L’esposizione ai cani nella prima infanzia può ridurre il rischio di sviluppare la schizofrenia

Da quando gli umani hanno addomesticato il cane, l’animale fedele, obbediente e protettivo ha fornito al suo proprietario compagnia e benessere emotivo. Ora, uno studio della Johns Hopkins Medicine suggerisce che stare con “il migliore amico dell’uomo” in tenera età può avere anche un beneficio per la salute – riducendo la possibilità di sviluppare la schizofrenia da adulto. Gravi disturbi psichiatrici sono stati associati ad alterazioni del sistema immunitario legate alle esposizioni ambientali nella prima infanzia, e poiché gli animali domestici sono spesso tra le prime cose con cui i bambini hanno uno stretto contatto, era logico esplorare le possibilità di una connessione tra i due. Nello studio, i ricercatori hanno studiato la relazione tra l’esposizione a un gatto domestico o cane domestico durante i primi 12 anni di vita e una successiva diagnosi di schizofrenia o disturbo bipolare. Per la schizofrenia, i ricercatori sono stati sorpresi nel vedere una riduzione statisticamente significativa del rischio di sviluppare il disturbo se esposto ad un cane nella prima infanzia. In tutta la fascia d’età studiata, non vi era alcun legame significativo tra cani e disturbo bipolare, o tra gatti e entrambi i disturbi psichiatrici. I ricercatori avvertono che sono necessari ulteriori studi per confermare questi risultati, per cercare i fattori alla base di eventuali collegamenti fortemente supportati e per definire con maggiore precisione i rischi reali dello sviluppo di disturbi psichiatrici dall’esposizione di neonati e bambini di età inferiore a 13 anni a cani e gatti domestici. Secondo il più recente sondaggio nazionale dei proprietari di animali domestici dell’American Pet Products Association, ci sono 94 milioni di gatti e 90 milioni di cani negli Stati Uniti. Precedenti studi hanno identificato le esposizioni nella prima infanzia a cani e gatti domestici come fattori ambientali che possono alterare il sistema immunitario in vari modi, tra cui risposte allergiche, contatto con batteri e virus zoonotici (animali), cambiamenti nel microbioma di una casa e stress indotto da animali domestici. Alcuni ricercatori sospettano che questa “modulazione immunitaria” possa alterare il rischio di sviluppare disturbi psichiatrici a cui una persona è geneticamente o altrimenti predisposta. Nel loro studio attuale, i neuroscienziati hanno esaminato una popolazione di 1.371 uomini e donne di età compresa tra 18 e 65 anni che consisteva di 396 persone con schizofrenia, 381 con disturbo bipolare e 594 controlli. Le informazioni documentate su ogni persona includevano età, genere, razza/etnia, luogo di nascita e livello più alto di educazione parentale (come misura dello stato socioeconomico). I pazienti con schizofrenia e disturbo bipolare sono stati reclutati da programmi di ricovero ospedaliero, day hospital e riabilitazione del sistema sanitario Sheppard Pratt. I membri del gruppo di controllo sono stati reclutati nell’area di Baltimora e sono stati sottoposti a screening per escludere eventuali disturbi psichiatrici attuali o passati. A tutti i partecipanti allo studio è stato chiesto se avevano un gatto domestico o un cane domestico o entrambi durante i loro primi 12 anni di vita. Coloro che hanno riferito che un gatto o un cane da compagnia era nella loro casa quando sono nati sono stati considerati esposti a quell’animale sin dalla nascita. La relazione tra l’età della prima esposizione dell’animale domestico domestico e la diagnosi psichiatrica è stata definita utilizzando un modello statistico che produce un rapporto di rischio – una misura nel tempo della frequenza con cui eventi specifici (in questo caso, l’esposizione a un animale domestico e lo sviluppo di un disturbo psichiatrico ) si verificano in un gruppo di studio rispetto alla loro frequenza in un gruppo di controllo. Un rapporto di rischio pari a 1 non suggerisce alcuna differenza tra i gruppi, mentre un rapporto maggiore di 1 indica una maggiore probabilità di sviluppare schizofrenia o disturbo bipolare. Allo stesso modo, un rapporto inferiore a 1 mostra una probabilità ridotta. Le analisi sono state condotte per quattro fasce di età: dalla nascita a 3, da 4 a 5, da 6 a 8 e da 9 a 12. Sorprendentemente i risultati suggeriscono che le persone che sono esposte a un cane prima del loro 13 ° compleanno hanno significativamente meno probabilità – fino al 24% – di essere diagnosticate in seguito con la schizofrenia. Il più grande effetto protettivo apparente è stato riscontrato per i bambini che hanno avuto un cane domestico alla nascita o sono stati esposti per la prima volta dopo la nascita ma prima dei 3 anni. Se si presume che il rapporto di pericolosità sia un riflesso accurato del rischio relativo, circa 840.000 casi di schizofrenia (il 24% dei 3,5 milioni di persone con diagnosi di disturbo negli Stati Uniti) potrebbero essere prevenuti dall’esposizione del cane da compagnia o altri fattori associati all’esposizione del cane. Ci sono diverse spiegazioni plausibili per questo possibile effetto protettivo dal contatto con i cani – forse qualcosa nel microbioma canino che viene trasmesso agli esseri umani e rafforza il sistema immunitario o assoggetta una predisposizione genetica alla schizofrenia. Per il disturbo bipolare, i risultati dello studio suggeriscono che non esiste alcuna associazione di rischio, positiva o negativa, con la presenza di cani con un neonato o un bambino piccolo. Complessivamente per tutte le età esaminate, l’esposizione precoce ai gatti da compagnia era neutra in quanto lo studio non poteva collegare i felini con un rischio aumentato o ridotto di sviluppare schizofrenia o disturbo bipolare. Tuttavia, hanno riscontrato un lieve aumento del rischio di sviluppare entrambi i disturbi per coloro che sono stati a contatto con i gatti in età compresa tra 9 e 12 anni. Ciò indica che il tempo di esposizione può essere fondamentale per modificare il rischio o meno. Un esempio di sospetto innesco trasmesso dagli animali per la schizofrenia è la toxoplasmosi, una condizione in cui i gatti sono i principali ospiti di un parassita trasmesso all’uomo attraverso le feci degli animali. Alle donne incinte è stato consigliato per anni di non cambiare i lettiere per gatti per eliminare il rischio che la malattia passi attraverso la placenta ai loro feti e causi un aborto spontaneo, o potenzialmente disturbi psichiatrici in un bambino nato con l’infezione. In un articolo del 2003, sono state fornite prove di numerosi studi epidemiologici condotti dal 1953 che hanno dimostrato che esiste anche una connessione statistica tra un persona esposta al parassita che causa la toxoplasmosi e un aumentato rischio di sviluppare schizofrenia. I ricercatori hanno scoperto che un gran numero di persone in quegli studi a cui erano stati diagnosticati gravi disturbi psichiatrici, inclusa la schizofrenia, presentavano anche alti livelli di anticorpi contro il parassita della toxoplasmosi. A causa di questa scoperta e di altre simili, la maggior parte delle ricerche si è concentrata sullo studio di un potenziale legame tra l’esposizione precoce ai gatti e lo sviluppo di disturbi psichiatrici. Questo studio recente è tra i primi a considerare anche il contatto con i cani. Una migliore comprensione dei meccanismi alla base delle associazioni tra esposizione agli animali domestici e disturbi psichiatrici consentirebbe di sviluppare adeguate strategie di prevenzione e trattamento.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Exposure to household pet cats and dogs in childhood and risk of subsequent diagnosis of schizophrenia or bipolar disorder”. Robert Yolken, Cassie Stallings, Andrea Origoni, Emily Katsafanas, Kevin Sweeney, Amalia Squire, Faith Dickerson. PLOS ONE

