Una mano di gomma potrebbe aiutare le persone a superare il disturbo ossessivo compulsivo

Il disturbo ossessivo compulsivo (DOC) colpisce fino a uno su 50 persone in tutto il mondo. Il disturbo ossessivo-compulsivo è caratterizzato da pensieri ricorrenti, persistenti, non voluti e intrusivi, incalzanti, o immagini (ossessioni) e/o da comportamenti ripetitivi o azioni mentali che i pazienti si sentono spinti a compiere (compulsioni) per cercare di diminuire o evitare l’ansia che provocano tali ossessioni. Uno dei tipi più comuni della condizione, che colpisce quasi la metà dei pazienti, è caratterizzato da gravi paure di contaminazione – anche dal toccare qualcosa di banale come una maniglia della porta – che porta a un comportamento di lavaggio eccessivo. La condizione può avere un grave impatto sulla vita delle persone, sulla loro salute mentale, sulle loro relazioni e sulla loro capacità di mantenere un lavoro. La diagnosi si basa sull’anamnesi. Il trattamento consiste nella psicoterapia, nella farmacoterapia (specificamente, inibitori della ricaptazione della serotonina o clomipramina), o, specialmente nei casi più gravi, in entrambe. La terapia di elezione per il DOC è una forma di terapia cognitivo comportamentale chiamata “prevenzione dell’esposizione e della risposta”. Questa terapia dell’esposizione spesso richiede di istruire i pazienti a toccare superfici contaminate, come un bagno, ma di astenersi dal lavarsi le mani; tuttavia, questa esperienza può essere così stressante che molti pazienti non possono partecipare. Il DOC può essere una condizione estremamente debilitante per molte persone, ma i trattamenti non sono sempre semplici. In effetti, la terapia dell’esposizione può essere molto stressante e quindi non è sempre efficace o addirittura fattibile per molti pazienti. Per superare questa sfida, un team di ricercatori del Regno Unito e degli Stati Uniti ha verificato se, anziché chiedere ai pazienti di contaminare le proprie mani, potrebbe essere possibile aiutarli a superare le proprie paure contaminando invece una mano falsa – una procedura che chiamano “terapia di stimolazione multisensoriale”. La tecnica si basa su un famoso trucco noto come “illusione della mano di gomma”. In questa illusione, un individuo pone entrambe le mani davanti a sé su un tavolo, ai lati di una partizione in modo tale da non poter vedere la mano destra. Invece, a sinistra della partizione vedono una mano destra falsa. L’illusionista – in questo caso, lo sperimentatore – accarezza la mano falsa e la mano destra nascosta usando un pennello. Dopo diversi minuti di carezza l’individuo spesso riporta il tocco di “sensazione” derivante dalla mano falsa come se fosse la propria. Nella maggior parte dei casi, l’illusione della mano di gomma funziona solo se entrambe le mani sono accarezzate in sincronia; se vengono accarezzati in modo asincrono, l’illusione viene diminuita o scompare del tutto. Tuttavia, in una serie di condizioni psichiatriche come la schizofrenia e il disordine dismorfico corporeo, l’illusione sembra funzionare in entrambi i casi, suggerendo che l’immagine corporea contenuta nelle menti di questi pazienti è più malleabile che in individui sani. In uno studio precedente degli stessi ricercatori, usando volontari sani, una volta che l’illusione aveva iniziato a funzionare, i neuroscienziati hanno contaminato la mano fittizia con feci finte. I partecipanti hanno riportato sensazioni di disgusto come se fosse stata la loro stessa mano a essere stata contaminata. In un nuovo studio pubblicato su Frontiers in Human Neuroscience, in collaborazione con l’Università di Harvard, il team ha reclutato 29 pazienti con disturbo ossessivo compulsivo dal McLean Hospital Obsessive Compulsive Disorder Institute, un programma intensivo di trattamento residenziale affiliato alla Harvard Medical School. Sedici di questi pazienti hanno avuto le mani nascoste e fittizie allo stesso tempo, mentre i restanti 13 pazienti (il gruppo di controllo) hanno avuto le loro mani non sincronizzate. Dopo 5 minuti di carezza, al partecipante è stato chiesto di valutare quanto la mano di gomma sembrava la propria. Lo sperimentatore ha quindi utilizzato un fazzoletto di carta per imbrattare le feci finte sulla mano di gomma e contemporaneamente tamponare un tovagliolo di carta umida sulla vera mano destra del partecipante (per creare la sensazione di avere una macchia di contaminante sulla mano reale). Al partecipante è stato quindi chiesto di valutare i livelli di disgusto, ansia e necessità di lavarsi le mani