Le città aumentano il rischio di depressione, ansia e psicosi, ma portano anche benefici

Oltre la metà della popolazione mondiale – 4,2 miliardi di persone – vive in città. Si prevede che questo numero aumenterà, con il 68% della popolazione mondiale che si stima vivrà nelle aree urbane entro il 2050. Tra le megalopoli del mondo – definite come aree urbane con oltre 10 milioni di abitanti – Tokyo, il Giappone è la più grande, con 37 milioni di cittadini. È seguito da Delhi, India (29 milioni) e Shanghai, Cina (26 milioni). Nel Regno Unito, dopo diversi decenni di migrazione dalle campagne alle città, l’83% delle persone vive in ambienti urbani – e Londra è diventata la prima megalopoli europea. Gli effetti dannosi della vita urbana sulla salute fisica sono stati a lungo riconosciuti, compresi tassi più elevati di malattie cardiovascolari e respiratorie. Più recente, tuttavia, è la rivelazione che la vita urbana può anche avere effetti negativi sulla salute mentale. Il rischio di sviluppare la depressione – il disturbo mentale più diffuso al mondo, caratterizzato da basso umore e sensazione di impotenza – è più alto del 20% negli abitanti delle città rispetto a quelli che vivono fuori città. Nel frattempo, il rischio di sviluppare psicosi – un grave disturbo psichiatrico associato ad allucinazioni, delusioni, paranoia e pensiero disorganizzato – è più elevato del 77% negli abitanti urbani rispetto agli abitanti delle aree rurali. Il rischio di sviluppare un disturbo d’ansia generalizzato, uno stato d’animo caratterizzato dal sentirsi ansioso e dal senso di pericolo imminente o panico, è anche più elevato del 21% nelle persone urbane rispetto agli abitanti delle aree rurali. Criticamente, più tempo trascorri in un ambiente urbano durante l’infanzia e l’adolescenza, maggiore è il rischio di sviluppare malattie mentali in età adulta. Questa associazione “dose-risposta” fornisce supporto indiretto per una relazione causale tra vita urbana e malattia mentale. Il supporto per questi risultati epidemiologici proviene dalle neuroscienze. In uno studio pionieristico nel 2011, i ricercatori hanno misurato l’attivazione neurale durante un’attività che induce stress. Come previsto, tutti i partecipanti hanno mostrato una maggiore attivazione neuronale all’interno del sistema limbico – una rete di regioni che svolge un ruolo chiave nella nostra regolazione quotidiana delle emozioni. All’interno di questa rete, l’attivazione neurale nell’amigdala – il centro del “combattimento o fuga” del cervello – era correlata alle dimensioni della città in cui un individuo risiedeva al momento dell’esperimento. E l’attivazione neurale della corteccia cingolata anteriore perigenuale – una regione implicata nel trattamento dello stress sociale – era correlata al tempo in cui un partecipante aveva vissuto in una città durante l’infanzia. Curiosamente, altri studi hanno mostrato alterazioni simili nelle persone che hanno un alto rischio genetico di sviluppare disturbi psichiatrici. Ciò supporta l’idea che la vita urbana provoca cambiamenti all’interno di una rete di regioni implicate nello sviluppo della malattia mentale. Nel loro insieme, studi epidemiologici e neuroscientifici forniscono prove convergenti che, in effetti, le persone che vivono nelle aree urbane sono a maggior rischio di problemi di salute mentale. Quindi quali fattori specifici all’interno dell’ambiente urbano aumentano il rischio di sviluppare tali problemi? Gli studi epidemiologici hanno identificato un gran numero di fattori. Alcuni di questi evidenziano potenziali problemi nell’ambiente costruito, come un accesso ridotto agli spazi verdi e livelli elevati di inquinamento acustico e atmosferico. Altri riguardano l’ambiente sociale, come la solitudine, il pericolo percepito e reale e le disuguaglianze sociali. Questi studi erano basati sulla raccolta di una singola istantanea per partecipante e quindi non potevano catturare gli ambienti multipli e diversi che la maggior parte delle persone sperimenta durante il giorno. Ma alcuni nuovi studi stanno usando le tecnologie smartphone per raccogliere più misurazioni mentre le persone passano per la loro vita quotidiana. Urban Mind, ad esempio, è un progetto di scienza dei cittadini che utilizza un’app per smartphone per misurare l’esperienza della vita urbana o rurale in tempo reale. È importante riconoscere che quei fattori all’interno dell’ambiente urbano che aumentano il rischio di malattie mentali non sono né aspetti intrinseci né inevitabili della vita urbana. Invece sono il risultato di una cattiva pianificazione, progettazione e gestione e potrebbero essere invertiti. Il che ci porta alla domanda successiva: la vita urbana potrebbe essere positiva per la nostra salute mentale? Mentre la ricerca esistente si concentra sugli impatti negativi della vita urbana sulla salute mentale, inquadrando l’urbanizzazione accelerata in atto in tutto il mondo come una sfida per l’umanità, questa è una semplificazione eccessiva di ciò che significa vivere in una città per almeno tre ragioni. Innanzitutto, la vita urbana è un fenomeno complesso, contraddittorio e difficile da definire, con poco in comune tra il residente di un sobborgo privato e quello di una città giardino; o tra i processi di gentrificazione e quelli del declino della città interna. Coerentemente con questa nozione, l’incidenza della depressione all’interno delle aree urbane è inferiore quando le persone hanno accesso a alloggi di alta qualità e spazi verdi. In secondo luogo, sappiamo che tutta la salute, e in particolare la salute mentale, dipendono sia dalla natura che dal nutrimento. Ad esempio, l’evidenza emergente dell’epigenetica, che esamina in che modo l’ambiente influisce sull’espressione dei nostri geni, suggerisce che l’impatto della vita urbana dipende dalla nostra preesistente composizione genetica. In terzo luogo, per molte persone, la vita urbana può apportare grandi benefici alla salute mentale attraverso maggiori opportunità di istruzione, occupazione, socializzazione e accesso a cure specializzate. Trasferirsi in una città può essere il primo passo verso la realizzazione del proprio pieno potenziale e una condizione necessaria per accedere a comunità con interessi e valori simili. In definitiva, le città offrono una serie di ostacoli e opportunità, libertà e schiavitù, che possono sfidarci e nutrirci, spesso allo stesso tempo.

Daniele Corbo

Bibliografia: Andrea Mechelli – The Conversation

Immagine: Strolling in the city (Paula Berteotti)

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