Immagine: Two Kids And Two Pugs At The Beach (Bruce Johnson)

16 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Davvero interessante e utile.

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      1. Le perle di R. ha detto:

        Buon pomeriggio anche a te. E buone feste.

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  2. I fronti aperti, nello studio, sembrano essere davvero tanti. In ogni caso la presenza di animali e la loro coabitazione con l’uomo in genere sono più positive che negative, soprattutto per l’essere umano e a qualsiasi età, perché gli animali stimolano in lui la capacità di “sentire”, di emozionarsi, di condividere, di sviluppare un certo grado di consapevolezza delle proprie azioni e una certa responsabilità verso i più indifesi.

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    1. Dal punto di vista psicologico è sicuramente vero quello che dici. L’articolo voleva investigare anche l’aspetto più organico, che comunque sembra confermare gli stessi contenuti.

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      1. Grazie per le precisazioni. Si, in effetti il fisico e il mentale spesso vanno a braccetto, perché l’essere umano è tutto sommato una unità funzionante. Lo studio di una parte aiuta a capire l’altra, e viceversa.

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  3. luisa zambrotta ha detto:

    È una notizia fantastica ❤

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    1. Ciao cara! Buone feste😘❤️🌹

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  4. fulvialuna1 ha detto:

    Al di fuori della ricerca, che ovviamente rispetto, la pesenza di un animale è sempre stata determinatamente positiva nella vita dell’umano. Ne sono sempre stata convinta e ne rimarro convinta sempre.
    A me ha imparato a camminare un pastore tedesco, di animali (cani, gatti, uccelli, gallina…) in casa nostra ce ne sono sempre stati e ce ne sono.
    Una grande forza naturale.

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  5. vincenza63 ha detto:

    Ciao Daniele e buon 2020 🙂
    Avendo una nipotina di quasi un mese che cresce con tre cani e mio genero educatore cinofilo mi piacerebbe approfondire il discorso relativo ai cani.
    Esistono altri studi riguardo quanto già verificato con gatti domestici?
    Un abbraccio da nonna Vicky ❤

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    1. Ciao cara Vincenza! Che io sappia, questo è il primo articolo che studia il rapporto con i cani, ma mi sembra molto rassicurante per te. Buon 2020 ed un abbraccio fortissimo

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      1. vincenza63 ha detto:

        Non ho ecessiva paura. Volevo solo sapere se c’è ancora disponibile altra documentazione da consultare.
        Un abbraccio a te,
        Vicky ❤

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