La parola potrebbe essere più antica di quanto si pensi

Per 50 anni, la teoria della “descended larynx” ha affermato che prima che il linguaggio possa emergere, la laringe deve essere in una posizione bassa per produrre vocali differenziate. Le scimmie, che hanno un’anatomia del tratto vocale che ricorda quella degli umani negli articolatori essenziali (lingua, mascella, labbra) ma con una laringe più alta, non potevano produrre vocalizzazioni differenziate. I ricercatori del CNRS e dell’Université Grenoble Alpes, in collaborazione con team francesi, canadesi e statunitensi, mostrano in un articolo di review pubblicato su Science Advances l’11 dicembre 2019 che le scimmie producono proto-vocali ben differenziate. La produzione di vocalizzazioni differenziate non è quindi una questione di varianti anatomiche ma di controllo degli articolatori. Questo lavoro ci porta a pensare che il discorso potrebbe essere emerso prima dei 200.000 anni fa come i linguisti affermano attualmente. Poiché il discorso può essere considerato la pietra angolare della specie umana, non sorprende che due coppie di ricercatori, negli anni ’30 -’50, abbiano testato la possibilità di insegnare a uno scimpanzé allevato in casa a parlare, allo stesso tempo e sotto le stesse condizioni del loro bambino. Tutti i loro esperimenti si sono conclusi con un fallimento. Per spiegare questo risultato, nel 1969 in una lunga serie di articoli un ricercatore americano, Philip Lieberman, propose la teoria della descended larynx (TDL). Confrontando il tratto vocale umano con le scimmie, questo ricercatore ha dimostrato che questi hanno una piccola faringe, legata all’alta posizione della loro laringe, mentre nell’uomo la laringe è più bassa. Secondo quanto riferito, questo blocco anatomico impedisce la produzione differenziata di vocali, presente in tutte le lingue del mondo e necessaria per la lingua parlata. Nonostante alcune critiche e molte osservazioni acustiche che contraddicono il TDL, verrebbe accettato dalla maggior parte dei primatologi. Più recentemente, articoli sulle capacità articolatorie delle scimmie hanno dimostrato che potrebbero aver usato un sistema di proto-vocali. Considerando le cavità acustiche formate dalla lingua, dalla mascella e dalle labbra (identiche nei primati e negli umani), hanno dimostrato che la produzione di vocalizzazioni differenziate non è una questione di anatomia ma si riferisce al controllo degli articolatori. I dati utilizzati per stabilire il TDL provenivano infatti da cadaveri, quindi non potevano rivelare il controllo di questa natura. Questa analisi, condotta da specialisti pluridisciplinari nel GIPSA-Lab (CNRS / Université Grenoble Alpes / Grenoble INP), in collaborazione con il Laboratoire de Psychologie Cognitive (CNRS / Aix-Marseille Université), Università dell’Alabama (USA), Laboratoire Anatomie de l’Université de Montpellier, Laboratoire de Phonétique de l’Université du Québec (Canada), CRBLM a Montréal (Canada) e Laboratoire Histoire Naturelle de l’Homme Préhistorique (CNRS / Muséum National d’Histoire Naturelle / UPVD), apre nuove prospettive: se l’emergere del linguaggio articolato non dipende più dalla discesa della laringe, avvenuta circa 200.000 anni fa, gli scienziati possono ora prevedere che sia avvenuto molto prima, addirittura 20 milioni di anni fa, un tempo in cui viveva il nostro antenato comune con le scimmie, che presumibilmente aveva già la capacità di produrre vocalizzazioni contrastanti.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Which way to the dawn of speech?: Reanalyzing half a century of debates and data in light of speech science”. Louis-Jean Boë et al. Science Advances

Immagine: The long conversation (Dan Arcus)

4 commenti Aggiungi il tuo

  1. zoon ha detto:

    Se penso all’uomo di Saccopastore che ha circa 250k di anni, mi viene una vertigine ingestibile; e come fai a dire che il linguaggio è nato molto più tardi, all’alba del nostro tempo?

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    1. Molto prima, non molto più tardi, circa 20 milioni di anni fa. La spiegazione che danno gli scienziati è meramente anatomica.

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      1. zoon ha detto:

        Abissi di tempo che sfarinano ogni concezione dimensionale, quasi una conferma del pantheon lovecraftiano…

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