Le infezioni da herpes sono collegate alla malattia di Alzheimer?

I ricercatori del Baylor College of Medicine riportano oggi sulla rivista Neuron prove che confutano il legame tra l’aumento dei livelli di herpes virus e il morbo di Alzheimer. Inoltre, i ricercatori forniscono un nuovo quadro statistico e computazionale per l’analisi di dati di sequenziamento su larga scala. Circa 50 milioni di persone in tutto il mondo sono affette dalla malattia di Alzheimer, un tipo di demenza progressiva che si traduce in perdita di memoria, capacità cognitive e abilità verbali e il numero sta crescendo rapidamente. I farmaci attualmente disponibili attenuano temporaneamente i sintomi o rallentano il tasso di declino, il che massimizza il tempo in cui i pazienti possono vivere e funzionare in modo indipendente. Tuttavia, non esistono trattamenti per arrestare la progressione della malattia di Alzheimer. Come tutti i tipi di demenza, il morbo di Alzheimer è caratterizzato dalla morte massiccia delle cellule cerebrali, i neuroni. Identificare il motivo per cui i neuroni iniziano e continuano a morire nel cervello dei pazienti con malattia di Alzheimer è un’area di ricerca attiva. Una teoria che ha preso piede nell’ultimo anno è che alcune infezioni microbiche, come quelle causate da virus, possono scatenare la malattia di Alzheimer. Uno studio del 2018 ha riportato un aumento dei livelli di herpesvirus umano 6A (HHV-6A) e herpesvirus umano 7 (HHV-7) nei tessuti cerebrali post mortem di oltre 1.000 pazienti con malattia di Alzheimer rispetto ai tessuti cerebrali di soggetti in età avanzata o quelli soffre di una diversa condizione neurodegenerativa. La presenza di livelli elevati di materiale genetico dei virus dell’herpes indicava infezioni attive, che erano collegate alla malattia di Alzheimer. In meno di un anno, questo studio ha generato una raffica di eccitazione e ha portato all’avvio di numerosi studi per comprendere meglio il legame tra infezioni virali e morbo di Alzheimer. Sorprendentemente, quando il team di ricerca ha rianalizzato i set di dati dello studio del 2018 utilizzando gli stessi metodi statistici con un filtro rigoroso, nonché quattro strumenti statistici comunemente usati, non era in grado di produrre gli stessi risultati. Il team è stato motivato a rianalizzare i dati dello studio precedente perché hanno osservato che mentre i valori p (un parametro statistico che prevede la probabilità di ottenere i risultati osservati di un test, supponendo che altre condizioni siano corrette) erano altamente significativi, essi venivano attribuiti a dati in cui le differenze non erano visivamente apprezzabili. Inoltre, i valori di p non si adattavano alla semplice regressione logistica: un’analisi statistica che prevede l’esito dei dati come uno dei due stati definiti. Infatti, dopo diversi tipi di test statistici rigorosi, non hanno trovato alcun legame tra l’abbondanza di DNA o RNA dell’herpes virale e la probabilità della malattia di Alzheimer in questa coorte. Poiché le tecnologie “omiche” ad alto rendimento, che includono quelle per la genomica, la proteomica, la metabolomica e altre, diventano accessibili e facilmente disponibili, c’è una tendenza crescente verso i “big data” nella ricerca biomedica di base. In queste situazioni, date le enormi quantità di dati che devono essere estratti in breve tempo, i ricercatori possono essere tentati di fare affidamento esclusivamente sui valori p per interpretare i risultati e giungere a conclusioni. Questo studio evidenzia una delle potenziali insidie ​​della dipendenza eccessiva dai valori di p. Sebbene i valori di p siano un parametro statistico molto prezioso, non possono essere utilizzati come misura autonoma della correlazione statistica – gli insiemi di dati dalle procedure ad alto rendimento devono ancora essere tracciati con cura per visualizzare la diffusione dei dati. I set di dati devono anche essere utilizzati insieme a valori p accuratamente calcolati per rendere le associazioni di malattie genetiche statisticamente corrette e biologicamente significative. L’obiettivo nel perseguire e pubblicare questo studio era di generare strumenti e linee guida per l’analisi dei big data, in modo che la comunità scientifica potesse identificare strategie di trattamento che probabilmente andranno a beneficio dei pazienti.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Are HHV-6A and HHV-7 Really More Abundant in Alzheimer’s Disease?”. Hyun-Hwan Jeong, Zhandong Liu. Neuron

Immagine: Alzheimer (lilia Davoodian)

5 commenti Aggiungi il tuo

  1. luisa zambrotta ha detto:

    Interessante e un po’ preoccupante

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    1. Grazie! L’importante è che si continui a fare ricerca: le malattie neurodegenerative sono ancora troppo sconosciute ed hanno un’incidenza sempre maggiore sulla popolazione

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      1. luisa zambrotta ha detto:

        Grazie per la precisazione
        Buona giornata

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  2. fulvialuna1 ha detto:

    Questa ricerca è interessante….

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