State University mostra che gli individui con insonnia cronica che non dormono una notte intera si sono comportati fino a due volte peggio in un’attività di calcolo di tempo di reazione rispetto ai dormienti normali sani. I loro risultati sono stati pubblicati oggi sulla rivista online Nature and Science of Sleep. Il cattivo funzionamento diurno è una lamentela frequente tra coloro che soffrono di insonnia. Tuttavia, studi precedenti hanno scoperto che le loro prestazioni cognitive durante il giorno non sono significativamente degradate, apparentemente suggerendo che si tratta di un problema percepito che non riflette una reale compromissione. Lo studio della WSU su soggetti con insonnia da insorgenza del sonno ha rivelato che la compromissione potrebbe in realtà essere reale ma nascosta durante il giorno normale, ma manifestata dopo una notte intera di insonnia, che ha avuto un impatto molto maggiore rispetto ai soggetti di controllo di pari età. C’è stata una teoria su ciò che perpetua l’insonnia che si concentra su di un’attivazione nel loro sistema che impedisce a coloro che soffrono di insonnia di riuscire a rilassarsi quando vanno a letto. Hanno pensato che questa iperattivazione li avrebbe protetti in una certa misura e avevano ipotizzato che le loro prestazioni dopo una notte di totale privazione del sonno sarebbero state migliori dei normali dormienti sani. La logica era che chi è abituato a non dormire probabilmente sarebbero stati più allenati a non dormire rispetto a chi dorme regolarmente. Invece, hanno trovato l’esatto contrario. Lo studio aggiunge credibilità alle esperienze dei pazienti con insonnia. Serve come avvertimento per i poveri dormienti che dovrebbero cercare di mantenere un programma di sonno regolare ed evitare di spingere i propri limiti rimanendo svegli tutta la notte. Il team di ricerca ha studiato 14 partecipanti volontari. La metà del gruppo era composta da individui con insonnia cronica, incapacità di addormentarsi entro 30 minuti per almeno tre notti a settimana per più di tre mesi. L’altra metà erano dormienti normali sani che servivano da controlli. I due gruppi di partecipanti sono stati abbinati per età, con tutti i partecipanti di età compresa tra 22 e 40 anni e un’età media di 29 anni per entrambi i gruppi. I partecipanti hanno trascorso un totale di cinque giorni e quattro notti nel laboratorio del sonno. Fu permesso loro di dormire normalmente durante le prime due notti. Furono tenuti svegli la notte successiva e il giorno seguente, per un totale di 38 ore di privazione totale del sonno, seguiti da una notte di sonno di recupero. Durante il loro tempo libero, i partecipanti hanno completato una serie di attività di performance ogni tre ore. Ciò ha incluso un test di vigilanza ampiamente utilizzato noto come test di vigilanza psicomotoria (PVT), che misura i tempi di risposta dei partecipanti agli stimoli visivi che compaiono su uno schermo a intervalli casuali. I ricercatori hanno analizzato i dati PVT per intervalli di attenzione (cioè tempi di reazione lenti) e false partenze (cioè, risposte che si verificano prima della comparsa dello stimolo), confrontando i risultati tra i due gruppi sia prima che durante la privazione del sonno. Prima della privazione del sonno, le prestazioni del gruppo di insonni sul PVT sembravano molto simili a quelle del gruppo di controllo. Tuttavia, non appena è iniziata la privazione del sonno, i ricercatori hanno iniziato a vedere un drammatico aumento degli intervalli di attenzione e falsi inizi nel gruppo dell’insonnia. Ad un certo punto durante la notte, le loro prestazioni erano due volte peggiori di quelle dei dormienti normali sani. Il loro studio suggerisce che anche con poche ore di privazione del sonno – che le persone sperimentano abitualmente per motivi di lavoro o familiari – quelli con insonnia cronica possono essere molto più compromessi di quelli che normalmente dormono bene la notte. Ciò può aumentare il rischio di errori e incidenti ogni volta che sono richieste prestazioni sensibili al tempo, come durante la guida o quando si è concentrati su un compito critico per la sicurezza. Dal momento che il loro studio ha esaminato in modo specifico gli individui con insonnia iniziale (che riguarda la difficoltà ad addormentarsi), i loro risultati potrebbero non reggere in altri sottotipi di insonnia, come l’insonnia di mantenimento del sonno – che è caratterizzata da difficoltà a dormire – e l’insonnia terminale – che coinvolge il risveglio precoce mattutino. Bisogna ripetere lo studio in quei gruppi per scoprirlo.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Psychomotor Vigilance Impairment During Total Sleep Deprivation Is Exacerbated in Sleep-Onset Insomnia”. Hansen DA, Layton ME, Riedy SM, Van Dongen HPA. Nature and Science of Sleep

Immagine: Insomnia (Lyubov Kononova)

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