Spiegazione del legame tra emozione e uso di sostanze che creano dipendenza

Cosa spinge una persona a fumare sigarette e mantiene uno su sei adulti statunitensi dipendenti dall’uso del tabacco, al costo di 480.000 morti premature ogni anno nonostante decenni di campagne antifumo? Che ruolo svolgono le emozioni in questo comportamento? Perché alcuni fumatori fumano più spesso e più profondamente o addirittura ricadono molti anni dopo aver smesso? Se i responsabili politici avessero queste risposte, come potrebbero rafforzare la lotta contro l’epidemia globale di fumo? Un team di ricercatori con sede presso l’Università di Harvard ha ora nuove conoscenze su queste domande, grazie a una serie di quattro studi intrecciati descritti in un nuovo rapporto pubblicato su Proceedings of the National Academy of Sciences: gli studi dimostrano che la tristezza gioca un ruolo particolarmente forte innescando comportamenti di dipendenza rispetto ad altre emozioni negative come il disgusto. Gli studi spaziano dall’analisi dei dati di un sondaggio nazionale di oltre 10.000 persone su 20 anni ai test di laboratorio che esaminano le risposte dei fumatori attuali alle emozioni negative. Uno studio ha testato il volume e la frequenza delle espirazioni effettive nelle sigarette dei fumatori che si sono offerti volontari per essere monitorati mentre fumavano. Pur attingendo a metodologie provenienti da diversi campi, i quattro studi rafforzano tutti la scoperta centrale che la tristezza, più delle altre emozioni negative, aumenta il desiderio delle persone di fumare. La saggezza convenzionale sul campo era che qualsiasi tipo di sentimento negativo, che fosse rabbia, disgusto, stress, tristezza, paura o vergogna, avrebbe reso le persone più propense a usare una droga che crea dipendenza. Questo lavoro suggerisce che la realtà è molto più sfumata dell’idea di “stare male, fumare di più”. In particolare, hanno scoperto che la tristezza sembra essere un fattore scatenante particolarmente potente dell’uso di sostanze che creano dipendenza. La ricerca potrebbe avere utili implicazioni di ordine pubblico. Ad esempio, le attuali campagne pubblicitarie anti-fumo potrebbero essere ridisegnate per evitare immagini che scatenano la tristezza e quindi aumentano involontariamente la voglia di sigarette tra i fumatori. Il team ha studiato l’impatto delle emozioni sul processo decisionale sin dagli anni ’90, esaminando le questioni tra cui le emozioni negative generalizzate scatenano l’abuso di sostanze o se un sottoinsieme di emozioni specifiche come la tristezza sono fattori più importanti nella dipendenza. Il lavoro è stato finanziato da sovvenzioni della National Science Foundation e del National Institutes of Health. Ecco ulteriori dettagli sulle tecniche e sui risultati chiave dei quattro studi: Esaminando i dati di un sondaggio nazionale che ha rintracciato 10.685 persone in 20 anni, i ricercatori hanno scoperto che la tristezza auto-segnalata tra i partecipanti era associata all’essere un fumatore e alla ricaduta nel fumo uno e due decenni dopo. Più gli individui erano tristi, più era probabile che diventassero fumatori. In particolare, altre emozioni negative non hanno mostrato la stessa relazione con il fumo. Quindi il team ha progettato un esperimento per testare la causalità: la tristezza ha causato il fumo delle persone o eventi negativi nella vita hanno causato sia tristezza che fumo? Per testare questo, 425 fumatori sono stati reclutati per uno studio online: a un terzo è stato mostrato un triste video clip sulla perdita di un compagno di vita. Un altro terzo dei fumatori è stato mostrato un video clip neutro, sulla lavorazione del legno; il terzo finale ha mostrato un video disgustoso che coinvolge un bagno non igienico. A tutti i partecipanti è stato chiesto di scrivere di un’esperienza personale correlata. Lo studio ha scoperto che le persone nella condizione di tristezza – che hanno guardato il triste video e hanno scritto di una perdita personale – avevano voglie più elevate di fumo rispetto al gruppo neutrale e al gruppo del disgusto. Un approccio simile nel terzo studio ha misurato l’effettiva impazienza per i bocconcini di sigarette piuttosto che il semplice desiderio di auto-riferito. Analogamente al secondo studio, quasi 700 partecipanti hanno guardato video e scritto su esperienze di vita tristi o neutre, e quindi hanno avuto scelte ipotetiche tra avere un minor numero di inspirate prima o più inspirate dopo un ritardo. Quelli del gruppo tristezza si sono dimostrati più impazienti di fumare prima di quelli del gruppo neutrale. Tale risultato si basava su precedenti risultati di ricerca secondo cui la tristezza aumenta l’impazienza finanziaria, misurata con tecniche di economia comportamentale. Il quarto studio ha reclutato 158 fumatori nell’area di Boston per testare come la tristezza abbia influenzato il comportamento reale del fumo. I partecipanti hanno dovuto astenersi dal fumare per almeno otto ore (verificato dal test del respiro con monossido di carbonio). Furono assegnati casualmente a gruppi di controllo di tristezza o neutrali; i fumatori erano seduti in una stanza privata presso il laboratorio di ricerca del tabacco di Harvard, guardavano il video triste e scrivevano di grandi perdite, o guardavano un video neutrale e scrivevano del loro ambiente di lavoro. I risultati: i fumatori in condizioni di tristezza hanno fatto scelte più impazienti e hanno fumato più volumi di fumo. Il gruppo di ricerca è stato in parte motivato dalle realtà mortali del fumo: l’uso del tabacco rimane la principale causa di morte prevenibile negli Stati Uniti nonostante i cinquant’anni di campagne contro il fumo. Le conseguenze globali sono anche disastrose, con un miliardo di morti premature previste in tutto il mondo entro la fine di questo secolo. La ricerca basata sulla teoria potrebbe aiutare a far luce su come affrontare questa epidemia. Abbiamo bisogno di approfondimenti su tutte le discipline, tra cui la psicologia, l’economia comportamentale e la salute pubblica, per affrontare efficacemente questa minaccia.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Sadness, but not all negative emotions, heightens addictive substance use”. Charles A. Dorison et al. PNAS

Immagine: Girl with the cigarette (Victoria Sukhasyan)

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