e lo sperimentatore ha valutato l’espressione facciale del disgusto del partecipante. I ricercatori hanno scoperto che i pazienti di entrambi i gruppi sperimentali e di controllo hanno avvertito un’illusione della mano di gomma altrettanto forte. In altre parole, anche quando le loro mani reali e false venivano accarezzate in modo asincrono, avevano già iniziato a percepire la mano falsa come la propria. Non sorprende quindi che i pazienti di entrambi i gruppi abbiano inizialmente riportato livelli simili di contaminazione. Lo sperimentatore ha quindi rimosso l’asciugamano di carta pulito e il tessuto utilizzato per contaminare la mano di gomma, lasciando feci finte sulla mano di gomma. Lo sperimentatore ha continuato ad accarezzare la mano di gomma e la mano reale del partecipante per altri 5 minuti, dopodiché il partecipante ha nuovamente fornito valutazioni di contaminazione e lo sperimentatore ha valutato la loro espressione facciale. A questo punto, i pazienti nella condizione sperimentale erano più disgustati: il 65% dei partecipanti alla condizione sperimentale aveva un’espressione di disgusto facciale rispetto al 35% nel controllo. Ciò supporta studi precedenti che dimostrano che l’illusione della mano di gomma diventa più forte quanto più la mano viene accarezzata. Successivamente, lo sperimentatore ha interrotto l’accarezzamento e ha posizionato le feci false sulla mano destra reale del paziente e ha chiesto nuovamente al partecipante di fornire valutazioni di contaminazione. Ora le differenze erano molto più pronunciate nella condizione sperimentale. Mentre quelli nel gruppo di controllo avevano livelli di disgusto, ansia e urgenza di lavaggio medi a quasi 7, il gruppo sperimentale aveva livelli di quasi 9, vale a dire una differenza complessiva del 23% nei livelli di contaminazione. Nel corso del tempo, accarezzare le mani reali e false in sincronia sembra creare un’illusione sempre più forte nella misura in cui alla fine sembrava molto simile alla propria mano. Ciò significa che dopo dieci minuti, la reazione alla contaminazione è stata più estrema. Sebbene questo sia stato il punto in cui è terminato l’esperimento, la ricerca ha dimostrato che la continua esposizione porta a un calo dei sentimenti di contaminazione, che è la base della tradizionale terapia dell’esposizione. Si può tranquillamente presumere che la falsa procedura di contaminazione delle mani porterebbe a un calo simile dei livelli di disgusto e di contaminazione, probabilmente dopo 30 minuti. L’illusione della mano di gomma può offrire un modo di curare i pazienti con DOC senza gli alti livelli di stress che la terapia dell’esposizione può causare. Se è possibile fornire un trattamento indiretto ragionevolmente realistico, in cui si contamina una mano di gomma anziché una mano reale, ciò potrebbe fornire un ponte che consentirà a più persone di tollerare la terapia dell’esposizione o addirittura di sostituire del tutto la terapia dell’esposizione. A differenza di altri trattamenti indiretti, questo nuovo approccio crea un’illusione convincente che una parte del corpo del paziente sia esposta alla contaminazione e quindi potrebbe essere ancora più immersiva. Ha anche ulteriori vantaggi: mentre la tradizionale terapia dell’esposizione può essere stressante, l’illusione della mano di gomma spesso fa ridere inizialmente le persone, aiutandole a sentirsi a proprio agio. È anche semplice ed economico rispetto alla realtà virtuale, e quindi può facilmente raggiungere i pazienti in difficoltà, indipendentemente da dove si trovino, come le risorse scarsamente fornite e le impostazioni di emergenza. Il prossimo passo sarà fare studi clinici randomizzati e confrontare questa tecnica con i trattamenti esistenti. Questi risultati sono convincenti ma non conclusivi, in quanto c’è bisogno di campioni più grandi e di appianare alcuni dettagli metodologici. Altre applicazioni della terapia di stimolazione multisensoriale potrebbero includere la terapia per le persone che hanno paura degli aghi. La terapia dell’esposizione significherebbe iniezioni ripetute di aghi in un braccio reale e potrebbe provocare vene forate. L’uso di una mano falsa potrebbe fornire un’alternativa intelligente e conveniente.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Fake it till You Make it”! Contaminating Rubber Hands (“Multisensory Stimulation Therapy”) to Treat Obsessive-Compulsive Disorder”. Baland Jalal et al. Frontiers in Neuroscience

Immagine: hand washing (Tomas Castano)

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