Il litio può arrestare la progressione dell’Alzheimer

C’è ancora una controversia negli ambienti scientifici oggi riguardo al valore della terapia al litio nel trattamento della malattia di Alzheimer. Gran parte di ciò deriva dal fatto che, poiché le informazioni finora raccolte sono state ottenute utilizzando una moltitudine di approcci, condizioni, formulazioni, tempistiche e dosaggi differenziali del trattamento, i risultati sono difficili da confrontare. Inoltre, i trattamenti continui con un alto dosaggio di litio rendono alcuni gravi effetti avversi che rendono questo approccio impraticabile per i trattamenti a lungo termine, specialmente negli anziani. In un nuovo studio, tuttavia, un team di ricercatori dell’Università McGill ha dimostrato che, quando somministrato in una formulazione che facilita il passaggio al cervello, il litio in dosi fino a 400 volte inferiori a quanto attualmente prescritto per i disturbi dell’umore è in grado sia di arrestare i segni della patologia avanzata dell’Alzheimer come le placche amiloidi sia di recuperare le capacità cognitive perse. I risultati sono stati pubblicati nella più recente edizione del Journal of Alzheimer’s Disease. I ricercatori hanno prima studiato la formulazione convenzionale del litio e l’hanno applicata inizialmente nei ratti ad un dosaggio simile a quello usato nella pratica clinica per i disturbi dell’umore. I risultati degli studi sperimentali iniziali con formulazioni e dosaggio di litio convenzionali sono stati tuttavia deludenti, poiché i ratti hanno mostrato rapidamente una serie di effetti avversi. La strada della ricerca è stata interrotta ma rinnovata quando è stata identificata una formulazione di litio incapsulata che è stata segnalata per avere alcuni effetti benefici in un modello murino di malattia di Huntington. La nuova formulazione del litio è stata quindi applicata a un modello transgenico di ratto che esprimeva le proteine ​​mutate umane causative dell’Alzheimer, un modello animale che avevano creato e caratterizzato. Questo ratto sviluppa caratteristiche della malattia umana di Alzheimer, tra cui un progressivo accumulo di placche amiloidi nel cervello e deficit cognitivi concomitanti. Le microdosi di litio a concentrazioni centinaia di volte inferiori a quelle applicate in clinica per i disturbi dell’umore sono state somministrate nelle prime fasi della patologia amiloide nel ratto transgenico simile all’Alzheimer. Questi risultati sono stati notevolmente positivi e sono stati pubblicati nel 2017 in Translational Psychiatry e li hanno stimolati a continuare a lavorare con questo approccio su una patologia più avanzata. Incoraggiati da questi risultati precedenti, i ricercatori hanno deciso di applicare la stessa formulazione di litio nelle fasi successive della malattia ai loro ratti transgenici che modellano gli aspetti neuropatologici della malattia di Alzheimer. Questo studio ha scoperto che i risultati benefici nella riduzione della patologia e nel miglioramento della cognizione possono anche essere raggiunti in fasi più avanzate, simili a fasi precliniche tardive della malattia, quando le placche amiloidi sono già presenti nel cervello e quando la cognizione inizia a declinare. Da un punto di vista pratico i risultati mostrano che le microdosi di litio in formulazioni come quella che hanno usato, che facilita il passaggio al cervello attraverso la barriera emato-encefalica minimizzando i livelli di litio nel sangue, risparmiando alle persone effetti collaterali, dovrebbe trovare applicazioni terapeutiche immediate. Sebbene sia improbabile che qualsiasi farmaco ripristini il danno cerebrale irreversibile nelle fasi cliniche dell’Alzheimer, è molto probabile che un trattamento con microdosi di litio incapsulato dovrebbe avere effetti benefici tangibili nelle prime fasi precliniche della malattia. Potrebbero esserci due strade per approfondire queste scoperte più recenti. Il primo riguarda lo studio di terapie di combinazione che utilizzano questa formulazione di litio in concerto con altri candidati farmacologici interessanti. Inoltre c’è un’eccellente opportunità di avviare studi clinici iniziali di questa formulazione con popolazioni con patologia preclinica rilevabile dell’Alzheimer o con popolazioni geneticamente predisposte all’Alzheimer, come individui adulti con sindrome di Down. Mentre molte aziende farmaceutiche si sono allontanate da questi tipi di prove, il team di ricercatori spera di trovare partner industriali o finanziari per far sì che ciò accada e, in definitiva, fornire un barlume di speranza per un trattamento efficace per coloro che soffrono di Alzheimer.

Daniele Corbo

Bibliografia: “NP03, a Microdose Lithium Formulation, Blunts Early Amyloid Post-Plaque Neuropathology in McGill-R-Thy1-APP Alzheimer-Like Transgenic Rats”. Wilson, Do Carmo, Cuello, et al. Journal of Alzheimer’s disease

Immagine: Alzheimer (Natasha Kuznetsova)

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