Un nuovo legame tra paura, imitazione e comportamento antisociale nei bambini

Perché alcuni bambini hanno più difficoltà a comprendere le emozioni degli altri o a sentirsi dispiaciuti dopo un comportamento scorretto? Perché alcuni agiscono in determinate situazioni in un modo e si comportano diversamente in altre? Come dovrebbero rispondere gli adulti in queste circostanze? Per i genitori, tali enigmi possono sembrare irrisolvibili, ma avere una visione del funzionamento interno di queste situazioni diventa sempre più importante quando i comportamenti iniziano a interferire con il funzionamento quotidiano e lo sviluppo sano. Due articoli degli psicologi dell’Università della Pennsylvania e dell’Università di Boston, uno pubblicato su The Journal of Child Psychology and Psychiatry , l’altro su Psychological Medicine , possono fornire nuove informazioni su una serie di comportamenti noti come tratti insensibili-non emotivi (CU). I ricercatori hanno scoperto che i bambini piccoli che mostravano meno paura e desiderio di connessione sociale e che si impegnavano meno frequentemente in un comportamento imitativo chiamato imitazione arbitraria sviluppavano più tratti CU, che sono noti perché portano a comportamenti antisociali in seguito. Un legame tra comportamento antisociale o aggressivo e tratti CU – caratterizzati da mancanza di empatia, senso di colpa e ridotta sensibilità alle emozioni degli altri – è già ben noto. Ricerche precedenti hanno rivelato che i bambini con queste caratteristiche hanno maggiori probabilità di sviluppare comportamenti antisociali gravi e persistenti, spesso espressi attraverso la violenza e l’ostilità. In pratica, questo si traduce in un bambino che è meno compassionevole, non si preoccupa di infrangere le regole, non cambia un comportamento quando gli viene detto “Se fai X, accadrà questa cosa cattiva”. Sono anche più propensi ad essere aggressivi per ottenere ciò che vogliono perché non temono le conseguenze. Ciò che è meno compreso sono i meccanismi e i processi che danno origine a tratti CU, conoscenze con implicazioni importanti per lo sviluppo e l’implementazione di interventi efficaci. I ricercatori hanno esaminato due idee: la prima si concentra sulla paura e l’appartenenza sociale, nota anche come affiliazione; il secondo è legato all’imitazione. Per testare la loro prima teoria, i ricercatori hanno usato i dati del Boston Twin Project. Durante due visite in laboratorio di due ore, all’età di 3 anni e di nuovo all’età di 5 anni, i bambini hanno recitato in diversi scenari, come offrire una “caramella” ai genitori da un contenitore che conteneva effettivamente un serpente imbottito, scoppiare bolle o separare perline di colore diverso. L’analisi dei comportamenti dei bambini ha mostrato che i bambini meno timorosi che si preoccupavano meno delle connessioni sociali alla prima visita avevano maggiori probabilità di sviluppare tratti insensibili e non emotivi dalla seconda. La mancanza di paura da sola non è l’unico ingrediente. Anche questi bambini non sentono, nella stessa misura, la motivazione e la ricompensa intrinseche derivanti dal legame sociale positivo con gli altri. I ricercatori hanno anche scoperto che l’aspra genitorialità – che include tattiche come l’urlo e la sculacciata – ha intensificato la paura e rafforzato il legame con i tratti CU successivi. I genitori hanno una serie di strumenti. Se i bambini sono senza paura, anche verso il potenziale di punizione, aumenta la probabilità che una genitorialità severa aggravi il rischio. Ciò si adatta al modello che i medici comprendono già. Bisogna essere in due per ballare il tango; ciò che i bambini portano in tavola si mescola con ciò che stanno vivendo nell’ambiente. Il lavoro del Journal of Child Psychology and Psychiatry, condotto con una serie diversa di partecipanti allo studio gemellare BU di due e tre anni, ha confrontato l’imitazione strumentale e arbitraria. Il primo significa copiare comportamenti che svolgono una funzione, spesso eseguiti per apprendere un’abilità. Quest’ultimo significa seguire le azioni altrui senza uno scopo che quello di mostrare il desiderio di una connessione sociale. L’imitazione arbitraria ha lo scopo di costruire legami, per mostrare a un’altra persona che sei nel loro gruppo, che accetti i loro modi, che puoi e farai quello che stanno facendo. Per questo lavoro, il team ha creato un paio di esperimenti. Nel primo, i bambini dovevano liberare un uccello impagliato da una gabbia difficile da aprire. Un adulto mostrò loro come, intervallando le istruzioni necessarie con vocalizzazioni non necessarie come “Guarda, è un uccello!” Durante un secondo compito, i bambini dovevano usare un bastone per liberare un cracker bloccato nel mezzo di un tubo trasparente. Ancora una volta, un adulto ha modellato i passaggi, mescolando direzioni essenziali e arbitrarie. In entrambi i casi, i ricercatori hanno osservato e codificato quali comportamenti ripetevano i bambini e che hanno ignorato. Hanno scoperto che i bambini di due anni che si sono impegnati in una imitazione meno arbitraria in generale – in altre parole, quelli che hanno ignorato più azioni non necessarie – hanno avuto un rischio maggiore di sviluppare in seguito tratti di CU. Questo ci dice che questi bambini sono meno motivati ​​a stabilire connessioni con altri bambini o adulti. Lo stesso non valeva per l’imitazione strumentale. Non è che non sono in grado di vedere e guardare qualcuno che fa qualcosa. Semplicemente non fanno la cosa del “social bonding”, il comportamento divertente e bizzarro dopo che creerebbe un bel momento sociale. Sebbene queste scoperte offrano importanti indizi sul perché i tratti CU possono portare a comportamenti antisociali, i ricercatori vogliono chiarire che stanno osservando modelli generali, non casi una tantum. I genitori, suggeriscono, possono sostenere positivamente questi aspetti dello sviluppo sociale ed emotivo creando artificialmente situazioni, come quella in cui si verifica un’imitazione arbitraria, per esempio. Incoraggia il bambino a fare il rumore o il movimento sciocco che hai fatto, poi ridi su di esso. Impieghi più esplicitamente la situazione che se dovesse accadere naturalmente, ma i bambini ottengono ancora il rinforzo positivo e può diventare un momento di legame. Per quanto riguarda la paura e l’affiliazione sociale, suggeriscono di allontanarsi dalla durezza, verso il calore. Cambiare le esperienze dei bambini, è lì che possiamo intervenire.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Less imitation of arbitrary actions is a specific developmental precursor to callous–unemotional traits in early childhood”. Rebecca Waller et al. Journal of Child Psychology & Psychiatry

Immagine: children and swings (Marie-Helene Fabra)

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